Cómo triunfaron los bancos de alimentos y qué necesitan ahora

Las personas que dirigen los bancos de alimentos benéficos de Estados Unidos se enorgullecen de lo que han logrado durante el año pasado, y las cifras lo justifican: distribuyeron aproximadamente un 50 por ciento más de alimentos en 2020 en comparación con 2019, una parte considerable para quienes visitan por primera vez. Prestaron servicios a millones de personas incluso mientras se enfrentaban a las interrupciones de la cadena de suministro y los riesgos para la salud de sus voluntarios y empleados.

Pero también dicen que están cansados ​​y preocupados por la fatiga del donante y la estabilidad a largo plazo. La pandemia dejó en claro que los bancos de alimentos funcionan mejor como complemento, no como reemplazo, de la asistencia del gobierno. Sin embargo, fue en diciembre antes de que el Congreso aumentara su programa principal para combatir el hambre, el Programa Federal de Asistencia Nutricional Suplementaria. Un programa recién creado del Departamento de Agricultura trajo una gran cantidad de alimentos, pero muchos quebraderos de cabeza logísticos.

La asociación público-privada hizo maravillas en la lucha contra el hambre el año pasado, pero difícilmente ha eliminado la necesidad.

La experiencia de Chicago es instructiva.

En los primeros días de la orden de quedarse en casa en marzo pasado, los líderes del principal banco de alimentos de la ciudad, el Greater Chicago Food Depository, se reunieron con la oficina del alcalde para discutir una crisis que se mediría en meses, no en semanas.

“Nos decían: ‘Esto va a ser largo’”, recuerda Kate Maehr, directora del depósito. Esa perspectiva dio forma a la estrategia del banco de alimentos.

A medida que la ciudad eliminaba puestos de trabajo y miles se veían necesitados, la Sra. Maehr y su equipo tomaron una decisión crucial: mantendrían abierta su red de más de 700 despensas de alimentos y comedores populares en todo el condado de Cook, Illinois, en lugar de cambiar a alimentos grandes. sitios de distribución, como lo habían hecho algunos lugares.

No sería fácil.

Los bancos de alimentos se parecen a las versiones sin fines de lucro de los mayoristas de alimentos. Obtienen, almacenan y suministran alimentos a socios locales como despensas de alimentos, gratis o sin fines de lucro. La mayoría de los alimentos caritativos distribuidos en Chicago fluyen a través del Greater Chicago Food Depository y se financia principalmente a través de donaciones privadas.

Para ayudar a sus socios, el banco de alimentos comenzó a realizar seminarios web sobre cosas como cómo configurar una despensa de alimentos al aire libre. Proporcionó máscaras y desinfectante de manos, a veces entregados en camiones separados de la comida debido a las normas de seguridad.

También otorgó millones de dólares en subvenciones, con el apoyo de fondos gubernamentales y donaciones privadas, para la infraestructura de almacenamiento de alimentos. “Todo, desde refrigeradores nuevos, hasta el electricista que vendrá y volverá a cablear su iglesia porque el nuevo refrigerador requerirá más energía, hasta dinero adicional para pagar la factura de electricidad adicional porque ahora tiene más refrigeradores”, dijo la Sra. Maehr.

A medida que el banco de alimentos pasó de atender aproximadamente a 300.000 personas por mes antes de la pandemia a casi 700.000 en su pico de junio, la ampliación de las operaciones siguió siendo un desafío. La tasa de pobreza de Chicago es casi el doble del promedio nacional, y la mayor necesidad de alimentos caritativos nunca había disminuido realmente después de la última recesión.

“Ya teníamos personas que estaban luchando con la seguridad alimentaria, que probablemente estaban a un cheque de pago, y perdieron ese cheque”, dijo la Sra. Maehr. “Y luego, más personas perdieron sus cheques de pago”.

Mientras el banco de alimentos luchaba por mantener en funcionamiento su red de distribución, se enfrentó a un nuevo problema: las entregas de alimentos seguían siendo canceladas.

Al principio de la pandemia, los hogares se abastecieron, incluso cuando las plantas de producción se reducían o cerraban debido a problemas de seguridad. Los fabricantes y minoristas ya no tenían el mismo excedente para donar a los bancos de alimentos. Sin embargo, la demanda aumentó por todas partes.

Feeding America, una red de 200 de los bancos de alimentos del país, incluido el de Chicago, informa que de abril a diciembre de 2020, se distribuyeron 6,1 mil millones de libras de alimentos, en comparación con 4 mil millones durante el mismo período en 2019. Al comienzo del brote, un tercio de las personas que buscaban alimentos benéficos lo estaban haciendo por primera vez.

Las encuestas del censo semanal informan sistemáticamente que más del 10 por ciento de los adultos, y más del 15 por ciento de los que viven en hogares con niños, a veces o con frecuencia no tienen suficiente para comer. Para las familias negras e hispanas, esas tasas son casi del 25 por ciento. Eso es más de tres veces las tasas informadas en una pregunta similar sobre el hambre en una encuesta de 2019.

El banco de alimentos de Chicago, como otros, tuvo que comprar más alimentos. Los precios estaban subiendo y también estaba gastando más en frijoles y granos enlatados o empaquetados individualmente. Antes de la pandemia, el banco de alimentos los habría comprado a granel y los voluntarios los volvieron a empaquetar, pero los voluntarios estaban ocupados armando cajas de alimentos que podían entregarse con menos contacto. El presupuesto del banco de alimentos para la compra de alimentos este año fiscal, de julio de 2020 a junio de 2021, es de aproximadamente $ 30 millones, el doble que el año anterior.

