Cómo algunos ucranianos están empezando de nuevo

Oksana Dudyk escaneó una pequeña selección de plantas ornamentales que cubren los estantes de su nueva floristería, recientemente inaugurada en esta ciudad en la frontera occidental de Ucrania. Su mirada se posó en la floración perfecta para un nuevo cliente: prímulas de color fucsia, vívidas y exuberantes, ideales para alegrar un rincón austero.

Era el final de la tarde y las flores eran solo su décima venta del día. Pero eso fue nada menos que un milagro para la Sra. Dudyk, quien abrió la tienda con sus últimos ahorros después de huir de su ahora diezmada ciudad natal, Mariupol, bajo una lluvia de cohetes rusos. Su esposo, quien se alistó en el ejército ucraniano después de la invasión, fue capturado por las fuerzas rusas en mayo y no se ha vuelto a saber de él desde entonces.

“Estas flores me ayudan a sobrevivir”, dijo la Sra. Dudyk, de 55 años. Ex ingeniera de la construcción que antes de la guerra ayudó a diseñar y construir escuelas, dijo que nunca imaginó que algún día vendería flores para sobrevivir. “Me traen alegría y también ayudan a los clientes, al crear una atmósfera positiva en esta guerra incomprensible”.

La Sra. Dudyk se encuentra entre los miles de ucranianos que están recuperando vidas destrozadas y tratando de comenzar de nuevo, muchos creando pequeñas empresas que esperan les brinden a ellos y a sus nuevas comunidades un nuevo propósito. Otros tienen empleos que están un paso por debajo de los puestos perdidos debido a la guerra, agarrando líneas de vida para mantener a flote a sus familias.

“La invasión rusa ha estimulado a muchas personas a detenerse y comenzar a construir nuevos negocios”, dijo Andriy Sadovyi, alcalde de Lviv, que se ha convertido en un lugar para las personas que huyen del este devastado por la guerra. El gobierno está fomentando este espíritu empresarial al ofrecer subvenciones, préstamos sin intereses y otro tipo de apoyo financiero para las pequeñas empresas.

“Ucrania permanecerá intacta”, dijo, y una gran parte de eso implica “garantizar que la economía se desarrolle y prospere”.

Eso parecería una perspectiva desalentadora mientras Rusia se prepara para nuevos ataques en el este y el sur de Ucrania. Se prevé que la economía de Ucrania se contraiga en un tercio este año, según el Fondo Monetario Internacional, y se estima que una quinta parte de las pequeñas y medianas empresas del país han cerrado.

Pero muchos refugiados que han huido de áreas devastadas por la guerra están forjando colectivamente un nuevo frente de resistencia económica a la agresión de Rusia.

Los cimientos los están sentando personas como Serhii Stoian, de 31 años, un exprofesor de matemáticas que abrió una pequeña tienda que vendía café y pasteles recién hechos en Lviv después de huir. un trabajo en Bucha, la ciudad ahora tristemente célebre por las escenas de civiles desarmados asesinados por soldados rusos. El café, llamado Kiit, en honor a su gato que desapareció en la guerra, tuvo problemas en sus primeros días. Pero el negocio ahora es tan dinámico que está abriendo un segundo en Lviv. Se está planeando un tercero para Kyiv.

“Llegamos aquí con $500 en nuestros bolsillos”, dijo Stoian, quien ahora emplea a cuatro personas y trabaja con un amigo que se convirtió en socio comercial. “Cuando empezamos, prometimos devolverle el dinero al arrendador en dos meses. Pudimos pagarle en solo dos semanas”.

El Sr. Stoian había soñado con abrir su propio café, pero nunca lo hizo, por temor al fracaso. Como actividad paralela a la enseñanza, operó un canal de cocina de YouTube en Ucrania llamado Hungry Guy Recipes que tiene casi 700.000 seguidores. “La vida era bastante buena”, dijo.

Acababa de comenzar un trabajo de medio tiempo en una panadería en Bucha, haciendo pasteles con sus recetas de YouTube, cuando la invasión detuvo todo.

“El dueño de la panadería llamó a las 5 am y dijo: ‘Nos están bombardeando. Tienes 10 minutos para unirte a mí si quieres escapar’”, recordó Stoian. “Mi amigo y yo no teníamos tiempo para pensar, porque cuando escuchas que Rusia está invadiendo, no puedes pensar”, dijo. “Estaba preocupado por mi gato, que se estaba quedando con los vecinos. Pero agarramos algo de ropa y documentos y saltamos al auto. Y manejamos como locos”.

Terminaron en Lviv, donde vivieron en un refugio repleto de otros refugiados de todo el país. Durante tres semanas ayudaron a mujeres y niños a cruzar la frontera. Pero necesitaban trabajos remunerados.

Cuando el Sr. Stoian vio un letrero de “se alquila” en una pequeña antigua tienda de souvenirs, se encendió una bombilla. “Podríamos alquilar eso y vender café y pasteles”, recordó haber pensado. “No teníamos experiencia comercial. Y estábamos un poco preocupados porque hay corrupción en Ucrania. Pero mi amigo sabía cómo hacer café. Y podría hornear.

Alquilaron una máquina de café espresso y el Sr. Stoian se quedaba despierto por las noches haciendo pasteles de frutas, galletas de romero y bollos de canela. Pero no vino ningún cliente. El Sr. Stoian comenzó a desesperarse. Luego borró el menú del pizarrón del café frente a la acera y comenzó a escribir su dramática historia.

