Cómo Elizabeth Loftus cambió el significado de la memoria

Elizabeth Loftus se encontraba en Argentina, dando charlas sobre la maleabilidad de la memoria, en octubre de 2018, cuando se enteró de que Harvey Weinstein, quien recientemente había sido acusado de violación y agresión sexual, quería hablar con ella. No sabía cómo recibir llamadas internacionales en su habitación de hotel, así que preguntó si podían hablar en tres días, una vez que estuviera en casa, en California. En respuesta, recibió una serie de correos electrónicos frenéticos que decían que la conversación no podía esperar. Pero, cuando Weinstein finalmente logró comunicarse, ella dijo: “Básicamente, solo quería preguntar: ‘¿Cómo puede algo que parece tan consensuado convertirse en algo tan malo?’ “

Loftus, profesora de la Universidad de California en Irvine, es la psicóloga más influyente del siglo XX, según una lista compilada por la Revisión de psicología general. Su trabajo ayudó a marcar el comienzo de un cambio de paradigma, haciendo obsoleto el modelo de archivo de la memoria: la idea, dominante durante gran parte del siglo XX, de que nuestros recuerdos existen en una especie de biblioteca mental, como representaciones literales de eventos pasados. Según Loftus, que ha publicado veinticuatro libros y más de seiscientos artículos, los recuerdos se reconstruyen, no se reproducen. “Nuestra representación del pasado adquiere una realidad viva y cambiante”, ha escrito. “No es fijo e inmutable, no es un lugar allá atrás que se conserva en piedra, sino un ser vivo que cambia de forma, se expande, se encoge y se expande nuevamente, una criatura parecida a una ameba”.

George A. Miller, uno de los fundadores de la psicología cognitiva, dijo una vez en un discurso ante la Asociación Estadounidense de Psicología que la forma de avanzar en el campo era “regalar la psicología”. Loftus, que tiene setenta y seis años, adopta una visión similar, aprovechando cualquier oportunidad para desarrollar lo que ella llama la “cortina endeble que separa nuestra imaginación y nuestra memoria”. En los últimos cuarenta y cinco años, ha testificado o consultado en más de trescientos casos, en nombre de personas acusadas injustamente de robo y asesinato, así como de acusados ​​de alto perfil como Bill Cosby, Jerry Sandusky y el Duke lacrosse. jugadores acusados ​​de violación, en 2006. “Si el movimiento MeToo tuviera una oficina, la foto de Beth estaría en la lista de los diez más buscados”, me dijo su hermano Robert.

Pero después de la conversación en Argentina, y después de leer más sobre las acusaciones, refirió a Weinstein a otro investigador de la memoria. Por teléfono, le dijo a sus abogados: “Es un matón, y yo mismo lo he experimentado”. Ella no se dio cuenta de que Weinstein estaba en la línea hasta que él dijo: “Lamento si sentiste que te estaba acosando”.

Ella se resistió al trabajo durante unos cuatro meses, pero Weinstein y sus abogados finalmente prevalecieron, convenciéndola de que volara a Nueva York y testificara en su nombre, a cambio de catorce mil dólares, de los cuales solo se pagaron diez mil. “Me di cuenta de que quería dar marcha atrás por razones egoístas y no quería vivir con ese sentimiento sobre mí misma”, me dijo. (La única vez que rechazó un caso por motivos de repugnancia fue cuando se negó a testificar en nombre de un hombre acusado de operar las cámaras de gas en Treblinka).

El 6 de febrero de 2020, el día antes de testificar, recibió un correo electrónico del presidente del departamento de psicología de la Universidad de Nueva York, donde estaba programada para dar una conferencia. Ya habían comprado sus billetes de avión. “Desafortunadamente, debido a circunstancias fuera de nuestro control, es necesario cancelar su charla”, escribió el profesor. Loftus preguntó si la cancelación se debió al juicio de Weinstein; el profesor nunca respondió.

Loftus no puede recordar la última vez que compró algo que consideró innecesario. En el juicio de Weinstein, llevaba una chaqueta roja que compró en Nordstrom Rack por unos ochenta y cinco dólares y un collar delgado con una pluma dorada que ha usado todos los días durante los últimos cuarenta años. Mientras caminaba por el palacio de justicia, parecía como si estuviera luchando por parecer sombría. “Tengo que admitir”, me dijo más tarde, “que es fascinante estar, ya sabes, en las trincheras con el juicio del siglo”.

Ella testificó durante aproximadamente una hora, presentando una investigación psicológica básica que podría llevar a un jurado a pensar que los encuentros sexuales neutrales o decepcionantes con Weinstein podrían haber adquirido un nuevo peso a la luz de las revelaciones sobre su historia depredadora. “Si se le pide que recuerde más”, dijo Loftus en el juicio, “puede producir, ya sabe, algo como una suposición o un pensamiento, y entonces puede comenzar a sentirse como si fuera un recuerdo”.

“¿Puede un evento que no fue traumático en ese momento ser considerado traumático más adelante?” Preguntó el abogado de Weinstein.

“Si etiqueta algo de una manera particular, puede distorsionar la memoria de ese elemento”, dijo Loftus. “Puede plantar eventos completos en la mente de personas normales y saludables”. Explicó que en un experimento, su estudio más famoso, había convencido a los adultos de que, cuando eran niños, se habían perdido en un centro comercial, llorando. “La emoción no es garantía de que se esté tratando con un recuerdo auténtico”, dijo.

La asistente del fiscal de distrito, Joan Illuzzi, desafió la idea de que los experimentos realizados en una “situación ficticia”, libre de contexto, desprovista de dinámicas de género y poder, son relevantes para la comprensión del trauma.

“No se trata a las víctimas de eventos traumáticos, ¿verdad?” Dijo Illuzzi.

