Biden firma proyecto de ley para ayudar a los veteranos expuestos a pozos tóxicos para quemaduras

WASHINGTON — El presidente Biden promulgó el miércoles un proyecto de ley que amplía los beneficios médicos para los veteranos que estuvieron expuestos a las toxinas de los pozos de basura quemados en las bases militares, poniendo fin a una búsqueda de apoyo de los veteranos y sus familias durante años.

El tema es profundamente personal para el presidente, quien durante mucho tiempo ha especulado que su hijo Beau desarrolló cáncer cerebral debido a la exposición a las zonas quemadas cuando sirvió en Irak como miembro de la Guardia Nacional de Delaware. Antes de firmar la legislación, Biden describió los efectos persistentes de las exposiciones.

“Humo tóxico, espeso con venenos, que se esparce por el aire y llega a los pulmones de nuestras tropas”, dijo. “Cuando regresaron a casa, muchos de los mejores y más aptos guerreros que enviamos a la guerra no eran los mismos. Dolores de cabeza, entumecimiento, mareos, cáncer. Mi hijo, Beau, fue uno de ellos”.

En una ceremonia repleta de veteranos y sus familias en el Salón Este de la Casa Blanca, Biden llamó a la nueva ley un progreso hacia el cumplimiento de “una obligación sagrada” para quienes defendieron la nación y sus familias. La ley fue aprobada a pesar de un retraso de último minuto por parte de los senadores republicanos, quienes bloquearon su aprobación pero se echaron atrás después de una intensa reacción.

“Esta es la ley más importante que nuestra nación haya aprobado jamás para ayudar a millones de veteranos que están expuestos a sustancias tóxicas durante sus servicios militares”, dijo Biden, y agregó unos minutos después: “Esta ley está muy atrasada. Finalmente lo logramos, juntos”.

La legislación aborda los efectos que han sufrido algunos veteranos después de dormir y trabajar cerca de grandes incendios en bases militares donde se quemó basura, incluidos neumáticos, combustible para aviones, productos químicos y otros equipos, creando grandes nubes de humo. La investigación sugiere que las toxinas en el humo pueden ser responsables de una serie de dolencias que sufren los veteranos, incluido el cáncer, el asma bronquial, la rinitis alérgica, la apnea del sueño, la bronquitis y la sinusitis.

La nueva ley, conocida como la Ley PACT, facilita que los veteranos que creen que estuvieron expuestos a toxinas durante su servicio soliciten beneficios médicos del Departamento de Asuntos de Veteranos. La ley crea un flujo de fondos federales de $280 mil millones, lo que la convierte en una de las mayores expansiones de beneficios para veteranos en la historia de Estados Unidos.

En sus comentarios, Biden elogió los muchos años de trabajo de los miembros de la familia y los activistas, destacando a Jon Stewart, el comediante, por sus demandas apasionadas y, a veces, enojadas de que los políticos aprueben el proyecto de ley.

“Lo que has hecho, Jon, importa, y sabes que importa”, dijo Biden a Stewart, quien estaba en la sala para la ceremonia de firma. “Usted debe saber. Realmente, realmente importa. Te negaste a dejar que nadie olvidara. Me negué a dejar que lo olvidaran, y te debemos mucho, hombre”.

El Sr. Stewart, quien ha estado presionando por el proyecto de ley durante años, fue particularmente elocuente el mes pasado, cuando los senadores republicanos se negaron abruptamente a apoyar la medida, citando preocupaciones de que estaba estructurada de una manera que podría crear un nuevo derecho costoso. La legislación había sido aprobada con un abrumador apoyo bipartidista en la Cámara, y los senadores republicanos que se opusieron habían expresado su firme apoyo solo unas semanas antes.

Al aparecer en Espanol después de que los republicanos bloquearan el proyecto de ley, Stewart estaba furioso, lo que ayudó a provocar una reacción intensa que condujo a la aprobación final del proyecto de ley días después.

Estoy acostumbrado a las mentiras. Estoy acostumbrado a la hipocresía. Estoy acostumbrado a su cobardía”, dijo el Sr. Stewart a Jake Tapper en el programa “The Lead” de Espanol. “No estoy acostumbrado a la crueldad, la crueldad casual”.

En sus comentarios del miércoles, Biden no mencionó la obstrucción republicana. En cambio, se centró en la naturaleza bipartidista del acuerdo, citando su aprobación como evidencia de que ha cumplido su promesa de cerrar las divisiones ideológicas en la capital de la nación para hacer las cosas.

“No quiero escuchar a la prensa decirme que los demócratas y los republicanos no pueden trabajar juntos”, dijo. “Lo hicimos, y lo hicimos juntos”.

Danielle Robinson, la esposa del sargento. Heath Robinson, quien murió de cáncer de pulmón después de servir en Irak, pasó años ayudando a liderar la lucha por los nuevos beneficios para veteranos. La legislación lleva el nombre de su marido.

En sus propios comentarios en la Casa Blanca, la Sra. Robinson describió cómo su esposo desarrolló cáncer una década después de regresar del combate. Agradeció a Biden y a los demás activistas por presionar a los legisladores para que aprueben una legislación que facilitará recibir tratamiento médico y beneficios después de exposiciones similares.

“Muchos veteranos todavía están luchando contra las enfermedades por quemaduras en la actualidad”, dijo. “Demasiados han sucumbido a esas enfermedades también. Y me siento honrado de estar con el padre de otra familia militar que entiende el sacrificio máximo como nosotros: nuestro comandante en jefe, el presidente Joe Biden”.

Beau Biden murió de cáncer cerebral en 2015.

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