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Biden nomina a Bill Nelson para dirigir la NASA

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El viernes, el presidente Biden nominó a Bill Nelson, un exsenador de Florida, para dirigir la NASA.

Una declaración de la Casa Blanca que anunciaba la nominación decía del Sr. Nelson: “En el Senado se le conocía como el senador al que acudir para el programa espacial de nuestra nación”.

La selección generó preocupaciones de que la administración de Biden pueda restaurar un programa espacial más tradicional que se basa en grandes compañías aeroespaciales heredadas como Boeing y Lockheed Martin, en lugar de recién llegados más ágiles como SpaceX.

Mucha gente en el campo también había esperado que el Sr. Biden nominara a la primera mujer para servir como administradora.

“Dada la cantidad de mujeres calificadas y talentosas que se rumoreaba que estaban en consideración, él confía mucho en su ex colega del Senado”, dijo Lori Garver, ex viceadministradora de la NASA durante la administración Obama.

Nelson, que perdió su candidatura a la reelección para un cuarto mandato en 2018, fue astronauta y partidario de la NASA en el Senado desde hace mucho tiempo. También fue un arquitecto en jefe de la ley de 2010 que ordenó a la NASA desarrollar un cohete de carga pesada conocido como Space Launch System. Aunque el cohete tuvo una prueba de motor exitosa el jueves, lleva años de retraso y miles de millones de dólares por encima del presupuesto.

Eso ha creado desafíos a la capacidad de la agencia para llegar a destinos en el espacio profundo en los próximos años. Algunos se preguntan si Nelson, como un ferviente partidario del Space Launch System, estaría dispuesto a cambiar de rumbo si estuvieran disponibles alternativas comerciales menos costosas como la nave espacial de SpaceX, actualmente en desarrollo.

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“Será más difícil para Nelson dejar SLS de lo que probablemente sería para otra persona”, dijo Garver. “Porque tendría que reconocer que lo que hizo no fue lo mejor para la agencia”.

Nelson se mostró inicialmente escéptico sobre los planes de la NASA de recurrir a empresas comerciales para llevar a los astronautas de la NASA hacia y desde la Estación Espacial Internacional, pero esa misma ley de 2010 permitió a la NASA hacer eso. Bajo ese programa, llamado tripulación comercial, SpaceX lanzó el año pasado sus dos primeras misiones de astronautas para la NASA.

El presidente Biden ha mostrado interés en el espacio, colocando una roca lunar recolectada por los astronautas en la última misión Apolo en 1972 en exhibición en la Oficina Oval de la Casa Blanca y conversando con científicos e ingenieros que manejan el rover robótico Perseverance, que aterrizó en Marte por última vez. mes.

Él les dijo: “Lo hicieron de la manera más estadounidense: creyeron en la ciencia, creyeron en el trabajo duro y creyeron que no había nada que no pudieras hacer si unías tus mentes”.

Jen Psaki, secretaria de prensa de la Casa Blanca, ha dicho que la administración apoyó el programa Artemis actual de la NASA, que es enviar astronautas de regreso a la luna, pero la administración no ha establecido objetivos de política espacial más amplios o cómo podría cambiar los planes de Artemis. El ex presidente Donald J. Trump se había fijado el objetivo de que los primeros astronautas llegaran a fines de 2024, pero eso se consideró poco realista incluso si Trump hubiera sido reelegido.

La Sra. Garver dijo que quizás la selección de Nelson podría significar un interés personal en la exploración espacial por parte de Biden. La familiaridad que Biden tiene con Nelson de sus años como colegas del Senado podría significar que “aumentará el presupuesto de la NASA”, dijo.

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Como congresista, el Sr. Nelson voló en una misión de transbordador espacial en 1986. Como presidente del comité en la Cámara de Representantes que supervisó a la NASA, dijo que la experiencia ayudó a proporcionar información sobre la agencia. Los críticos lo consideraron como un viaje espacial a expensas de los contribuyentes.

Cuando en febrero se difundieron rumores de que Nelson sería nominado, Simon Porter, científico planetario del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, publicó una dura reacción en Twitter, calificando a Nelson como una elección “increíblemente tonta” para el administrador de la NASA. .

Marco Rubio, el senador republicano de Florida que sirvió con Nelson de 2011 a 2018, ofreció su apoyo.

Si el Senado confirma a Nelson, sería el segundo ex miembro consecutivo del Congreso en dirigir la NASA. Por lo general, el puesto lo han ocupado personas con antecedentes de ingeniería o funcionarios públicos y no ex funcionarios electos.

En un cambio de esa costumbre, Trump nominó a Jim Bridenstine, un congresista de Oklahoma que anteriormente había dirigido un pequeño museo espacial en Tulsa. Bridenstine apenas fue confirmado en abril de 2018, más de siete meses después de que se presentara su nominación. Los 47 demócratas y dos independientes del Senado votaron en su contra.

Los opositores citaron los comentarios despectivos de Bridenstine sobre la ciencia del cambio climático, un área de investigación en la que la NASA juega un papel clave, y temen que inyecte partidismo en una agencia que generalmente ha sido apoyada tanto por republicanos como por demócratas.

Encabezando esa oposición estaba el Sr. Nelson.

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“Creo que lo que no es correcto para la NASA”, dijo durante un discurso en el Senado, “es un administrador políticamente divisivo y que no está preparado para ser el último en la fila para tomar esa fatídica decisión sobre ‘ir’ o ‘ no ir para el lanzamiento “.

Bridenstine tampoco tenía experiencia en el manejo de una burocracia en expansión como la NASA. Tampoco Nelson, quien pasó gran parte de su carrera en el Congreso.

Durante su audiencia de confirmación, Bridenstine dijo que sus puntos de vista sobre el cambio climático habían “evolucionado” y, en general, recibió altas calificaciones por su gestión de la agencia y la administración de su investigación climática.

En 2019, Bridenstine nombró a Nelson para el Consejo Asesor de la NASA, un grupo de personas ajenas a la NASA que ofrecen comentarios a la agencia.

Bridenstine se mantuvo en gran medida alejado de los mensajes partidistas que Trump transmitía cada vez que hablaba de la NASA, y algunos defensores del espacio esperaban que continuara como administrador bajo el presidente Biden. Pero Bridenstine renunció el 20 de enero cuando asumió Biden.

Un antiguo funcionario de la NASA, Steve Jurczyk, se desempeña actualmente como administrador interino.

Si bien Bridenstine fue el más joven en servir como administrador de la NASA, a menudo destacó que fue el primero en nacer después del final del programa Apollo, Nelson sería el mayor, a los 78 años.

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