Análisis: Biden pone a prueba los límites del gasto público y los déficits

Hace cuarenta años, como senador en su segundo mandato, Joe Biden votó a favor de los recortes de impuestos que permitieron al presidente Reagan declarar el fin del gran gobierno.

Más tarde, en la década de 1990, Biden apoyó una enmienda de presupuesto equilibrado a la Constitución y habló de la necesidad de reducir los costos a largo plazo del Seguro Social y Medicare.

Como presidente, Biden ha trazado un rumbo muy diferente, respondiendo a un entorno económico cambiado y un estado de ánimo público muy alterado.

A principios de este mes, promulgó la ley de un plan de gastos de $ 1.9 billones que incluye expansiones históricas de la red federal de seguridad social para abordar los problemas empeorados por la pandemia de COVID-19.

El miércoles, planea delinear un poco más de $ 2 billones en gastos en carreteras, puentes, tránsito, cuidado de ancianos, vivienda y mejoras en los sistemas de energía eléctrica y agua potable de la nación, el primer tramo de un “Reconstruir mejor” a largo plazo. plan para invertir en la infraestructura de la nación y el apoyo a las familias que podrían costar más de $ 3 billones durante la próxima década.

El cambio de Biden, de respaldar una parte clave de la agenda de Reagan a abrazar una expansión del gobierno más en sintonía con el New Deal del presidente Franklin D. Roosevelt, es paralelo a un cambio en el electorado. Las preocupaciones de los votantes sobre el alcance del gobierno y el tamaño de la deuda nacional no han desaparecido. Pero por ahora, eso no está impulsando cómo vota la gente.

Como resultado, aunque el presidente Trump entregó a Biden una deuda federal que había alcanzado el nivel más alto desde el final de la Segunda Guerra Mundial, el nuevo presidente está operando con menos restricciones políticas relacionadas con el déficit federal que cualquiera de sus tres predecesores demócratas.

“Es una nueva era”, dijo Maya MacGuineas, jefa del Comité para un Presupuesto Federal Responsable, que durante años ha hecho campaña, con resultados mixtos, para restringir la deuda federal.

El cambio es sorprendente. El presidente Clinton, en su primer mandato, se quejó amargamente a sus asesores sobre la necesidad de ofrecer planes de gastos austeros para tranquilizar a Wall Street. Su asesor político James Carville bromeó diciendo que cuando muriera esperaba reencarnarse en el mercado de bonos, ya que sus inversores “pueden intimidar a cualquiera”.

El demócrata anterior en la Oficina Oval, Jimmy Carter, hizo campaña sobre la frugalidad y vetó algunos de los tipos de proyectos de infraestructura que Biden, y gran parte del Congreso, ahora apoyan.

El presidente Obama, enfrentado al peor colapso económico desde la Gran Depresión, propuso un plan de estímulo en 2009 que era más pequeño de lo que muchos de sus asesores económicos pensaban prudente, en parte debido a la preocupación de que el público simplemente no apoyaría algo más grande, dijo su encuestadora. Joel Benenson dijo en una entrevista reciente.

Biden se enfrenta a poca presión. Incluso los límites legales que durante la última década han restringido el gasto federal están a punto de ser cosa del pasado: expiran el 30 de septiembre.

Los votantes todavía tienen reparos sobre el tamaño de la deuda nacional. Una encuesta reciente de la firma republicana Echelon Insights indicó que más de la mitad de los votantes, incluidos aproximadamente 3 de cada 10 demócratas, estaban preocupados por las posibles consecuencias negativas de los planes de gasto de Biden. Sin embargo, esas preocupaciones se han hundido en la lista de prioridades de los votantes.

Varios factores han cambiado el clima político, comenzando con la lenta y prolongada recuperación de la recesión de 2008-09.

“Los efectos devastadores en la mayoría de los estadounidenses de una economía que funciona bien para las personas en la cima [but not for the rest] se ha vuelto más obvio ”, dijo el senador Michael Bennet (D-Colo.).

“Ese problema y desafío se ha vuelto mucho más claro” y se volvió aún más grave cuando golpeó la pandemia, dijo Bennet esta semana.

El resultado ha desplazado a los votantes demócratas a la izquierda en cuestiones económicas, lo que los ha hecho, y los funcionarios electos del partido, mucho más dispuestos a apoyar nuevos e importantes planes de gasto.

