Cinemark es una de las cadenas de cines que espera tener un gran éxito en la nueva ola de reaperturas de salas de cine.

“Cada auditorio dentro del teatro tiene su propio sistema HVAC, que constantemente difunde aire fresco desde el techo hacia el piso, donde luego se devuelve al equipo de filtración, refrescando el aire constantemente”, fue uno de los puntos altos del comunicado de prensa.

Esa actitud, más sobria, práctica en lugar de grandiosa, caracterizó a Cinemark antes de la pandemia. Y puede terminar salvando a la empresa cuando se acabe.

“Creo que Cinemark saldrá de esto como la más fuerte de las cadenas”, dijo Michael Pachter de Wedbush Securities, uno de los principales analistas de compañías de teatro de Wall Street. Citó como factores mejores finanzas, un alto nivel de preparación para una pandemia y un enfoque generalmente disciplinado.

La moderación es un sello distintivo de Cinemark, que opera más de 4.500 pantallas en todo el país. En contraste con los líderes de las megacadenas compañeras de la compañía, el colorido Adam Aron de AMC y Mooky Greidinger de Regal / Cineworld, el director ejecutivo de Cinemark, Mark Zoradi, tiene la reputación de tener una presencia sobria.

Persisten las preguntas sobre la rapidez con la que los consumidores se sentirán cómodos llenando una habitación oscura con extraños, retrasando la recuperación de los cines y requiriendo un fuerte colchón financiero.

Preguntado en una entrevista sobre las perspectivas para los próximos meses, Zoradi hizo poco por hacer estallar su imagen conservadora.

“No soy de los que de repente dice que las compuertas se abrirán”, dijo. “Esta es una reapertura con moderación: el ritmo del flujo de productos y la distribución de la vacuna lo asegurarán”.

Fue una respuesta mucho más moderada que la ofrecida por Aron de AMC, quien después de un aumento de efectivo en enero declaró: “Hoy, el sol brilla en AMC”.

Como tiene tantos sectores, covid-19 ha devastado el negocio del cine.

Los dólares de taquilla de América del Norte bajaron un 80 por ciento y las ventas de entradas un 81 por ciento en 2020, según un nuevo estudio publicado el jueves por la Motion Picture Association. Además, el estudio encontró que la mayoría de los estadounidenses, el 54 por ciento, no entraba a una sala de cine una vez durante todo el año calendario. En un año típico, esa cifra está por debajo del 25 por ciento.

Pero aunque los expertos y los consumidores tienden a agrupar las salas de cine, no todas las cadenas se vieron afectadas por igual.

AMC, la cadena de cines más grande del país con 600 ubicaciones y 8,000 pantallas, quebrada bajo su alta deuda, advirtió repetidamente a lo largo de 2020 de una posible reorganización del Capítulo 11 y requirió una especie de rescate de un grupo subreddit de Wall Street.

Sin embargo, Cinemark, con 330 ubicaciones y 4500 pantallas, se ha librado de muchos de esos efectos nocivos. La empresa, con sede en Plano, Texas, entró en la crisis con una deuda más baja, gastó de manera responsable, no se vio obligada a reestructurar radicalmente su deuda en 2020 y no necesitó ningún aumento de acciones para pagar esa deuda (aunque seguramente me hubiera gustado uno de todos modos).

Según las presentaciones de la SEC, AMC registró una pérdida de $ 4.6 mil millones en 2020. Cinemark, con la mitad del número de ubicaciones, perdió mucho menos: $ 618 millones. Si bien eso ciertamente no fue una buena noticia, fue un número que los expertos creen que la compañía puede absorber, gracias a las ganancias netas por un total de $ 1,15 mil millones que datan de 2015. Esa es en parte la razón por la que AMC ha dicho que tendrá que cerrar permanentemente alrededor de 60 lugares, alrededor del 10 por ciento. de sus ubicaciones. Cinemark no ha dicho que cerrará ninguno.

Cuando quedó claro que el virus podría propagarse a principios de 2020, Cinemark frenó cualquier inversión significativa, reforzando una especie de fondo para tiempos difíciles. En una entrevista, Zoradi se negó a decir qué tan grande era ese fondo, pero dijo que la compañía tiene suficiente ahorro para durar hasta el 2021, incluso si no ingresan nuevos ingresos.

Cinemark también se benefició de la amplia distribución geográfica de sus teatros. La compañía tiene cines en 42 estados y menos de 10 lugares en 38 de esos 42 estados. Los expertos dicen que ese rango lo ayudó a que el virus golpeara algunas partes del país con más fuerza que otras y que los estados adoptaran enfoques radicalmente diferentes para los cierres.

(Hay que decir que parte de ese respiro también proviene de la reducción de costos: Cinemark recortó drásticamente los salarios en 2020, gastando solo $ 145 millones en ellos con los cines cerrados, una fracción de los $ 410 millones que gastó el año anterior).

Construido a partir de una pequeña compañía de teatro con sede en Plano por el miembro fundador de la familia Lee Roy Mitchell a partir de la década de 1980 (sigue siendo presidente ejecutivo), Cinemark no ha estado por encima de causar sensación. En las décadas de 1980 y 1990, agregó videojuegos y una decoración alegre a muchos teatros; también se comercializó con un gato animado furtivo llamado “Front Row Joe”, parte de lo que la industria del teatro aclama como una larga historia de marketing inteligente. La empresa fue una de las primeras en introducir los asientos tipo estadio y, posteriormente, los asientos reclinables a gran escala.

