Boeing lanza con éxito la nave espacial Starliner a la órbita en un vuelo de prueba de repetición

Casi dos años y medio después de que su primer lanzamiento no saliera según lo planeado, la nueva nave espacial de pasajeros de Boeing, la CST-100 Starliner, se lanzó con éxito al espacio esta tarde, alcanzando la órbita correcta que necesitaba para encontrarse con la Estación Espacial Internacional. mañana por la tarde. El lanzamiento exitoso marca el comienzo de un vuelo de prueba crucial para Starliner que se desarrollará durante la próxima semana en el espacio, uno que ayudará a demostrar si la cápsula es capaz de transportar humanos al espacio algún día.

Starliner es una nave espacial privada que Boeing desarrolló en asociación con la NASA, principalmente para ayudar a transportar a los astronautas de la agencia hacia y desde la Estación Espacial Internacional en órbita terrestre baja. La cápsula es uno de los dos vehículos, junto con Crew Dragon de SpaceX, que la NASA ayudó a financiar para hacer la transición del transporte espacial del gobierno a las empresas comerciales. Pero antes de que los astronautas de la NASA puedan viajar en Starliner, la agencia espacial quiere que Boeing demuestre que la cápsula puede realizar todas las tareas de una misión de vuelo espacial normal sin tripulación a bordo.

Para eso está diseñado el vuelo de hoy, pero ha sido un camino lleno de baches para llegar a este punto. De hecho, esta misión es una rehacer. Boeing intentó el mismo vuelo de Starliner sin tripulación en diciembre de 2019, pero esa misión, llamada OFT, sufrió una serie de fallas de software. La cápsula nunca llegó a la Estación Espacial Internacional, y Boeing tuvo que llevar a Starliner a casa antes de tiempo, sin poder demostrar su capacidad para acoplarse a la ISS. Boeing acordó rehacer el vuelo para la NASA y estuvo cerca de lanzarlo nuevamente el verano pasado. Pero solo unas horas antes del despegue, Boeing detuvo el vuelo después de descubrir que algunas válvulas propulsoras no funcionaban correctamente. La empresa tuvo que llevar a Starliner de vuelta a la fábrica para solucionar el problema.

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Ahora, Starliner finalmente está en órbita donde se supone que debe estar. “Tenemos una buena quema de inserción orbital”, dijo Josh Barrett, representante de comunicaciones de Boeing, durante la transmisión en vivo del lanzamiento. “Starliner se encuentra en una órbita circular estable en su camino a la Estación Espacial Internacional”.

Pero todavía tiene mucho que demostrar por delante. A continuación, deberá demostrar que puede acoplarse automáticamente a la Estación Espacial Internacional, utilizando sus sensores integrados para guiarse hacia un puerto de acoplamiento abierto. Luego tendrá que desacoplarse y volver a casa, aterrizando de manera segura en la Tierra. Entonces, si bien Starliner ha tenido éxito hoy, el trabajo acaba de comenzar.

Aún así, Boeing ha demostrado que aparentemente ha superado los problemas que experimentó en 2019. Quizás el momento más emocionante de hoy ocurrió unos 31 minutos después del lanzamiento, cuando Starliner quemó un conjunto de propulsores a bordo para ponerse en su órbita final. Starliner se lanza al espacio sobre un cohete Atlas V, operado por United Launch Alliance, pero su trabajo no termina cuando se separa del propulsor. Cuatro propulsores de Starliner deben funcionar durante menos de un minuto para colocar la cápsula en la órbita correcta. Durante el vuelo de 2019, una falla de software hizo que Starliner pensara que era el momento equivocado del día, lo que provocó que la cápsula disparara incorrectamente sus propulsores. Como resultado, Starliner gastó demasiado propulsor y no entró en la órbita correcta que necesitaba para llegar a la ISS.

