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Alta costura de mediados de siglo que rompe barreras de Ann Lowe’s

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Lowe pasó la siguiente década en Tampa. En 1919, se casó con un botones de hotel llamado Caleb West y lanzó su propio negocio en un taller detrás de su casa. Entrenó a un personal en sus exigentes técnicas de abalorios a mano y trapunto (un estilo de acolchado que crea un intrincado diseño en relieve), y algunos de sus protegidos prosperaron de forma independiente. Las creaciones más preciadas de Lowe’s de esa época fueron sus disfraces para Gasparilla, un festival local con fiestas y desfiles similares al Mardi Gras. Las juergas incluyeron un baile temático; fueron perseguidos por acusaciones de racismo hasta los noventa.

Uno de los primeros Lowes que ha sobrevivido, un vestido corto estilo flapper de 1926, es el disfraz de un cortesano de Gasparilla que podría haber venido de manitas de Lesage. “El escote asimétrico tiene una correa para el hombro con joyas”, escribe Powell. “Un gran medallón con joyas en la parte superior izquierda del corpiño y una serie de pequeños medallones hacia la parte inferior de la falda están conectados con aerosoles de brillantes. . . en un patrón que recuerda a las ramas de los árboles o al humo que se encrespa “. La tela se ha deteriorado, pero el adorno está intacto. Cada pequeña cuenta se adjuntó individualmente.

Lowe pudo haberse distinguido en el sur, pero también se vio obstaculizada allí. Sus competidores blancos tenían una ventaja insuperable, escribe Powell. Una modista negra no podía obtener crédito ni alquilar un espacio de trabajo en el distrito comercial del centro; sus clientes tenían que visitarla en un barrio segregado. Josephine Lee, por su parte, sintió que Lowe era “demasiado bueno para desperdiciarse” en un remanso de provincia.

En 1928, Lowe se había mudado a Nueva York con varios ayudantes y había alquilado un estudio en el tercer piso en West Forty-6th Street. “Nadie acudió en masa”, le dijo al Noticias diarias, en 1965. “Me mantuve a flote durante todo un año confeccionando el vestido de novia y el ajuar de Carlotta Cuesta”, ex reina de la Gasparilla. En los primeros meses de la Depresión, Lowe buscó trabajo en el distrito de la confección. (Ella afirmó haber comenzado su nuevo negocio con veinte mil dólares en capital inicial, aunque esa cifra, más de diez veces el ingreso anual promedio de la familia en ese momento, probablemente debería ajustarse por exageración). Según el censo de 1930, Lowe compartía su apartamento de dos habitaciones en Manhattan Avenue con su esposo, su hijo, sus asistentes y “un inquilino”. El matrimonio no perduró. Lowe dijo Ébano que Caleb West “quería una esposa de verdad”, por lo que se divorció de ella.

Cuando nadie contrató a Lowe, se ofreció a hacer vestidos según las especificaciones. Su trabajo, como de costumbre, encontró compradores agradecidos. Durante la siguiente década, trabajó como autónoma de forma anónima para casas de comercio de carruajes como Sonia Gowns y Hattie Carnegie. Con el tiempo, dijo, conoció a “las personas adecuadas”. Para entonces, estaba usando su apellido de soltera. Una de las primeras prendas con la etiqueta “Ann Lowe” se encuentra ahora en el Met Costume Institute: un vestido de novia sublime de 1941, con la silueta de una Erté Tanagra. Lirios trapunto bordados, rociados con perlas de semillas, caen en cascada por el corpiño; Burbujas de satén fundido en el dobladillo como un charco de cera de vela.

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Algunos de los mejores diseñadores han perdido la esperanza con el dinero. Paul Poiret y Charles James murieron en la indigencia. Yves Saint Laurent era un imbécil financiero, pero su socio, Pierre Bergé, manejaba astutamente su fortuna. Lowe nunca tuvo un Bergé, por no mencionar un yate, una casa de campo o una colección de arte, ventajas comunes del éxito en la moda. Su hijo, Arthur, llevaba sus libros y pagaba las facturas. Pero después de su muerte prematura, en un accidente automovilístico, nadie capaz se hizo cargo. En 1962, el Servicio de Impuestos Internos cerró el salón Lowe’s por falta de pago de impuestos.

El momento fue irónico, ya que el patrocinio de la nueva Primera Dama, o incluso un reconocimiento público, podría haber rescatado a Lowe. Pero el desaire informado de Jackie fue más doloroso para ella que cualquier negocio perdido, y registró su disgusto en una carta de desgarradora dignidad. “Mi razón para escribir esta nota es para decirles lo herida que me siento”, escribió. “Sabes que nunca he buscado publicidad, pero preferiría que me llamen un ‘diseñador negro destacado’, que en todos los sentidos soy. . . . Cualquier referencia a lo contrario me duele más profundamente de lo que tal vez pueda hacer que usted se dé cuenta “.

Letitia Baldrige, la secretaria social de Jackie, llamó unos días después para asegurarle a Lowe que la referencia a “una modista de color” no había sido aprobada por la Sra. Kennedy, y para transmitir una disculpa por su angustia, sin, sin embargo, asumir la responsabilidad. para ello. Lowe luego contrató a un abogado y buscó una reparación “tangible” de la Diario de la casa de las señoras, en forma de historia sobre su carrera. La revista nunca lo hizo, pero Jackie pudo haber tratado de enmendarlo. Un año después, le extirparon uno de los ojos de Lowe, que había sido dañado irreparablemente por el glaucoma. Mientras estaba en el hospital, alguien pagó sus deudas con el IRS. Lowe siempre creyó que la Primera Dama era su benefactora anónima.

