Brittney Griner aterriza en San Antonio después de su lanzamiento desde Rusia: actualizaciones en vivo

WASHINGTON (AP) — Brittney Griner, la estrella del baloncesto estadounidense encarcelada en Rusia por cargos de drogas, fue liberada el jueves después de casi 10 meses de cautiverio en un intercambio de prisioneros por Viktor Bout, un traficante de armas ruso convicto conocido como el “mercader de la muerte”.

El presidente Biden anunció su liberación en una breve declaración desde la Sala Roosevelt de la Casa Blanca, con Cherelle Griner, la esposa de la Sra. Griner, sonriendo a su lado. Se esperaba que la Sra. Griner aterrizara durante la noche en San Antonio y fuera examinada en un hospital del Ejército de EE. UU. allí.

“Hablé con Brittney Griner”, dijo Biden. Ella está a salvo. Ella está en un avión. Está de camino a casa después de meses de estar injustamente detenida en Rusia, recluida en circunstancias intolerables”.

Agregó: “Brittney pronto estará de vuelta en los brazos de sus seres queridos, y debería haber estado allí todo el tiempo”.

La liberación de la Sra. Griner, quien cumplió 32 años mientras estaba bajo custodia, fue un raro punto brillante en la confrontación entre el Sr. Biden y Vladimir V. Putin, el presidente de Rusia, sobre la invasión de Ucrania por parte del Sr. Putin a principios de este año.

La Sra. Griner, una centro All-Star con Phoenix Mercury de la WNBA y dos veces medallista de oro olímpica, había estado cumpliendo una sentencia de prisión de nueve años que la puso en el centro de un enfrentamiento geopolítico tenso entre Washington y Moscú. En febrero, la detuvieron en un aeropuerto cerca de Moscú después de que los funcionarios de aduanas encontraran dos cartuchos de vaporizador que contenían aceite de hachís en su equipaje.

El caso de la Sra. Griner se convirtió en una causa internacional porque el gobierno de Putin la consideraba una rehén mientras Rusia estaba sujeta a sanciones internacionales en respuesta a su invasión de Ucrania una semana después de su arresto. Los esfuerzos de la administración de Biden para negociar un intercambio de prisioneros se estancaron durante meses cuando fue enviada a una colonia penal en las afueras de Moscú.

Cherelle Griner describió el encarcelamiento de su esposa como “los momentos más oscuros” de su vida, pero agradeció al Sr. Biden ya los funcionarios de la administración por trabajar para asegurar la liberación de la Sra. Griner.

“Hoy, estoy parada aquí, abrumada por las emociones”, dijo.

La alegría dentro del ala oeste el jueves se vio atenuada por el hecho de que no se logró la liberación de Paul Whelan, otro estadounidense que permaneció bajo custodia rusa a pesar de meses de esfuerzos de los diplomáticos estadounidenses para incluirlo como parte del acuerdo con los rusos para el intercambio con Sr. Bout.

Algunos republicanos, incluso mientras celebraban la liberación de Griner, criticaron al presidente por cambiarla por Bout y dijeron que el acuerdo alentará a los adversarios a tomar como rehenes a más estadounidenses.

El Sr. Whelan, un veterano de la Marina que luego trabajó como ejecutivo de seguridad corporativa, fue arrestado en un hotel de Moscú en diciembre de 2018 y condenado en junio de 2020 por cargos de espionaje que, según el gobierno de EE. UU., fueron fabricados.

En un correo electrónico a sus simpatizantes, David Whelan, hermano de Whelan, dijo que “la administración de Biden tomó la decisión correcta de llevar a casa a la Sra. Griner y hacer el trato que fue posible, en lugar de esperar por uno que no iba a funcionar”. suceder.” Pero agregó que “está claro que el gobierno de EE. UU. debe ser más asertivo”.

“Si malos actores como Rusia van a atrapar a estadounidenses inocentes, Estados Unidos necesita una respuesta más rápida y directa, y estar preparado con anticipación”, dijo David Whelan.

Un alto funcionario de la Casa Blanca dijo el jueves que los rusos dejaron en claro en las últimas semanas que la elección de Biden sería aprobar un intercambio uno por uno (Griner por Bout) y que no estaban dispuestos a hacerlo. considerar la liberación del Sr. Whelan.

El funcionario, que pidió no ser identificado para discutir las negociaciones, dijo que el presidente tomó “la difícil decisión” de proceder.

