Cómo Kelvin Sampson reparó su carrera en Houston y resucitó a los Cougars, que están de regreso en la Final Four

INDIANAPOLIS – Quince años después del día en que Kelvin Sampson se fue de Oklahoma a Indiana bajo una nube de controversia, por un trabajo que finalmente traería más controversia, por su propia mano, y torpedear su carrera: el hombre regresó a la cima del deporte.

El lunes marcó el partido número 1.000 de Sampson como entrenador en jefe universitario.

De todos los lugares: lo hizo en el estado de Indiana.

Y de todos los años, y de todos los juegos, el No. 1,000 coincidió con Sampson conduciendo a Houston a su primera Final Four desde 1984.

Cougars 67, Oregon State Beavers 61. Cómo se ganó el Medio Oeste. Pocos resurgimientos de los entrenadores en las últimas etapas se asemejan a lo que Sampson, en su séptima temporada en Houston, acaba de lograr. Esta es la segunda carrera de Final Four de su accidentada carrera. El primero llegó con los Sooners en 2002, cuando OU era la segunda cabeza de serie. Al igual que Houston es aquí. Y en el ’02 Sampson venció a un sembrado No. 12, al igual que Houston lo hizo el lunes por la noche.

La mitad de la Final Four está lista. Gary Parrish y Matt Norlander recapitulan la acción del lunes por la noche en el último episodio de Eye on College Basketball.

La pausa de 19 años de Sampson entre las carreras de la Final Four se encuentra entre las brechas más largas de un entrenador en jefe en la historia del baloncesto universitario. El hombre pagó un alto precio, tuvo un exilio cómodo pero no apto a la NBA, luego tomó la ruta menos que pintoresca para volver a conectarse con su propio camino lleno de baches hacia la Final Four.

Sampson, de 65 años, se inició a los 20 y 30 años en Montana Tech y el estado de Washington en las décadas de 1980 y 1990. Llegó a Oklahoma en 1994 y firmemente convirtió a los Sooners en un programa nacional de los 10 mejores. A medida que el mundo cambió a principios de la década de 2000, los teléfonos celulares y la tecnología moderna superaron las actualizaciones de tempo de tortuga en el libro de reglas de la NCAA. Se establecieron estatutos fortuitos en un intento de mantenerse al día con la tecnología en constante cambio. Se retrasaron. Pero las reglas son reglas y Sampson las rompió. Los rompió flagrantemente.

Hoy en día no hay límites para las llamadas telefónicas o los mensajes de texto de los entrenadores a los reclutas, al menos no durante los períodos en vivo. Pero era diferente hace 15 años. Sampson huyó de Oklahoma con la NCAA detrás y aceptó el trabajo de Indiana, que equivalía a una de las mejores tácticas de desviación de entrenador en el baloncesto universitario de esa época. Pero Sampson no pudo salir de su propio camino; Indiana no estaba mejor cuando aceptó una compra de $ 750,000 y renunció en febrero de 2008. Las mismas violaciones que lo acosaron en Oklahoma lo hicieron en IU. Una causa de exhibición de cinco años llegó más tarde, el castigo se clasificó entre los más grandes en ese momento para un ex entrenador en jefe. Sampson afirmó durante todo el camino que no desinformó a sabiendas a los investigadores.

Lo hecho, hecho está. Y en 2008, mucha gente pensó que el tiempo de Sampson en el baloncesto universitario había terminado. Para siempre.

Salió de la NBA, donde trató de adaptarse pero no encontró una satisfacción conmovedora. Tres años con los Milwaukee Bucks, luego tres más con los Houston Rockets. En un momento al principio como asistente, Sampson estaba trabajando en la práctica con un hombre grande y le decía al jugador que saltara una pantalla en defensa. Sampson solo estaba siendo Sampson: un maestro ardiente que intentaba mejorar a un jugador, aunque fuera un veterano.

El jugador se volvió hacia Sampson, y esto es una paráfrasis, pero esencialmente dijo: “Entrenador, es un gran tipo y está tratando de ayudar. Pero déjeme decirle algo. Nunca saltaré una pantalla de pelota. Todo en mi contrato dice Tengo que bloquear tiros y rebotar. Ahí es donde están mis bonificaciones. Así que voy a bloquear tiros y rebotar. No saltaré una pantalla de pelota por ti “.

