Basura espacial: el Reino Unido quiere enviar una nave espacial para capturar dos satélites muertos del espacio

El Reino Unido está destinando £ 5 millones a una misión para eliminar dos satélites muertos del espacio quemándolos en la atmósfera de la Tierra.

Espacio


23 junio 2022

Impresión artística de una misión propuesta por la firma suiza ClearSpace para capturar satélites muertos

espacio libre

El Reino Unido está comprometiendo £ 5 millones para financiar una misión para eliminar la basura espacial. El proyecto tendrá como objetivo traer dos satélites desaparecidos a través de la atmósfera de la Tierra a finales de esta década, una hazaña única en su tipo.

Hablando hoy en la Cumbre para la Sostenibilidad Espacial de la Fundación Mundo Seguro en Londres, el ministro de ciencia del Reino Unido, George Freeman, describió el compromiso del país de mantener la órbita de la Tierra limpia y ordenada como parte del Plan para la Sostenibilidad Espacial del Reino Unido. Esto incluye la elaboración de normas regulatorias para la operación segura de los satélites y la reducción de los costos de seguro para misiones sostenibles.

“Estamos en la cúspide de una explosión masiva de satélites”, dijo Freeman. “Queremos asegurarnos de ser líderes en la ciencia de la sustentabilidad”.

La misión de eliminación activa de desechos del Reino Unido, anunciada por primera vez el año pasado, verá una nave espacial lanzada en órbita en 2026. Una vez allí, viajará a dos satélites del Reino Unido muertos que orbitan nuestro planeta y los llevará de regreso a la atmósfera para que se quemen, demostrando que una sola nave espacial puede eliminar más de una pieza de escombros.

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“Eliminar múltiples piezas de escombros con un solo vehículo es el camino correcto a seguir”, dice Hugh Lewis de la Universidad de Southampton, Reino Unido. Más de 30.000 piezas de escombros en la órbita de la Tierra se rastrean hoy, incluidos unos 2500 satélites muertos.

Los planes actuales de eliminación de escombros, como la próxima misión de la empresa suiza ClearSpace en 2025, financiada por la Agencia Espacial Europea, se centran en eliminar solo una pieza de escombros. La misión del Reino Unido será la primera en apuntar a múltiples piezas, con la nave espacial de remoción diseñada para permanecer en órbita terrestre, posiblemente disponible para recargar combustible en el futuro para hacer frente a más basura.

Tres empresas compiten por el contrato: ClearSpace, la empresa japonesa-británica Astroscale y Surrey Satellite Technology (SSTL), con sede en el Reino Unido. Se seleccionarán dos para compartir el fondo de £ 5 millones en julio, luego se elegirá una sola empresa para la misión a fines de 2023 con un contrato por valor de hasta £ 60 millones.

“Los desechos espaciales son un gran problema”, dijo Freeman. “El objetivo es hacer del Reino Unido un líder mundial en sistemas de recuperación de satélites”.

Cada empresa tiene un método propuesto diferente para llevar a cabo la misión. Astroscale usaría un brazo robótico para agarrar cada satélite muerto, Clearspace planea usar cuatro brazos para “abrazar” los objetos y tirarlos hacia abajo, mientras que SSTL está investigando la posibilidad de usar una red gigante para agarrar uno y tirar del otro hacia abajo con un brazo.

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Los dos satélites del Reino Unido desaparecidos que se seleccionarán aún no se han elegido entre más de una docena de objetivos. Si bien no existen obstáculos legales importantes para que un país apunte a sus propios satélites, hay algunos problemas de misión que deberán resolverse con la Autoridad de Aviación Civil en el Reino Unido, dice Joanne Wheeler, abogada de la firma Alden Legal con sede en Londres. “¿Qué sucede si vas allí y te conectas al objeto equivocado?” ella pregunta, diciendo que podría ser un problema de seguridad nacional.

La esperanza es que el esquema, que tiene el mayor fondo para una sola misión espacial del Reino Unido, estimule más misiones comerciales de eliminación de escombros. “Estamos tratando de acelerar el desarrollo de estas tecnologías”, dice Jacob Geer de la Agencia Espacial del Reino Unido. “Estamos enviando un satélite para eliminar dos objetos. Hay una pérdida neta en la cantidad de objetos en el espacio. Es un paso importante para todos, no solo para el Reino Unido”.

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