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Astronautas aficionados listos para un vuelo espacial orbital

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(De izquierda a derecha) Sembroski, Arceneaux, Isaacman y Proctor se han entrenado durante seis meses

Cuatro “astronautas aficionados” están a punto de ponerse en órbita en otra misión histórica para el turismo espacial.

Es el último vuelo para ayudar a abrir el acceso al espacio para los clientes que pagan, luego de los lanzamientos de Richard Branson y Jeff Bezos.

El viaje ha sido pagado por el empresario multimillonario estadounidense Jared Isaacman, quien viajará con tres compañeros de tripulación.

Un trabajador de la salud, un educador científico y un analista de datos darán la vuelta a la Tierra con Isaacman durante tres días.

Esperan inspirar a otros con su aventura y recaudar dinero para medicamentos contra el cáncer para niños. En consecuencia, la misión se ha denominado Inspiration4.

El vehículo Dragon de la tripulación, fabricado por la compañía SpaceX de Elon Musk, viajará sobre un cohete Falcon-9. Se debe lanzar desde el Centro Espacial Kennedy de Florida a las 20:02 EDT el miércoles (01:02 BST, jueves), o muy poco después.

La nave espacial alcanzará una altitud de 575 km (360 millas), que es unos 150 km más alta que la Estación Espacial Internacional (ISS). Luego, el cuarteto pasará su tiempo haciendo experimentos y mirando a la Tierra a través de una gran ventana abovedada que ofrece vistas panorámicas.

La cúpula de vidrio se ha colocado en lugar del mecanismo que Dragon normalmente usa para acoplarse a la ISS, que no es necesario en este vuelo.

El amerizaje al final del vuelo tendrá como objetivo el Océano Atlántico.

La misión sigue los pasos del vuelo de Sir Richard Branson a bordo de su avión cohete Virgin Galactic el 11 de julio, y del viaje del multimillonario Jeff Bezos al espacio nueve días después en el vehículo New Shepard.

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El cuarteto que vuela en Inspiration4 cree que los vuelos espaciales tripulados están en la cúspide de un cambio importante; se está abriendo más allá de aquellos que en el pasado se consideraba que tenían las “cosas adecuadas”.

El comandante, Jared Isaacman, de 38 años, es el fundador y director ejecutivo de Shift4 Payments, una empresa que fundó cuando era adolescente para procesar transacciones con tarjetas de crédito. También es un entusiasta de la aviación con miles de horas en varios aviones. Si bien la misión ha sido posible gracias a la inmensa riqueza de Isaacman, la actitud es: el espacio debe estar al alcance de todos.

“Será la primera vez que una superpotencia global no ha enviado gente al espacio orbital”, dijo Isaacman.

“Y creo que eso debería enviar un mensaje de todo lo que vendrá. Sabemos que algún día en el futuro, de 50 a 100 años a partir de ahora, habrá una base lunar, probablemente tendrás algún tipo de colonia marciana”. Y tiene que empezar en alguna parte.

“Cuando se complete esta misión, la gente la verá y dirá: ‘Era la primera vez que la gente común podía ir al espacio'”.

Inspiration4 no solo entrará completamente en órbita (Branson y Bezos solo dieron pequeños saltos sobre la atmósfera), la visión también difiere. El Sr. Isaacman dijo desde el principio que sabía que no podía simplemente “ir con un grupo de amigos de pesca”; el viaje tenía que tener un propósito.

El empresario ha reclutado por diversos medios a tres compañeros de tripulación previamente desconocidos para él.

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Hayley Arceneaux es asistente médica en el Hospital de Investigación Infantil St Jude en Memphis, Tennessee. Ahora con 29 años, la Sra. Arceneaux fue tratada por cáncer de huesos en el hospital cuando tenía 10 años.

Isaacman quiere recaudar $ 200 millones para el trabajo de St Jude y le pareció apropiado que un miembro del personal del hospital se uniera a él en la cápsula Dragon.

El Dr. Sian Proctor, de 51 años, es geocientífico y comunicador científico. De hecho, estuvo cerca de ser astronauta de la NASA en 2009, pero se perdió la ronda final de selección. La Dra. Proctor ganó su puesto gracias a su papel de artista y al demostrar sus habilidades empresariales.

Chris Sembroski, de 42 años, es un veterano de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Y trabaja como ingeniero en la empresa aeroespacial Lockheed Martin. Hizo una donación a St Jude que también lo inscribió en un sorteo de lotería para la cuarta posición en el equipo.

El Sr. Sembroski no ganó la lotería, pero un amigo sí, y le pidió que ocupara el lugar.

La capsula

La capsula

Algunos comentaristas han expresado su preocupación por el impacto colectivo en el clima de la Tierra de vuelos espaciales como este.

El cohete Falcon-9 de SpaceX utiliza combustible de queroseno altamente refinado que produce dióxido de carbono (CO2), un gas de efecto invernadero, junto con óxidos de nitrógeno, que también contribuyen al calentamiento. Las emisiones de los lanzamientos de cohetes siguen siendo mínimas en comparación con la industria de la aviación, aunque se prevé que crecerán.

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En los 60 años transcurridos desde que el cosmonauta soviético Yuri Gagarin viajó por primera vez al espacio, menos de 600 personas han seguido sus pasos; y la mayoría de ellos han sido personal con entrenamiento militar que volaba en misiones patrocinadas por el gobierno.

Inspiration4 es diferente. Será un vuelo orbital totalmente comprado y operado comercialmente.

Hace seis meses, Isaacman, Arceneaux, Proctor y Sembroski se dedicaban a su vida cotidiana. Desde entonces, han estado en un curso intensivo sobre cómo ser astronauta, entrenando con SpaceX en su simulador de cápsulas.

Hablando de su selección sorpresa para la tripulación, Hayley Arceneaux dijo: “Creo que soy la única persona que ha recibido una llamada telefónica diciendo: ‘Oye, ¿quieres ir al espacio?'”.

SpaceX, con sede en California, tiene la intención de vender muchos más vuelos orbitales a intereses más allá de las agencias espaciales tradicionales.

La NASA ayudó a financiar el desarrollo de gran parte de la tecnología utilizada por la compañía de Elon Musk, y lo hizo para tratar de diversificar la economía en la órbita terrestre baja.

Este enfoque está comenzando a dar dividendos. La empresa emergente de Texas Axiom Space ya ha comprado cuatro vuelos Dragon para llevar a los turistas a la ISS.

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