Sampson supo en ese momento que la vida de la NBA nunca sería para él.

En 2013, cuando se levantó la causa del espectáculo, ansiaba volver a la universidad. Pero, ¿qué escuela lo llevaría? El de la ciudad en la que vivía. Había un programa una vez orgulloso en la calle que necesitaba más que una reconstrucción. Necesitaba un arquitecto, un ingeniero, un inventor y una fuerza de coaching en uno. Alguien lo suficientemente grande como para cambiar Houston, pero también lo suficientemente desesperado como para aceptar el trabajo.

Ningún candidato fue mejor para eso que Sampson.

Houston podría haber tenido las peores instalaciones (décadas después de su fecha de vencimiento) e infraestructura de cualquier programa con múltiples apariciones en la Final Four en ese momento.

“Aceptó el trabajo porque no tendría que mudarse”, dijo una fuente cercana a la familia Sampson a CBS Sports. “Estaba con los Houston Rockets. Le gustó la idea de que pudieras reclutar en Houston y estar en casa para cenar. No era sangre azul, por lo que no había mucha presión”.

El punto de entrada fue perfecto, aunque el equipo fue todo lo contrario. Sampson tenía 57 años en ese momento. Si iba a entrenar de nuevo, sería un asunto de familia, literalmente. Su hijo, Kellen, se uniría al personal. Su hija, Lauren, sería la directora de operaciones externas. Ejecutar un programa conlleva muchas tensiones, como interactuar con impulsores que a menudo lo intentan. Lauren Sampson es la intermediaria. Muchos la consideran el pegamento de todo. Cuando el huracán Harvey devastó Houston en 2017, fue Lauren quien dirigió la operación que trajo montones de donaciones de dinero y ropa que ayudó a miles de personas en Houston y la región circundante.

Sampson completó su personal contratando a sus exjugadores de Sooner, Quannas White y Hollis Price, hombres que son familiares de Sampson.

“Es básicamente un equipo de personas con las que se siente muy cómodo y que creen en él”, dijo la fuente. “Después de ver cómo se desarrolla una situación como Indiana, donde la gente está en tu contra desde el momento en que llegas ahí, obviamente quieres gente que sabes que está ahí para ti”.

Sampson pasó de 13 victorias en el año uno a 22, 21 y luego 27 en el año cuatro, lo que marcó un regreso tan esperado al torneo de la NCAA, para UH y para Sampson. La operación familiar, Mom and Pop Shop de baloncesto universitario, tuvo un gran éxito. Houston hizo el torneo nuevamente el próximo año, en 2019, y regresó mejor que nunca esta temporada. Lo hizo incluso después de perder posiblemente a su mejor jugador, Caleb Mills, para transferirlo a principios de temporada.

La familia se mantiene unida. Este tweet de Kellen Sampson del lunes por la noche habla de eso de una manera poderosa.

Ha habido mayores oportunidades de trabajo en los últimos años, ninguna más que Arkansas en 2019. Los Razorbacks consiguieron a Eric Musselman en su lugar, y eso está funcionando increíblemente bien hasta este momento. (Los Razorbacks cayeron ante Baylor en la otra final regional el lunes). Pero Houston está en casa. Kellen está en la línea de suceder a su padre, siempre que Kelvin decida que ha tenido suficiente.

¿Cómo podría detenerse ahora? Los Cougars solían representar algo magnífico en el baloncesto universitario. Durante casi dos décadas, este fue un equipo relevante a nivel nacional con algunos de los mejores jugadores del deporte. En 1984, nadie podría haber imaginado la deriva de tres décadas hacia la oscuridad que se avecinaba. El hombre que devolvió el brillo fue alguien que se vio obligado a permanecer él mismo en la oscuridad. Sampson no es una historia de redención; se derribó montaña abajo.

Pero también es una prueba de que, si eres excelente en tu oficio en el atletismo universitario, pregúntale a cualquiera; Sampson es genial, casi siempre hay un camino de regreso.

Y si está dispuesto a saltar la pantalla de una pelota, incluso puede llegar un poco más rápido.

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