Por ejemplo, un aumento importante en los beneficios para las familias con niños, que se aprobó como parte del plan de ayuda COVID-19 de Biden a un costo de aproximadamente $ 100 mil millones por año, se consideró demasiado polémico políticamente para que Hillary Clinton lo respaldara en su campaña presidencial de 2016. Campaña. Para 2019, el proyecto de ley, que Bennet y el senador Sherrod Brown de Ohio defendieron en el Senado, fue respaldado casi por unanimidad por sus compañeros demócratas.

Se espera que Biden respalde la extensión del plan durante al menos cinco años cuando presente la segunda parte de su nuevo paquete, una inversión de aproximadamente medio billón de dólares.

Al mismo tiempo, los republicanos, que solían frenar los planes de gasto demócratas, han renunciado a ese papel, dijo Elaine Kamarck, académica de Brookings Institution y ex asesora de políticas demócratas.

“Ahora hemos tenido tres mandatos presidenciales republicanos, dos de Bush y uno de Trump, y en ninguno de ellos hubo preocupación por el equilibrio presupuestario”, dijo.

Para el presidente George W. Bush, la deuda ocupó el segundo lugar detrás de la lucha contra lo que denominó la guerra global contra el terrorismo. Y a Trump “simplemente no le importaba el déficit, no le importaba pagar las cosas”, dijo Kamarck.

El punto culminante del cambio del Partido Republicano llegó con el recorte de impuestos de 2017, que recortó los ingresos federales en aproximadamente 2 billones de dólares durante un período de 10 años. El secretario del Tesoro de Trump, Steven T. Mnuchin, dijo que la ley tributaria generaría suficiente crecimiento económico para pagarse a sí misma, haciéndose eco de los republicanos desde la era Reagan. Pero después de una breve racha de crecimiento, la economía volvió a su trayectoria anterior incluso antes de que golpeara la pandemia.

“Los demócratas están legítimamente enfurecidos por el recorte de impuestos”, dijo MacGuineas. Al mismo tiempo, los republicanos “tienen una frustración constante por la negativa de los demócratas a reconocer los problemas” que enfrentan los enormes programas gubernamentales de beneficios para la vejez, que Trump también se negó a tocar.

“La dinámica ha ido de mal en peor”, dijo.

MacGuineas le da a la administración de Biden calificaciones relativamente altas por proponer pagar gran parte de su nuevo gasto planeado. Si bien el Plan de Rescate Estadounidense de 1,9 billones de dólares se financió en su totalidad con préstamos adicionales, Biden propondrá un aumento en los impuestos corporativos para pagar los planes que se anunciarán el miércoles, dijeron funcionarios de la Casa Blanca a los periodistas.

Sin embargo, sigue siendo una pregunta abierta si el Congreso aprobará los nuevos impuestos o simplemente buscará el gasto adicional. Algunos republicanos han dicho que están abiertos a cooperar con Biden en infraestructura; ninguno dice que apoyará impuestos más altos.

La disposición de los republicanos a gastar más pero menos impuestos hizo que la deuda nacional se disparara después del segundo mandato de Obama, en el que disminuyó en relación con el tamaño de la economía. Para el último año completo de Trump en el cargo, la deuda alcanzó el 107% del tamaño de la economía, la primera vez que superó el 100% desde mediados de la década de 1940.

En teoría, los altos niveles de endeudamiento público pueden desplazar la inversión privada, elevar las tasas de interés y generar inflación. Nada de eso ha sucedido en los últimos años. De hecho, los responsables de la política económica se han preocupado en gran medida por la preocupación opuesta: las tasas de interés que siguen siendo demasiado bajas y la posibilidad de estancamiento.

Tanto la secretaria del Tesoro, Janet L. Yellen, como el presidente de la Reserva Federal, Jerome H. Powell, han dicho en las últimas semanas que no ven la inflación como un problema inminente y creen que la Fed tiene las herramientas adecuadas para lidiar con ella si surge.

La falta de consecuencias negativas hasta la fecha proporciona otra razón importante por la que las figuras políticas han tenido menos restricciones de gasto.

“Hemos tenido un período prolongado de tasas de interés bajas y la gente no le teme realmente a la inflación”, dijo Kamarck.

El último gran brote de inflación en los Estados Unidos se apoderó de ellos a principios de la década de 1970 y no se controló por completo hasta la aguda recesión de principios de la década de 1980. Para la mayoría de los funcionarios gubernamentales y economistas de hoy, eso fue antes de que comenzaran sus carreras.

“No hay muchos políticos en la actualidad que recuerden un período prolongado de inflación”, dijo Kamarck. “Podría volver, pero el hecho es que a la gente no le preocupa”.

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