“Nos mudamos aquí debido a la guerra”, decía el mensaje. “Queremos hacer lo que mejor sabemos hacer: preparar excelentes cafés y tartas. Creemos en Ucrania. La gente nos ha ayudado y queremos ayudar a otros”. Se comprometió a donar parte de las ganancias de la tienda para el esfuerzo de guerra. Al personal militar se le ofreció café gratis.

Al día siguiente, dijo, había filas de 20 a 30 personas. Después de publicar en Instagram, el café tenía hasta 200 clientes por día. Ha sido tal la sensación que él ha recibido consultas sobre la apertura de franquicias Kiit.

Aunque animado por el éxito, todavía lidia con el dolor de los asesinatos sin sentido de personas que conocía en Bucha y la pérdida de su amado gato, que sus vecinos dejaron atrás cuando huían de los bombardeos. “Nombrar el café en su memoria me ayuda a continuar”, dijo.

En un día reciente, recorrió con la mirada las paredes desnudas de su segundo café Kiit, el suelo atestado de equipos de construcción. “Todo esto sigue siendo una apuesta”, dijo Stoian. “Y si lo perdemos todo, estaría bien, porque empezamos sin nada”, dijo.

“Pero tal vez también lo logremos. Quizás seamos el próximo gran éxito”.

Para otros, la resiliencia significa aceptar una transición más incómoda. Kirill Chaolin, de 29 años, trabajaba como entrenador de alto rango para controladores de tráfico aéreo en el aeropuerto internacional de Lviv. Su trabajo desapareció cuando Ucrania cerró su espacio aéreo a los vuelos comerciales. En los últimos meses, Chaolin, que tiene esposa y una hija de cinco años, comenzó a conducir un taxi para que Bolt, un rival de Uber, se las arreglara.

“Es difícil renunciar a un trabajo importante para hacer esto”, dijo, navegando a través de un crujido de tráfico en un día de semana reciente. “Pero no hay elección: mi familia necesita comer”.

Decenas de sus antiguos colegas en los aeropuertos de Ucrania están haciendo lo mismo, agregó. “Debes hacer lo que sea necesario para sobrevivir”.

Las personas como la Sra. Dudyk están rehaciendo sus vidas incluso mientras luchan por superar el alto costo de la guerra.

Ella y su esposo llevaban una vida tranquila en Mariupol, la ciudad portuaria que fue uno de los primeros objetivos estratégicos de Rusia, y estaban a punto de visitar Praga para pasar unas vacaciones cuando comenzó la invasión.

“Teníamos salarios decentes. Un hogar feliz”, dijo la Sra. Dudyk, que tiene dos hijos y cuatro nietos. Su esposo tenía un negocio de fabricación de ventanas y trabajaba como apicultor, atendiendo 40 colmenas. Como ingeniera de construcción involucrada en importantes proyectos de construcción, la Sra. Dudyk tenía un trabajo que la enorgullecía.

Cuando Rusia atacó, ella y su padre, de 77 años, trataron de resistir hasta que una poderosa explosión arrancó el frente de su casa mientras se refugiaban adentro, lo que los obligó a huir bajo los continuos bombardeos hacia el territorio controlado por Ucrania.

La Sra. Dudyk dijo que su esposo, de 59 años, se alistó para luchar el día que Rusia ingresó y se unió a las fuerzas ucranianas dentro de la fábrica de acero Azovstal. Fue uno de los 2.500 combatientes tomados por Rusia como prisioneros de guerra en mayo y no ha sabido nada de él desde entonces. El mes pasado, una explosión en el campo de prisioneros dejó más de 50 muertos, pero la Sra. Dudyk sueña que algún día volverá a casa.

Hoy, su hogar es un refugio estrecho en una ciudad modular temporal establecida para refugiados ucranianos, donde vive con su padre.

“Quiero que la floristería sea un éxito”, dijo la Sra. Dudyk, quien la está ampliando con la orientación de otro refugiado que una vez dirigió un vivero. Si todo va bien, su escaparate espartano se transformará con nuevos estantes y más flores.

Sobre todo, quiere vender rosas: “Mi esposo siempre me traía ramos grandes”, dijo con una sonrisa. “Pero para las rosas, necesitas un refrigerador. Y no tengo el dinero.

Con sus ahorros bajos, la Sra. Dudyk solicitó una subvención bajo el programa del gobierno para apoyar a las pequeñas y medianas empresas.

Ella no da nada por sentado. “Cuando tu país está siendo bombardeado, te das cuenta de que tu vida está amenazada y todo puede ser arrebatado”, dijo Dudyk, una mujer soleada cuyos ojos azules se nublan de lágrimas cuando afloran los recuerdos dolorosos.

“Estás planeando para el futuro en un momento, y al siguiente lo pierdes todo. Empiezas a luchar por las necesidades básicas: agua, la capacidad de hacer una llamada telefónica para decirle a alguien que todavía estás vivo”, dijo. “Esperas a que termine la pesadilla, luego te das cuenta de que la invasión es de una escala tan grande, entonces, ¿cuál es la probabilidad?”

Mientras hablaba, entró un torrente de clientes y su rostro se iluminó. Una pareja de sordos se acercó y le dio un abrazo, haciendo el símbolo del lenguaje de señas para las lágrimas, y luego, un corazón. Ella les mostró su última línea floral y sacaron sus billeteras.

“No soy una experta en plantas, pero sé lo que puede animar a la gente”, dijo la Sra. Dudyk, quien dijo que obtiene su fuerza de una notable muestra de solidaridad y apoyo de sus nuevos vecinos de Lviv. “Gracias a ellos”, dijo, “sé que lo voy a lograr”.

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