Bernard Stolar, influyente ejecutivo de videojuegos, muere a los 75 años

Bernard Stolar, quien como ejecutivo en Sony y luego en Sega of America desempeñó un papel importante en el desarrollo y mercadeo de las consolas de videojuegos de la década de 1990, incluida la PlayStation original y la Dreamcast de Sega, murió el 22 de junio en Los Ángeles. Tenía 75 años.

Jordan Freeman, fundador y director ejecutivo de Zoom Platform, una empresa de videojuegos de la que Stolar se desempeñó como presidente ejecutivo, confirmó su muerte, que dijo que se debió a una larga enfermedad.

La década de 1990 fue una época de intensa competencia y rápido avance tecnológico en la industria de los videojuegos. El Sr. Stolar estaba en el corazón de la escena en constante cambio, tomando decisiones audaces que atrajeron la admiración de algunos pero rompieron el corazón de otros, que estaban enamorados de sistemas o tipos de juegos particulares.

Fue vicepresidente ejecutivo de Sony Computer Entertainment America de 1993 a 1996, cuando Sony estaba desarrollando la PlayStation original, que se introdujo en los Estados Unidos en septiembre de 1995. Nintendo y Sega dominaban el mercado en ese momento, pero PlayStation cambió el ecuación.

Por un lado, a $ 299, PlayStation superó a la competencia Sega Saturn en $ 100. Y Stolar rechazó los juegos de rol complejos, que pensó que atraían a un grupo de clientes relativamente pequeño y nerd, a favor de títulos de acción como Mortal Kombat 3.

PlayStation fue un éxito, pero Stolar trabajó poco tiempo en Sony: en 1996 se mudó a Sega como presidente de Sega of America. Rápidamente eliminó la Sega Saturn, para consternación de los fanáticos de ese sistema.

“Me devané los sesos pensando en cómo salvar a Saturno, pero estaba demasiado lejos y era demasiado caro y difícil de desarrollar”, dijo Stolar al blog The Dreamcast Junkyard en 2018. “Sega estaba casi en bancarrota, necesitaban un nueva consola y la necesitaban rápido. Las únicas opciones eran ir a lo grande o irse a casa”.

Su idea de ir a lo grande fue la consola Dreamcast, que debía ofrecer procesamiento de 128 bits cuando la competencia todavía estaba en 64.

“Dreamcast es el puente de Sega hacia el liderazgo del mercado mundial para el siglo XXI”, dijo a The Ottawa Citizen en 1998, un año antes de que Dreamcast fuera lanzado en los Estados Unidos.

Pero el Sr. Stolar no era parte de ese futuro en Sega, que de todos modos resultó no ser como se predijo. Poco antes de que Dreamcast saliera a la venta, fue despedido en una de las reorganizaciones perpetuas que sacuden regularmente a la industria de los videojuegos. Sin embargo, Dreamcast fue, al menos durante un minuto caliente, un captador de atención.

“Como máquina de juegos, su potencia no tiene rival, excepto por las computadoras personales de gama alta que cuestan más de 10 veces más”, escribió Peter H. Lewis en una reseña en The New York Times ese mes, “y hace que los gráficos en el líder actual del mercado, la PlayStation de Sony, aparecen granulados y entrecortados. Dreamcast es lo más parecido a una experiencia de juego de calidad arcade que puedes tener en casa”.

Dean Takahashi, escritor principal del sitio web GamesBeat, entrevistó al Sr. Stolar varias veces a lo largo de los años.

“La personalidad y el agudo ingenio de Bernie Stolar lo hicieron excepcionalmente refrescante en el cada vez más corporativo mundo de los videojuegos”, dijo Takahashi por correo electrónico.

Stolar no se anduvo con rodeos cuando trató de alterar el statu quo en el hardware de juegos, dijo Takahashi. “El resultado fue a menudo hilarante”, agregó, “e hizo que ser reportero fuera un placer durante ese tiempo”.

Stolar nació el 9 de octubre de 1946, según un obituario de Forbes. La información sobre sus primeros años de vida y sus sobrevivientes no estuvo disponible de inmediato.

Se inició en los videojuegos en 1980 cuando ayudó a Brian Semler a iniciar Pacific Novelty Manufacturing, que desarrolló juegos de arcade que funcionan con monedas. Entre sus mayores éxitos se encuentra un juego llamado Shark Attack, en el que el jugador es un tiburón que intenta defenderse de los buzos que intentan matarlo.

Después de unos años, Stolar y Semler vendieron la empresa a Atari.

“Pensamos que éramos genios porque vendimos la compañía por acciones”, dijo Stolar a GamesBeat en 2015. “Entonces Atari implosionó y cerró”.

A principios de la década de 1990, después de que Atari reviviera, Stolar pasó varios años como ejecutivo allí antes. Se unió a Sony en 1993 y a Sega en 1996.

La Sega Dreamcast se vendió bien al principio. Pero la introducción de PlayStation 2 en 2000 redujo su atractivo, y las esperanzas de Sega de volver a la cima del montón de videojuegos se desvanecieron. Stolar dejó Sega en 1999 y se unió a Mattel en 2000. Dirigió su división interactiva durante casi tres años. Trabajó con varias otras empresas emergentes durante la próxima década, y en 2014 se unió a Zoom Platform, que, según dice su cuenta de Twitter, vende “juegos antiguos que funcionan en sistemas nuevos”.

Freeman dijo que Stolar estaba ansioso por apoyarlo.

“Conocí a Bernie cuando tenía 16 años, no había absolutamente ninguna razón para que aceptara reunirse conmigo, pero se arriesgó”, dijo Freeman por correo electrónico. “Le dio una oportunidad a todos. Fue el dechado de un mentor para todos los que lo conocieron”.

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