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Arrancando el colonialismo del campo de la búsqueda de fósiles

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En 2019, Mohamad Bazzi, un estudiante de doctorado en la Universidad de Uppsala en Suecia, lanzó una expedición a Túnez en busca de fósiles. Él y sus colegas viajaron a las minas de fosfato alrededor de la ciudad de Gafsa, donde rocas de 56 millones de años registran una época de océanos que se calientan rápidamente y extinciones masivas, particularmente de depredadores ápice como los tiburones.

El Sr. Bazzi tomó algunas decisiones distintivas para esta expedición paleontológica.

Para empezar, su equipo contrató a tunecinos para que le ayudaran a excavar, en lugar de traer estudiantes de su universidad. El Sr. Bazzi y sus colegas también optaron por acercarse a los residentes de Gafsa siempre que fuera posible, realizando conferencias improvisadas sobre la historia fósil del área para los espectadores interesados. Esto contrastaba con el secretismo de muchos paleontólogos en el campo, que podrían preocuparse de que sus sitios fueran allazados para el mercado negro de fósiles.

Los fósiles que el equipo recolectó de Gafsa son importantes para aprender más sobre cómo los animales se adaptaron al mundo invernadero del Eoceno, un período que puede predecir lo que le espera al planeta en los próximos años si las emisiones de carbono no disminuyen.

Pero mientras el equipo de Bazzi sacó los fósiles de Túnez, lo hicieron en virtud de un acuerdo con instituciones locales en el que el propio Bazzi insistió: después de que terminara su investigación, los restos serían devueltos.

Históricamente, estos especímenes rara vez se devuelven y es posible que los lugareños nunca los vuelvan a ver. Pero el Sr. Bazzi y sus colegas son parte de un movimiento entre la próxima generación de investigadores paleontológicos, uno que intenta cambiar las prácticas científicas que descienden directamente del colonialismo del siglo XIX, que explotó a los pueblos nativos y sus historias naturales.

En las últimas décadas, varios países han exigido la devolución de arte, antigüedades, tesoros culturales y restos humanos saqueados de las colecciones de museos de América del Norte y Europa. Países como Mongolia y Chile también han exigido la devolución de los fósiles recolectados, desde huesos de tiranosaurio hasta los restos conservados de perezosos terrestres gigantes.

“Hay un patrón consistente con estos especímenes de alto valor científico o estético, donde se sacan del mundo en desarrollo y se envían al extranjero para ser exhibidos y mostrados a una audiencia más amplia en otros lugares”, dijo Bazzi. “Debería haber cierto equilibrio para que las partes locales tengan voz en lo que les suceda”.

Muchos países con menos dinero para gastar en la financiación de sus propios científicos albergan importantes depósitos de fósiles que podrían impulsar importantes avances en nuestra comprensión del mundo prehistórico. Si el campo de la paleontología va a avanzar, dicen estos investigadores, es importante descubrir cómo estudiar especímenes en estos lugares sin extender los legados coloniales.

Eso requerirá el desarrollo de un enfoque diferente del campo, más parecido a los que están probando el Sr. Bazzi y otros científicos que dependen menos de la extracción y más de la colaboración y el desarrollo de las instituciones locales.

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Si bien muchas culturas a lo largo de la historia de la humanidad tienen una larga tradición en torno a la recolección o el estudio de restos fósiles, la disciplina de la paleontología científica, así como la formación de museos modernos de historia natural, surgió en el siglo XVIII, cuando las potencias europeas colonizaban activamente grandes extensiones del mundo. . Según Emma Dunne, paleontóloga irlandesa de la Universidad de Birmingham en Inglaterra, los científicos europeos formaban parte de una red colonial que absorbía la riqueza natural, incluidos los fósiles, hacia las capitales imperiales.

En el siglo XX, algunos países retrocedieron. Brasil y Argentina proporcionan fondos gubernamentales para la paleontología. Esos países y otros, como Mongolia, establecieron leyes que prohibían la exportación de fósiles desde dentro de sus fronteras. Los dos países sudamericanos también exigen que los investigadores extranjeros trabajen con paleontólogos locales para investigar los fósiles encontrados en el país.

“Todavía hay investigadores no argentinos que trabajan con los locales, por ejemplo”, dijo Nussaibah Raja-Schoob, un paleontólogo de Mauricio que trabaja en la Universidad de Erlangen-Nuremberg en Alemania. “Pero definitivamente ves que hay una mayor influencia local”.