En sus comentarios en la Casa Blanca, el Sr. Biden se comprometió a continuar trabajando para liberar al Sr. Whelan.

“Lamentablemente, por razones totalmente ilegítimas, Rusia está tratando el caso de Paul de manera diferente al de Brittney”, dijo. “Y aunque aún no hemos logrado asegurar la liberación de Paul, no nos damos por vencidos. Nunca nos rendiremos.”

Más tarde el jueves, la familia Griner agradeció al presidente y a otros en un comunicado.

“Les agradecemos sinceramente a todos por las amables palabras, pensamientos y oraciones, incluidos Paul y la familia Whelan, que han sido generosos con su apoyo a Brittney y nuestra familia durante lo que sabemos que es un momento desgarrador”, dijeron. “Rezamos por Paul y por el regreso rápido y seguro de todos los estadounidenses detenidos injustamente”.

Crédito…Sofia Sandurskaya/Agencia de noticias de Moscú, vía Associated Press

A lo largo del verano, los funcionarios estadounidenses se enojaron en privado porque los rusos se negaron a discutir la posibilidad de un intercambio. En julio, Biden y el secretario de Estado, Antony J. Blinken, hicieron públicas esas frustraciones, en una medida que un alto funcionario de la administración dijo el jueves que era un intento de presionar a Rusia para que se involucrara más seriamente en un acuerdo.

Los rusos se negaron a incluir a Whelan en el canje porque lo ven como un espía cuyos supuestos delitos no son equivalentes a los otros que se discuten. Pero no han identificado a nadie más como un intercambio apropiado para el Sr. Whelan, según Ryan Fayhee, un abogado que representa a la familia Whelan, que ha negado que fuera un espía.

“Los rusos no parecen estar expresando lo que es, ni qué ni a quién quieren”, dijo. Un ex funcionario de contraespionaje, el Sr. Fayhee dijo que no estaba al tanto de un ruso en una situación similar bajo custodia estadounidense que pudiera ser intercambiado. “Realmente no está claro cuál es la resolución”.

Eso le planteó a la administración una opción brutal: aceptar el trato de Griner y dejar a Whelan en la prisión, o esperar un trato que los incluya a ambos sin garantía de que los rusos lleguen a estar de acuerdo.

Para el jueves 1 de diciembre, cuando Biden recibió a Emmanuel Macron, el presidente de Francia, en una cena de estado en la Casa Blanca, el presidente había decidido aceptar el trato y los preparativos para el canje comenzaron en serio al día siguiente.

Eso puso en marcha una serie de acciones altamente coreografiadas tanto en Rusia como en los Estados Unidos, todas realizadas con estricto secreto.

Hace dos días, los rusos trasladaron a la Sra. Griner de la colonia penal a Moscú, en preparación para un posible intercambio, según un alto funcionario de la Casa Blanca. El jueves por la mañana, los rusos subieron a Griner a un avión y la llevaron a un aeropuerto en los Emiratos Árabes Unidos, cuyo gobierno había acordado servir como lugar para el intercambio.

En un video publicado por la agencia de noticias estatal rusa RIA Novosti, se muestra a Griner abordando un avión en la nieve con dos bolsas de lona. Una vez a bordo y en su asiento, una persona no identificada le pregunta: “¿Cuál es tu estado de ánimo?”

Ella responde: “Feliz”.

A última hora de la tarde del miércoles, funcionarios estadounidenses subieron a Bout a un avión que se dirigía a los Emiratos Árabes Unidos. Otro video publicado por los medios estatales de Rusia muestra el momento del intercambio. La Sra. Griner, vestida con una chaqueta y pantalones rojos, camina con tres hombres de traje hacia otro hombre y el Sr. Bout, que sostiene un sobre marrón y un abrigo en el brazo.

Un hombre le da la mano al Sr. Bout y lo abraza, y luego un segundo hombre también le da la mano. La Sra. Griner luego se desvía hacia otro grupo de hombres, incluido lo que parece ser un funcionario de los Emiratos Árabes Unidos vestido con túnicas sueltas, mientras le estrechan la mano.

Una vez que los funcionarios estadounidenses confirmaron que la Sra. Griner estaba lista para regresar a los Estados Unidos, el presidente firmó una concesión condicional de clemencia al Sr. Bout, quien fue capturado en Bangkok en 2008, extraditado a los Estados Unidos en 2010 y sentenciado en 2012 a 25 años de prisión.