Hoy, el encendido del propulsor pareció funcionar bien inicialmente, y Starliner se encuentra en la órbita prevista. Sin embargo, después del vuelo, Boeing reveló que dos propulsores fallaron durante la inserción orbital y se apagaron antes de lo previsto. El primero se apagó después de un segundo y el sistema de control de vuelo se desvió a un segundo propulsor cercano. Sin embargo, ese también se apagó temprano después de solo 25 segundos, y el sistema tuvo que redirigir a un tercer propulsor, que funcionó según lo previsto. En general, no afectó la capacidad de Starliner para alcanzar su órbita planificada. Boeing está estudiando el problema, aunque la compañía y la NASA afirman que los propulsores defectuosos no deberían afectar la capacidad de Starliner para realizar el resto de su misión.

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“Vamos a ver los datos, trataremos de entender qué sucedió”, dijo Steve Stich, gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, durante una conferencia de prensa después del vuelo. “Y luego, desde una perspectiva de redundancia, ¿podemos recuperar esos propulsores?” Starliner usará sus propulsores nuevamente para realizar encendidos para modificar su órbita a medida que se acerca a la estación y también para sacar la cápsula de la órbita en su regreso a la Tierra. Diez de los 12 propulsores que necesita Starliner están funcionando, según Boeing.

Boeing no pareció tener ningún problema con sus válvulas propulsoras esta vez, lo que provocó que la compañía fregara su último lanzamiento en agosto de 2021. Antes de este vuelo, Boeing reemplazó las válvulas y agregó un sellador para evitar que la humedad entre en ellas y cause problemas.

Una representación artística del acoplamiento de Starliner con la Estación Espacial Internacional
Imagen: Boeing

Ahora, Starliner pasará aproximadamente el próximo día en el espacio, elevando su órbita gradualmente, antes de intentar acoplarse a la ISS a las 7:10 p. m. ET del viernes. Los miembros de la tripulación a bordo de la estación espacial monitorearán el acercamiento de la cápsula. Si eso tiene éxito, entonces abrirán la escotilla a Starliner el sábado, recuperando parte de la carga que está empacada en el interior. Dentro de Starliner también viaja un maniquí llamado Rosie the Rocketeer, así como sensores que ayudan a recopilar datos para determinar cómo será el vuelo para los futuros pasajeros. Después de cuatro o cinco días atracado en la ISS, Starliner se desacoplará y luego regresará a casa, aterrizando en algún lugar de la Tierra en uno de los cinco sitios posibles, incluido el campo de tiro de misiles White Sands en Nuevo México.

Dependiendo de cómo vaya esta misión, dependerá de la NASA y Boeing preparar a Starliner para el vuelo espacial tripulado, realizando una misión de prueba con personas a bordo llamada CFT, para Crewed Flight Test. Si bien la NASA seleccionó un grupo de astronautas que podrían volar en la misión, la agencia dijo que finalizaría el primero para tripular Starliner a fines del verano.

Y es probable que todavía haya un largo camino por recorrer antes de que eso pueda suceder. La semana pasada, un panel de seguridad de la NASA señaló que el proceso de certificación de los paracaídas necesarios para aterrizar Starliner está retrasado. Además, Boeing señaló recientemente que es posible que la compañía rediseñe las válvulas que causaron problemas a la compañía el año pasado. Si eso sucede, la NASA podría tardar más en certificar a Starliner para transportar personas. Y el panel de seguridad advirtió que no se apresure a hacerlo.

“El panel está complacido de que, según todos los indicios, no hay necesidad de apresurarse a CFT”, dijo Dave West, miembro del Panel Asesor de Seguridad Aeroespacial de la NASA, durante la reunión. “La opinión que se nos expresó constantemente es que el programa procederá a CFT cuando, y solo cuando, estén listos”.

El panel también señaló que la mejor manera de prepararse para CFT era que este vuelo actual saliera bien. La próxima semana se decidirá si eso sucede.

Actualización 19 de mayo, 9:40 p. m. ET: Esta historia se actualizó para incluir información de una conferencia de prensa posterior al lanzamiento, que detalla un problema con el propulsor durante el vuelo.

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