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Las desgracias de Lowe’s de principios de los sesenta casi la aplastan. “Casi dejé de soñar con la belleza y pensé solo en el suicidio”, dijo al Noticias diarias. Saks le ofreció un taller y un título: la diseñadora principal de su Adam Room, creando vestidos de novia y de debut. Ella trajo a Saks a sus clientes y promocionó su colaboración. Pero Lowe aceptó un trato desastroso: tuvo que comprar sus propios materiales y pagar a su propio personal. “No me di cuenta hasta que fue demasiado tarde”, dijo, “que en los vestidos por los que estaba obteniendo $ 300, había invertido alrededor de $ 450”.

Abrumado por la deuda, Lowe se vio obligado a declararse en quiebra. Se fue a trabajar para una pequeña tienda personalizada, Madeleine Couture, hasta que las cataratas cegaron su otro ojo. En 1964 se sometió a una arriesgada operación para sacarlos. Una vez que pudo ver de nuevo, abrió un nuevo salón. Cuando las cataratas volvieron a crecer, le dictó sus diseños a un dibujante y sus asistentes los realizaron.

Después del asesinato de Kennedy, Lowe finalmente obtuvo el crédito por el vestido de novia de Jackie, y le gustaba afirmar que era exactamente lo que la novia había pedido: “un vestido tremendo y típico de Ann Lowe”. (El logo de una de sus etiquetas es la delicada figura de una dama de la corte con falda de aro y alforjas). Su trabajo comenzó a aparecer en revistas nacionales. Feria de la vanidad presentó uno de sus vestidos de presentación en un editorial. los Publicación del sábado por la noche subió una foto de tres chicas despreocupadas, montando el carrusel de Central Park en sus vestidos Lowe. Acompañaba un perfil del diseñador, cuyo titular se convirtió en el sobrenombre de Lowe’s: “El secreto mejor guardado de la sociedad”. Ella siguió el juego. “Soy una horrible snob”, dijo. Ébano, en 1966. “Me encanta mi ropa y soy especial sobre quién la usa. No estoy interesado en coser para la sociedad de cafés o escaladores sociales. No atiendo a Mary y Sue. Coso para las familias del Registro Social ”.

No hay evidencia de que los clientes de la sociedad de Lowe’s la hayan invitado a sus asuntos o sus debuts. Ella escuchó sobre ellos de segunda mano: “Cuando alguien me dice, ‘Los vestidos de Ann Lowe estaban bailando en el cotillón anoche’, eso es lo que me gusta escuchar”. Pero en 1967, la nieta de Josephine Lee le pidió a Lowe que contribuyera con un vestido para ser subastado en una recaudación de fondos de la Liga Junior en Tampa. Ella estaba feliz de complacer, aunque agregó que, después de cincuenta años, tenía curiosidad por asistir al tipo de gala para la que tan a menudo había cosido. La familia la trajo como invitada de honor y ella se sentó en la mesa del frente.

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La presencia de Lowe’s en lo que Powell llamó un “evento históricamente blanco” fue una ruptura audaz con la tradición. Lowe había desafiado la exclusión innumerables veces en su vida. Pero, a diferencia de Keckley, una activista de los ex esclavos empobrecidos que habían acudido en masa a Washington en 1862, y a diferencia de Rosa Parks, una modista de oficio, nunca desempeñó un papel público en el movimiento por los derechos civiles. Tampoco anunció el hecho de que cosía para distinguidos clientes negros como Elizabeth Mance, una pianista clásica, o Idella Kohke, miembro de la junta del Negro Actors Guild. Encontré una foto de Kohke en Nueva York Edad, un venerable periódico negro. Apareció en un artículo sobre las mejores galas de Pascua, fechado el 20 de abril de 1957. Una leyenda describe su “fabuloso conjunto: un vestido de satén negro francés importado creado por Ann Lowe”. El nombre de Lowe no estaba calificado por un epíteto. Al parecer, no necesitaba ninguno.

La prensa de moda históricamente blanca nunca prestó atención a la vibrante escena de la moda de Harlem. Sin embargo, el nombre de Lowe’s tenía tal prestigio en la comunidad negra que el New York Edad la envió a París, a un costo exorbitante —un cruce del océano, una estancia en el Hôtel Lutétia— para cubrir los desfiles de alta costura de la posguerra. Una historia de 1949 informa que Dior, Balenciaga, Paquin, Molyneux, Dessès y otros casas grandes había recibido amablemente a su corresponsal. (En uno de los desfilesLowe dijo que conoció a la Sra. Post, quien la presentó como una diseñadora prominente. Uno anhela saber qué hacía con la ropa y de Europa. Pero quizás la imagen que acompañaba a la historia, de un atuendo que Lowe había diseñado para el periódico, era una forma de reportaje. Su “creación inspirada en París” fue un sexy vestido de cóctel negro “con la nueva falda de tubo que cae muy bajo hacia el lado derecho. La sobrefalda está adornada con un calado de grandes dalias. El cuello de ala está resaltado por un escote profundo “.

No hay nada más atrevido en los archivos de Lowe, y me hizo preguntarme qué podría haber creado si hubiera tenido más libertad para innovar. “Su trabajo fue abrumadoramente bonito”, reflexionó Elizabeth Way. “No fue radical, ni estaba destinado a serlo. Incluso en los años sesenta, todavía se inspiraba en el siglo XIX y en un ideal nostálgico de la feminidad. Sin embargo, también creo que es importante apreciar el impresionante coraje que tuvo “.

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