Sin embargo, incluso después del colonialismo, los fósiles de todo el mundo todavía tienden a terminar en los museos estadounidenses y europeos. Algunos se recolectan a través de expediciones científicas aprobadas. Pero debido a que los fósiles también se comercializan de manera privada, los países ricos en fósiles con menos recursos y protecciones legales a menudo ven hallazgos interesantes y potencialmente valiosos que se subastan en los mercados occidentales.

Las preguntas sobre dónde pertenecen los fósiles y quién es el más adecuado para trabajar en ellos han provocado fuertes controversias en los últimos años. En algunos casos, los investigadores han expresado su preocupación sobre la ética de trabajar con estos fósiles recolectados de forma privada, en particular aquellos que pueden haber sido exportados ilegalmente. Al mismo tiempo, los paleontólogos de los países occidentales se han enfurecido con las reglas exigidas por países como Brasil.

En un caso en 2015, David Martill, un paleobiólogo de la Universidad de Portsmouth en Inglaterra, descartó preguntas sobre la falta de colaboración de su equipo con investigadores brasileños en un espécimen encontrado allí. “Quiero decir, ¿quieres que también tenga una persona negra en el equipo por razones étnicas, y un lisiado y una mujer, y tal vez también un homosexual solo por un poco de equilibrio?” dijo en una entrevista en ese momento con Herton Escobar, un periodista científico brasileño.

El Dr. Martill dijo en una entrevista en diciembre que eligió mal sus palabras. Pero dijo que sigue oponiéndose a las leyes que dictan dónde van los fósiles. En 2020, fue coautor de un artículo sobre otro hallazgo exportado desde Brasil y descrito sin un coautor brasileño.

“No creo que los gobiernos deban dictar quién trabaja con fósiles”, dijo. “Creo que los científicos deberían poder elegir con quién trabajar”.

Este tipo de controversias son un ejemplo de la forma en que perdura la historia colonial de la disciplina, dice Raja-Schoob. Pero hay otros. Gran parte de la paleontología mundial todavía se lleva a cabo en idiomas como inglés, alemán y francés. Y según un proyecto de investigación en curso de la Sra. Raja-Schoob y el Dr. Dunne, los países con PIB más altos, lugares como Estados Unidos, Francia, Alemania y China, tienden a reportar más datos fósiles, en parte porque tienen el dinero para invertir en programas académicos de paleontología.

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Muchas instituciones de todo el mundo no tienen las herramientas ni el apoyo gubernamental suficiente para realizar estudios sofisticados de fósiles. Pero eso es algo en lo que pueden ayudar las instituciones científicas de los países más ricos.

“Tenemos que preguntarnos por qué traemos este conocimiento a los centros, en lugar de difundirlo”, dijo el Dr. Dunne. “Podemos trabajar con cosas como escaneos 3-D de fósiles, podemos trabajar con conjuntos de datos digitales. El problema obviamente es conseguir financiación para que los museos hagan esto por sí mismos ”.

La Sra. Raja-Schoob dijo que la financiación académica podría promover la geología y la paleontología en más países.

“¿Por qué no invertir ese dinero en la gente local que hace algo?” ella preguntó. “Al final del día, todos usaremos esos datos. Entonces, ¿por qué no deberían beneficiarse también? “


Si bien las riquezas fósiles presentes en las rocas del norte de África y el Levante han atraído durante mucho tiempo a los cazadores de fósiles y científicos, dijo Bazzi, la mayoría del trabajo de campo ha dado como resultado la exportación de fósiles a instituciones europeas o estadounidenses. Los padres de Bazzi son del Líbano, mientras que su colega Yara Haridy, estudiante de doctorado en el Museum für Naturkunde de Berlín, nació en Egipto. Debido a la falta de oportunidades, ninguno de los dos puede encontrar un trabajo académico estable en paleontología en el Medio Oriente.

Como parte de su viaje a Gafsa, ambos querían intentar comenzar a acumular recursos paleontológicos en lugar de simplemente eliminarlos.

