Baylor pasa la prueba más grande del torneo hasta ahora en Villanova

INDIANAPOLIS – Esta temporada de baloncesto universitario masculino presentó un deleite de principios de temporada para los aficionados al deporte, un enfrentamiento neutral de los equipos que los pronosticadores calificaron como los mejores del país: los Bulldogs de Gonzaga de alto vuelo contra los hábiles y atléticos Baylor Bears.

Sería un juego de vara de medir en Indianápolis, uno que proporcionaría un pico preliminar sobre quién sería más probable que regrese aquí para cortar las redes a principios de abril.

Y luego, unos 90 minutos antes del inicio, el juego se suspendió después de que dos personas en el grupo de viaje de Gonzaga dieron positivo por el coronavirus. En lugar de evaluar a un favorito, dio una idea de lo que se avecinaba para una temporada que se desarrolló a través de meses de arranques y arranques causados ​​por la pandemia.

Ahora, meses después, ese enfrentamiento anticipado se acercó un paso más después de que Baylor superó a un determinado Villanova, 62-51, en Hinkle Fieldhouse el sábado para avanzar a la final regional del Sur. Los Bears, que han estado en tres finales regionales en las últimas 11 temporadas pero nunca en la Final Four, jugarán contra el ganador de Oral Roberts, decimoquinto preclasificado, y Arkansas, tercero preclasificado, el lunes en el Lucas Oil Stadium.

Pero es difícil imaginar que Baylor sea más probado que Villanova.

Los Wildcats, que perdieron a su base armador y líder senior Collin Gillespie por una lesión en la rodilla que terminó la temporada justo antes de la postemporada, lograron una excelente actuación hasta que fueron derrotados por pérdidas de balón en la recta final.

Los Bears, el mejor equipo de tiros de tres puntos del país, sobrevivieron a una tarde pésima, haciendo solo 3 de 19 detrás del arco. Pero fueron rescatados por el escolta de segundo año Adam Flagler, quien salió de la banca para anotar 16 puntos, y una defensa física que tuvo ocho robos. Jermaine Samuels anotó 16 para liderar a Villanova, que también obtuvo 14 puntos de Justin Moore.

Baylor se ha establecido como uno de los mejores programas del país, rompiendo el dominio de Kansas sobre los 12 grandes la temporada pasada y ganando el título de temporada regular nuevamente esta temporada. Pero los Bears han perdido dos veces en la ronda de 16 y dos veces más en la ronda de 8 en los 10 torneos anteriores.

La forma en que Villanova y Baylor se enfrentaron, dos equipos con talento de élite que jugaban la primera posesión como si fuera la última, contrastaba marcadamente con la victoria de Oregon State por 65-58 sobre Loyola-Chicago, que parecía el grupo de equipo junior. Ethan Thompson anotó 22 puntos para liderar a los Beavers, quienes continuaron su improbable carrera hacia una final regional por primera vez desde 1982. Elegidos para terminar último en el Pac-12 al comienzo de la temporada, jugarán contra el ganador entre Syracuse y Houston a última hora de la noche del sábado.

Tanto Villanova como Baylor fueron atacados esta temporada por el coronavirus. Para Baylor, fue una preocupación de toda la temporada. El entrenador Scott Drew se perdió dos juegos y los Bears solo jugaron uno de sus primeros siete juegos programados. Luego, en febrero, los Bears, invictos en ese momento, fueron clausurados durante tres semanas, una pausa que interrumpió su ritmo ofensivo y cohesión defensiva. Perdieron dos veces, en Kansas y ante Oklahoma State en el torneo Big 12.

Los Bears, sin embargo, habían recuperado sus piernas y su tiempo también, dedicando más tiempo a la práctica en las últimas dos semanas del que hubieran tenido en una temporada normal. Una vez que Baylor pasó el primer fin de semana, Drew consideró la pausa como una bendición.

“Nadie está de los nervios ni nada porque febrero puede ser una rutina durante la temporada”, dijo. “Y tuvimos un tiempo libre y pudimos reflexionar y decir, hombre, es muy divertido jugar en lugar de ver jugar a todos los demás”.

Mientras tanto, Villanova tuvo su propia pausa prolongada: pasó 27 días sin jugar.

Pero esa fue la menor de las interrupciones para los Wildcats, que se han enfrentado a una multitud de lesiones además de la paralizante pérdida de Gillespie. El delantero Dhamir Cosby-Roundtree, un capitán senior, no ha jugado en toda la temporada después de una cirugía en su pierna. Bryan Antoine estuvo fuera hasta principios de febrero recuperándose de una cirugía en el hombro y Moore se torció el tobillo en el juego después de que Gillespie se lesionara.

Villanova se las arregló durante gran parte del sábado lanzando una presión de zona suave a Baylor en ocasiones y cuando los Bears entraron en su ofensiva, los Wildcats alternaron entre las defensas de zona y de hombre a hombre en la media cancha.

La pérdida de Gillespie hizo imperativo que Villanova se apoyara más en una defensa que había sido peatonal, y algo peor contra los tiros de tres puntos. Los Wildcats habían permitido que los oponentes dispararan un 34,9 por ciento detrás de la línea esta temporada, el 86 en la nación y el peor entre los equipos que llegaron a los octavos de final.

Baylor no parecía un duelo amable dado que los Bears eran el equipo de tiros de tres puntos más competente del país, acertando el 41.5 por ciento de sus tiros.

Pero los defensores del perímetro de Villanova no compraron repetidas falsificaciones de bombeo y dejaron vacilantes al trío de escoltas de Baylor, Jared Butler, MaCio Teague y Davion Mitchell. Cuando fallaron, los Bears fallaron 17 de sus primeros 19 intentos de triples, los Wildcats, confiando en pases interiores hábiles, se mantuvieron a la cabeza.

Cuando Brandon Slater superó a Jonathan Tchamwa Tchatchoua por el ala y se hundió sobre Matthew Mayer, de 6 pies 9 pulgadas, puso a Villanova arriba por 39-33.

En lugar de desinflar a los Bears, pareció inspirarlos.

Aumentaron la presión defensiva y empezaron a llegar al aro. Con el marcador empatado en 41, los Bears forzaron tres pérdidas de balón consecutivas, lo que condujo a tres bandejas consecutivas, la última con un giro giratorio de Mayer que puso a los Bears adelante para quedarse.

Alan Blinder contribuido a la presentación de informes.

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