Algunos elefantes en África están a un paso de la extinción

Mientras que algunos elefantes africanos desfilan por la sabana y emocionan a los turistas en un safari, otros son más discretos. Permanecen escondidos en los bosques, comiendo fruta.

“Te sientes bastante afortunado cuando los ves”, dijo Kathleen Gobush, bióloga de la conservación con sede en Seattle y miembro del Grupo de Especialistas en Elefantes Africanos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, o UICN.

La amenaza de extinción ha disminuido las probabilidades de ver a uno de estos elefantes que viven en el bosque en las últimas décadas, según una nueva evaluación de la Lista Roja de la UICN de elefantes africanos publicada el jueves. La Lista Roja clasifica las especies por su riesgo de desaparecer para siempre del mundo. La nueva evaluación es la primera en la que el sindicato conservacionista trata a los elefantes de los bosques y las sabanas de África como dos especies en lugar de una.

Ambos están en mal estado. La última vez que el grupo evaluó a los elefantes africanos, en 2008, los clasificó como vulnerables. Ahora dice que los elefantes de la sabana están en peligro, una categoría peor.

Los tímidos elefantes del bosque han perdido casi nueve décimas partes de su número en una generación y ahora están en peligro crítico de extinción, a solo un paso de la extinción en la naturaleza.

Dirigido por el Dr. Gobush, el equipo de evaluación recopiló datos de 495 sitios en África. Un modelo estadístico les permitió usar el número de elefantes de cada sitio para ver tendencias más amplias para ambas especies.

“Básicamente, analizamos datos lo más atrás posible”, dijo el Dr. Gobush. La UICN tiene como objetivo tres generaciones de datos para obtener una imagen completa del bienestar de un animal. Pero para los elefantes longevos, eso es un desafío. La madre promedio de elefante de la sabana da a luz a los 25 años; las mamás de los elefantes del bosque tienen 31 en promedio. Debido a que las primeras encuestas que los investigadores pudieron encontrar fueron de las décadas de 1960 y 1970, solo pudieron observar dos generaciones para los elefantes de la sabana y una sola generación para los elefantes del bosque.

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Incluso durante esas pocas décadas, los cambios fueron drásticos. La población de elefantes de la sabana se ha reducido al menos en un 60 por ciento, encontró el equipo. Los elefantes del bosque han disminuido en más del 86 por ciento.

“Eso es alarmante”, dijo Ben Okita, un biólogo conservacionista con sede en Nairobi de Save the Elephants. El Dr. Okita es copresidente del Grupo de Especialistas en Elefantes Africanos de la unión de conservación, pero no trabajó en la nueva evaluación.

El Dr. Okita dijo que considerar las dos especies de elefantes por separado estaba ayudando a revelar qué tan mal están las cosas, especialmente para el elefante del bosque.

“Los elefantes del bosque, en la mayoría de los casos, han sido ignorados en gran medida”, dijo. Agrupar a los dos elefantes probablemente enmascara lo mal que estaban las cosas para el elefante del bosque, dijo.

La UICN hizo el cambio porque en los últimos años, “ha quedado claro que genéticamente estas dos especies son diferentes”, dijo el Dr. Okita. La prueba final de la unión por la conservación fue un estudio de 2019 que encargó que mostró que los dos elefantes rara vez se reproducen entre sí.

Alfred Roca, genetista de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, dijo que el reconocimiento de la UICN de dos especies de elefantes africanos fue un poco tardío. Hace más de dos décadas, un estudio de 295 cráneos en museos encontró “diferencias enormes” entre los dos tipos de elefantes, dijo. En vida, los elefantes del bosque tienen cuerpos más pequeños, orejas más redondas y colmillos más rectos que los elefantes de la sabana.

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Genéticamente, “la separación entre ellos es probablemente mayor que la separación entre leones y tigres”, dijo el Dr. Roca.

Aún así, dijo: “Nunca es demasiado tarde. Estoy encantado de que hayan hecho esto, porque realmente resalta la terrible situación en la que se encuentra el elefante del bosque “.

Será especialmente difícil para los elefantes del bosque recuperarse, agregó el Dr. Roca, debido al tiempo que esperan para reproducirse, seis años más que los elefantes de la sabana. La evaluación de la UICN también encontró que el 70 por ciento de los elefantes del bosque podrían vivir fuera de las áreas protegidas, dejándolos especialmente vulnerables a los cazadores furtivos de marfil.

La muerte de elefantes por sus colmillos de marfil no es un problema nuevo, y tampoco lo es la pérdida de hábitat que enfrentan.

“Son las mismas dos amenazas principales que han afectado a los animales para siempre”, dijo el Dr. Gobush. La caza furtiva viene en oleadas, agregó; fue especialmente severo en la década de 1980 y alcanzó otro pico en 2011.

Donde los elefantes desaparecen, dejan una gran brecha, no solo físicamente, sino también en el trabajo que realizan. Algunas especies de árboles dependen completamente de los elefantes del bosque para comer sus frutos, tragar sus semillas grandes y depositarlas en otro lugar en una pila de estiércol.

A medida que derriban árboles y mastican grandes cantidades de material vegetal, tanto los elefantes del bosque como de la sabana cambian sus entornos de manera que crean un nuevo hábitat para otras especies.

“Ambos realmente podrían considerarse jardineros que cuidan la vegetación, más que probablemente cualquier otro animal”, dijo el Dr. Gobush. “En realidad, no podemos permitirnos perderlos”.

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Pero hay buenas noticias.

Los elefantes de la sabana están “prosperando”, dijo el Dr. Okita, en el Área de Conservación Transfronteriza de Kavango Zambezi, que se superpone a cinco países del sur de África. En algunas partes de Gabón y la República del Congo, las poblaciones de elefantes de los bosques se han estabilizado o incluso han aumentado. Donde la gente está protegiendo a los elefantes contra los cazadores furtivos y planificando el uso de la tierra con cuidado, dijo Okita, ha habido avances.

Sin embargo, se pregunta si revertir el declive de los elefantes africanos requerirá no solo una política, sino también llegar a las personas a nivel personal y hacerles sentir la urgencia.

“En este momento estamos llegando a la mente de la gente”, dijo el Dr. Okita. “Pero tenemos que llegar a los corazones”.

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