Eso fue parte de lo que llevó al Sr. Bazzi y la Sra. Haridy, después de muchas conversaciones cuidadosas con participantes locales mientras tomaban café y té, a las ruinas de un museo en la pequeña ciudad minera de Métlaoui. El museo había sido incendiado durante las protestas de la Revolución Jazmín de 2011 que ayudó a desencadenar la Primavera Árabe. No había sido restaurado, y en su tercer día en Túnez, un ingeniero de minas les dijo que valdría la pena visitarlo.

Caminando con cuidado a través de las ruinas, encontraron una riqueza inesperada de material fósil: inmensos caparazones de tortuga, mandíbulas de cocodrilo, vértebras de dinosaurio e incluso restos humanos antiguos, todos esparcidos por suelos polvorientos y escombros carbonizados.

Había que salvar la colección, decidió el equipo, pero no sacarla del país.

“Todas las demás preguntas que nos hicieron fue, ‘Oh, ¿ustedes van a tomar estas cosas?’”, Dijo la Sra. Haridy. “Y les dijimos, no, es tuyo. Debería quedarse aquí. Es parte de la historia de esta región “.

En cambio, se asociaron con la gente de Métlaoui para ayudarlos a salvar los restos. En un día, el alcalde de la ciudad y otras autoridades comunitarias habían reunido a los trabajadores y estudiantes locales de la Universidad de Gafsa. El equipo del Sr. Bazzi repartió guantes y máscaras y un grupo de residentes de Métlaoui se puso a trabajar extrayendo fósiles de las ruinas.

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“Fue una operación bastante grande”, dijo Haridy. “Todos se emocionaron mucho”.

El equipo catalogó los huesos antes de boxear y enviarlos a una instalación gubernamental en Gafsa. La esperanza es que los restos del museo proporcionen el núcleo de un programa de paleontología en curso en la Universidad de Gafsa; El Sr. Bazzi ha estado ayudando a supervisar a los estudiantes interesados.

Uno de esos estudiantes, Mohammed Messai, dijo que no sabía mucho sobre paleontología antes de conocer al Sr. Bazzi, pero que ahora identificó los fósiles recuperados del museo como parte de la investigación para su maestría en ciencias.

Es importante que los paleontólogos creen asociaciones genuinas con investigadores locales, dijo Haridy. Esto no solo crea el compromiso de la comunidad y anima a las personas a considerar los fósiles como dignos de protección, sino que también ayuda a garantizar que los especímenes se estudien adecuadamente cuando se devuelvan a su país de origen.

“Existe este problema en el que incluso si un país exige la devolución de fósiles, como lo hizo Egipto durante mucho tiempo, gran parte del conocimiento paleontológico no necesariamente regresa con él”, dijo. Sin invertir en programas independientes de paleontología en los países en cuestión, los fósiles pueden terminar “consignados en una habitación polvorienta, donde nadie sabe qué hacer con ellos”.

Pero los esfuerzos para crear redes paleontológicas más inclusivas y distribuidas enfrentan considerables vientos en contra.

Los patrocinadores no necesariamente ponen énfasis en el lado ético de la investigación ”, dijo el Dr. Dunne. “Dependemos mucho de otros países para obtener sus datos. Los fósiles son mundiales, son globales, no respetan las fronteras políticas. Pero deberíamos identificar estos patrones de prejuicio colonial en nuestra investigación y detenerlos “.

Hasta cierto punto, la presencia de estas conversaciones es en sí misma una señal de cambio.

“Cuando comencé con la paleontología, hace unos 45 años, estos temas no eran motivo de preocupación”, dijo el Dr. Martill. “Hoy, parecen estar dominando las discusiones paleontológicas. Quizás soy yo quien ahora está fuera de contacto “.

Agregó que, “está surgiendo una nueva generación fantástica de paleontólogos y están flexionando sus músculos y exigiendo cosas diferentes”.

Por ahora, el equipo de Bazzi espera impulsar los fondos hacia la paleontología local en Túnez.

“Idealmente, el gobierno tunecino creería a estas personas por su cuenta y estaría de acuerdo en que sus fósiles son importantes y dignos de preservación, y son de interés internacional”, dijo la Sra. Haridy. “Pero tienden a interesarse una vez que los científicos realmente intentan visitar y trabajar activamente con las personas”.

“Ahora tiene a la gente local comenzando a manejar esto ellos mismos”, dijo Bazzi. “Con el tiempo, no habrá necesidad de que otros vengan y lo hagan”.

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