“Puedo estudiarlos”, dijo Loftus, “pero no trato a nadie oficialmente”.

Illuzzi prosiguió: “¿Y no es cierto, en 1991, que el nombre de su libro era ‘Testigo de la defensa’?”

“Uno de mis libros se llama ‘Testigo de la defensa’”, respondió Loftus.

“¿Tiene un libro llamado ‘Testigo de la acusación’?” Preguntó Illuzzi. Algunas personas en la sala del tribunal se rieron.

“No”, dijo Loftus con calma.

La semana siguiente, en la facultad de derecho de UC Irvine, donde Loftus da clases, pasó junto a una colega que se especializa en teoría feminista. “Harvey Weinstein, ¿cómo pudiste?” dijo el profesor. “¡Como pudiste!” (Loftus recuerda que la conversación ocurrió en la mesa del buffet en una reunión de la facultad, pero el colega me dijo: “Sé que no fue así, porque no me habría parado junto a ella en una fila de buffet”). Loftus dijo: “Me estaba tambaleando. ¿Qué tal la presunción de inocencia? ¿Qué tal ‘los impopulares merecen tener una defensa’? “

Poco después, el decano de la facultad de derecho recibió una carta de un grupo de estudiantes de derecho, que exigía que la administración “abordara el grave problema de Elizabeth F. Loftus”. “Estamos aterrorizados de que sea profesora de futuros psicólogos y abogados y los esté capacitando para traumatizar aún más y privar de derechos a los sobrevivientes”, escribieron. Los estudiantes pidieron que Loftus fuera removida de la facultad, pero ella continúa enseñando.

Sus amigos y familiares también se mostraron escépticos sobre su decisión de testificar por Weinstein. Su exmarido, Geoff Loftus (a quien ella llama su “wasband”, porque todavía se tratan como familia), profesor emérito de psicología en la Universidad de Washington, dijo que pensaba: “Oh, Dios, Beth, de verdad ? Vamos.” Su hermano David me dijo: “Aquí estas mujeres están floreciendo en un mundo en el que la gente finalmente las escuchará, y luego tendrán un profesor en el estrado, alguien a quien nunca han conocido antes, dígale al jurado que no se les puede creer “.

“Estoy completamente satisfecha con mi vida”, escribió Loftus en un diario encuadernado en cuero, en 1958, cuando tenía trece años. “Tengo una personalidad bastante buena (no aburrida ni nada), mi familia es una de las más felices”. Creció en Bel Air, en Los Ángeles, y pasaba los fines de semana en la playa o en las piscinas de sus amigos. Durante seis años, escribió en su diario todos los días, marcando si el tiempo estaba despejado, nublado o lluvioso; grabar cumplidos (en una encuesta de la escuela secundaria, ganó “mejor figura”, “adorable”, “más cómico” e “irresistible”); y describiendo el creciente círculo de chicos con los que charlaba por teléfono. “La vida es realmente mi mejor amiga”, escribió.

Casi nunca mencionó a sus padres, a quienes describió en términos impersonales: “la familia”. Cuando le pedí a Loftus que describiera a su madre, Rebecca, solo se le ocurrió un recuerdo vívido, de comprar una falda con ella. El hermano de Loftus, Robert, dijo que también se enfrentó a un “lienzo vacío”. Me dijo: “No puedo elegir un adjetivo o sustantivo para describir a mi madre. No hay nada que me permita decir: ‘Ésta es ella como persona’. No hay coagulación, no hay coherencia “. Él tiene un recuerdo, de cuando tenía siete u ocho años, de estar parado en la puerta principal de su casa y portarse mal: “Estaba esperando que ella contrarrestara mi desobediencia con la aplicación de la ley, y ella simplemente no podía recuperarse. Recuerdo haber pensado, Dios mío, ni siquiera puede ser mi madre. La compadecí “.

Una noche, cuando Loftus era una adolescente, ella y su padre, un médico, que era de púas y distante, conducían por Los Ángeles. Se detuvieron en un semáforo en rojo y vieron a una pareja, riendo, cruzar la calle. “¿Ves a esa gente divirtiéndose?” Dijo el padre de Loftus. “Tu madre ya no puede divertirse”.

Loftus, vista como un bebé, tiene pocos recuerdos vívidos de su madre, Rebecca.Fotografía de Matthew Brandt para The New Yorker / Fotografía de la fuente cortesía de Deborah Burdman

Los diarios de Loftus se leen como un ejercicio para demostrar que ella existía en un registro emocional diferente al de su madre. Resumió su estado de ánimo con descripciones como “happyville”, “¡Estoy tan feliz!” y “¡Todo ESTÁ BIEN!” Es como si estuviera continuamente tratando de superarse a sí misma. “Puedo decir honestamente que este fue uno de los días más felices que he vivido”, escribió en octavo grado. Unos días después, alcanzó nuevas alturas: “Nunca había sido tan feliz. Amo al mundo ya todos “.

Loftus y sus hermanos no tenían lenguaje para describir lo que afligía a su madre. Su padre parecía molesto por su vulnerabilidad. Finalmente, los hermanos de Rebecca intervinieron y la enviaron a un hospital psiquiátrico privado en Pensilvania, cerca de la casa de su hermano, donde fue tratada por depresión. “La familia de mi madre culpó a mi padre por estar tan deprimido emocionalmente y no estar disponible que él la llevó a la locura”, dijo Robert. En su diario, Loftus, que entonces tenía catorce años, nunca mencionó la ausencia de su madre. “¡¡La vida es maravillosa !!” ella escribió, después de que Rebecca estuvo fuera durante cuatro meses. “¡Cuando sea viejo y me sienta solo, al menos lo sabré una vez que no lo estaba!”

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