(La publicidad no deseada también ha encontrado a veces a la compañía. En julio de 2012, un hombre armado abrió fuego y detonó granadas en una ubicación de su subsidiaria Century en Aurora, Colorado, durante una proyección de “The Dark Knight Rises”, matando a 12 personas y colocando a Cinemark en el centro de un debate sobre la seguridad del teatro).

Pero en su mayor parte ha optado por actuar con más disciplina y deliberación. A medida que las cadenas más grandes se expandían rápidamente durante la última década (AMC gastó más de mil millones de dólares para comprar los 276 cines de Carmike, entonces la cuarta cadena más grande de Estados Unidos, en 2016), Cinemark estaba haciendo adquisiciones como Rave Cinemas, una empresa de 32 -cadena de ubicación con sede en las cercanías de Dallas, pagando una cantidad mucho más modesta de $ 240 millones por ellos en 2012.

Las grandes adquisiciones dan a los cines escala y, por lo tanto, más influencia en la negociación de tarifas de alquiler de películas con los estudios; es algo a lo que AMC, propiedad de China hasta hace poco, le dio mucha importancia. Pero un gran número de teatros también significa mayores deudas y gastos, y potencialmente más fallas en los mercados donde la cadena tiene menos experiencia.

“Cinemark es un poco aburrido como empresa en comparación con AMC”, dijo un ejecutivo de un estudio que pidió no ser identificado porque trabaja con ambas empresas. “Pero en una pandemia, aburrir es sexy”.

A lo largo de los años, la compañía también se ha expandido lentamente a América Central y del Sur, donde ahora tiene 200 teatros, o 1.450 pantallas, aproximadamente una cuarta parte de su total general. Eso le da una huella internacional importante, pero a una escala menor que Cineworld, la empresa matriz de Regal con sede en el Reino Unido, que es una fuerza en ambos lados del Atlántico.

Cinemark también carece de algunos lugares de estreno llamativos, como lo hace AMC con su emblemático teatro Empire 25 en Times Square. Los críticos dicen que estos lugares, aunque costosos, son necesarios para impulsar el conocimiento de la marca.

Parte del conservadurismo de Cinemark viene de arriba.

Mientras que Aron de AMC es un pistolero que una vez dirigió el gigante del esquí Vail Resorts, y el director de Cineworld, Greidinger, un colorido empresario israelí, Zoradi pasó tres décadas trabajando en el Hollywood corporativo, particularmente en Disney. Eso le ha dado al hombre de 66 años, que fue contratado para el puesto más alto en Cinemark en 2015, menos estilo de showman y más conocimiento de cómo funciona la cultura MBA abotonada del estudio moderno, dicen varios veteranos del cine que han trabajó con él.

Hablar con el ejecutivo es experimentar una comprensión profundamente matizada del negocio, pero raras explosiones de extravagancia o desviaciones del mensaje. Responde a una pregunta amplia sobre el futuro innovador del cine, por ejemplo, profundizando en la proyección láser, un desarrollo importante que aumentará el brillo y los colores, pero es de un tipo decididamente más técnico.

El director financiero de Cinemark es Sean Gamble, otro ex ejecutivo de estudio de Universal Pictures.

La estabilidad, sin embargo, no está exenta de desafíos.

Con las ventas de entradas de cine planas y los márgenes ajustados, incluso un buen año de taquilla no es muy lucrativo para los cines. En 2019, el tercer año más alto en taquilla Con $ 11,3 mil millones en ventas, Cinemark registró $ 194 millones de ganancias netas.

El negocio de la empresa en Centro y Sudamérica también sigue siendo una duda. Aproximadamente una cuarta parte de las pantallas de Cinemark se encuentran en la región; tiene más de 85 ubicaciones en Brasil, controlando alrededor de un tercio de las pantallas en un país de 210 millones de habitantes. Y Brasil ha sido golpeado por la pandemia, una tendencia que continúa con muchos hospitales cerca de su capacidad y el promedio móvil de siete días de muertes llega a 1.965 el miércoles, lo que provocó llamadas a un cierre nacional.

Cinemark reconoce que la región ha representado un desafío para la compañía, con sus cines allí pasando de un 65 por ciento abierto a fines de 2020 a un 50 por ciento ahora; En una reciente llamada de ganancias, Zoradi dijo que “permanecemos abiertos, donde está permitido, y cerramos y volvemos a abrir de manera eficiente a medida que cambian las restricciones gubernamentales con el estado fluctuante de COVID”.

Algunos expertos también cuestionan si el cine se despertará como otras partes del negocio del entretenimiento después de la vacunación.

Jim Nail, analista de comportamiento del consumidor de Forrester, dijo que tiene cierto escepticismo.

“Creo que hay un nivel de demanda reprimido con los parques temáticos”, dijo Nail. “Es mucho más difícil argumentar que habrá un gran aumento en la asistencia al teatro”. También señaló que, con la mayor parte de la acción en interiores, los teatros también tienen más preocupaciones de seguridad.

Zoradi dice que espera que el regreso se produzca en oleadas a partir de abril y mayo, a medida que la gente se sienta más cómoda, y luego continúe en el verano y el otoño.

“Los primeros usuarios tenderán a ser hombres jóvenes”, dijo. “Las personas mayores serán más cautelosas, pero también regresarán; querrán salir de casa y compartir una experiencia cinematográfica social “.

Luego puntualiza su punto – ¿de qué otra manera? – con una sencillez discreta.

“La realidad”, dijo, “es que estaremos bien”.

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