Aproximadamente en el momento en que Bout despegó, la administración envió a un funcionario a Chappaquiddick, Massachusetts, para informarle a Elizabeth Whalen, su hermana, lo que estaba a punto de suceder, un paso que no tomaron cuando el gobierno acordó un intercambio similar. en abril por Trevor Reed, un veterano de la Marina de los EE. UU. enfermo detenido durante dos años por lo que su familia consideraba cargos falsos de agresión.

El Sr. Biden y el Sr. Blinken siguieron con llamadas a la Sra. Whelan el jueves.

Los funcionarios también invitaron a Cherelle Griner a la Casa Blanca el jueves por la mañana y le dijeron que se reuniría con Jake Sullivan, el asesor de seguridad nacional. En cambio, la condujeron a la Oficina Oval donde se unió a una llamada a su esposa con el Sr. Biden y la vicepresidenta Kamala Harris.

Un alto funcionario de la administración dijo que, considerando lo que había pasado en los últimos 10 meses, Brittney Griner estaba “de un humor extremadamente optimista, toda sonrisas y extremadamente agradecida” con quienes ayudaron a traerla a casa.

La Sra. Griner había sido descrita por uno de sus abogados este otoño como luchando emocionalmente y cada vez más preocupada de que no sería liberada. Dormía en una cama especialmente alargada para acomodar su marco de 6 pies 9 pulgadas.

El intercambio por el Sr. Bout le devolvió a Moscú uno de los traficantes de armas más notorios de los tiempos modernos, un hombre que se ganó el apodo de “Mercader de la Muerte” cuando evadió la captura durante años. Fue condenado en 2011 por un jurado de Nueva York por cuatro cargos que incluían conspirar para matar a ciudadanos estadounidenses.

Crédito…Apichart Weerawong/Associated Press

El canje puede haber sido un esfuerzo del gobierno de Putin para desviar la atención de los esfuerzos bélicos de Rusia en Ucrania. Rusia se ha enfrentado a una serie de reveses en el campo de batalla de Ucrania y, en los últimos días, las fuerzas ucranianas han atacado bases militares en las profundidades del territorio ruso con drones de largo alcance.

El senador Tom Cotton, republicano de Arkansas, dijo en un comunicado que la liberación de la Sra. Griner “no debería haber tenido el costo de liberar a uno de los peores traficantes de armas del mundo y crear un precedente peligroso para nuestros enemigos: detener a estadounidenses y demócratas. aceptará liberar a sus peores asesinos.

Si bien los funcionarios de la administración se comprometieron repetidamente a seguir trabajando por la liberación del Sr. Whelan, no mencionaron hasta que se les preguntó a Marc Fogel, un maestro estadounidense que anteriormente trabajó para la Embajada de los Estados Unidos en Moscú y fue sentenciado este año a 14 años en una prisión rusa por tráfico de drogas.

Su familia ha dicho que había estado cargando menos de 20 gramos de marihuana, que dijeron que un médico le había recomendado para ayudar a tratar una condición debilitante de la columna. La Casa Blanca dijo el jueves que no podía discutir su caso.

Las negociaciones para la liberación de la Sra. Griner comenzaron y se detuvieron repetidamente en los últimos meses y varios gobiernos extranjeros intervinieron en nombre de los estadounidenses. Mohammed bin Zayed Al Nahyan, príncipe heredero de Abu Dhabi y líder de facto de los Emiratos Árabes Unidos, planteó el tema durante una reunión con Putin en octubre, según un funcionario informado sobre la sesión. Emiratos Árabes Unidos ha estado tratando de organizar intercambios de prisioneros entre rusos y ucranianos.

El gobierno saudí, cuya relación con el Sr. Biden ha sido tensa, intentó atribuirse el mérito el jueves, emitiendo una declaración conjunta con los Emiratos Árabes Unidos afirmando que los “esfuerzos de mediación liderados por” el príncipe heredero Mohammed y el príncipe heredero Mohammed bin Salman, el primer ministro de Arabia Saudita, “resultó en la liberación y el intercambio”.

Los funcionarios estadounidenses lo consideraron una exageración descarada. Karine Jean-Pierre, secretaria de prensa de la Casa Blanca, dijo que “no hubo mediación involucrada” y que “los únicos países que negociaron este acuerdo fueron Estados Unidos y Rusia”.

Andrés E. Kramer contribuyó con reportajes desde Kyiv.

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