Este programa ha proporcionado una cantidad asombrosa de alimentos a organizaciones sin fines de lucro: más de 152 millones de cajas a nivel nacional hasta la fecha. De julio a noviembre, el banco de alimentos de Chicago recibió más del doble de alimentos del gobierno federal que en 2019, lo que representa el 57 por ciento de todos los alimentos recibidos.

En lugar de utilizar los canales existentes, el USDA estableció un nuevo sistema de contratación para apoyar a los distribuidores de alimentos cuyo trabajo en el sector privado se había visto interrumpido. Esos contratistas eran responsables de obtener los productos frescos, la carne y los productos lácteos; empacar cajas grandes (a veces hasta 40 libras de comida); y entregarlos a bancos de alimentos y otros sitios de distribución sin fines de lucro. La idea era eliminar la necesidad de almacenamiento en frío y mano de obra adicional.

Pero algunos conductores contratistas no estaban acostumbrados a plazos de entrega tan ajustados, a trabajar con organizaciones benéficas o a realizar entregas en sitios sin muelles de carga. En Chicago, cuando los contratistas no podían hacer las entregas, llevaban las cajas al banco de alimentos, cuyos conductores luego realizaban las entregas ellos mismos.

Mantenerse al día con toda la comida adicional presionó a los conductores y al personal del almacén del banco de alimentos, particularmente con las restricciones de seguridad de Covid. Los conductores ya no realizaban entregas con un socio. Se tuvo que reducir el número de trabajadores que recogían alimentos de cada pasillo del almacén. Las distribuciones de alimentos se trasladaron al aire libre, lo que se volvió más difícil cuando llegó el invierno.

El equipo de divulgación de beneficios del banco de alimentos también se vio limitado. La cantidad de llamadas a su línea directa, configurada para orientar a las personas que buscan acceso a otros programas de asistencia del gobierno, casi se triplicó de marzo a diciembre en comparación con el mismo período en 2019.

“La gente enciende sus televisores y ve que los banqueros de alimentos y los bancos de alimentos satisfacen las necesidades”, dijo Katie Fitzgerald, vicepresidenta ejecutiva y directora de operaciones de Feeding America. “Pero lo que creo que la gente no se da cuenta es que estos hombres y mujeres, que forman parte del personal o del limitado cuerpo de voluntarios que tenemos, son realmente los primeros en responder y están exhaustos”.

Darles comida gratis a las personas necesitadas es tan laborioso que surge una pregunta: ¿No sería más fácil darles dinero y dejarles comprar su propia comida?

SNAP es el programa contra el hambre más grande del gobierno. Para calificar, los hogares deben tener ingresos netos que los coloquen en la línea de pobreza o por debajo de ella, teniendo en cuenta otros activos. Los beneficiarios obtienen beneficios mensuales, conocidos como cupones de alimentos, en una tarjeta de débito para usar en las tiendas minoristas.

Los funcionarios del banco de alimentos dicen que la dependencia de SNAP del sistema de abarrotes existente lo hace más eficiente que los alimentos caritativos y más simple para los destinatarios. Antes de la pandemia, SNAP proporcionaba aproximadamente nueve comidas por cada una proporcionada por los bancos de alimentos.

La Sra. Maehr describe SNAP como “casi hecho a medida para una crisis como esta”, y agrega: “Si elimina la presión del sistema caritativo conectando a las personas con SNAP, entonces el sistema caritativo puede responder a las necesidades de las personas que no lo hacen”. no califica “.

El año pasado esa presión no se levantó tan rápido, ni tanto, como instaban los funcionarios del banco de alimentos.

En su primer proyecto de ley de ayuda Covid-19 en marzo pasado, el Congreso amplió los beneficios de SNAP para muchas familias, pero no para el 40 por ciento de los beneficiarios que ya reciben la cantidad máxima. En posteriores proyectos de ley de ayuda, los republicanos bloquearon un aumento en el terreno que podría conducir a una expansión permanente.

Solo a fines de diciembre, después de la presión continua de Feeding America y otros defensores, el Congreso aprobó un aumento de beneficios del 15 por ciento para todos los beneficiarios de SNAP hasta junio de 2021. Combinado con un aumento anual del costo de vida, eso equivale a $ 30 adicionales a $ 40 por mes por persona, dependiendo del tamaño de la familia, además de lo que había sido el máximo: $ 194 por un solo adulto, $ 646 por una familia de cuatro.

A nivel nacional, el número de casos de SNAP aumentó en más del 15 por ciento en los primeros tres meses de la pandemia, de 37 millones a 43 millones de personas. Cayeron levemente, a 41,5 millones, en noviembre, el último mes para el que hay datos disponibles.

El último proyecto de ley de ayuda aprobado por los demócratas en el Congreso, un plan de $ 1,9 billones de la administración Biden, incluye la extensión de los beneficios de SNAP aumentados hasta septiembre y fondos adicionales para la compra de productos básicos. Stacy Dean, la nueva subsecretaria adjunta de alimentos, nutrición y servicios al consumidor del USDA del presidente Biden, dijo que muchas otras partes del paquete también ayudarían a reducir la inseguridad alimentaria.

“Si proporcionamos asistencia para el alquiler y evitamos los desalojos, si aumentamos el seguro de desempleo y lo ponemos más disponible para los hogares más pobres, si reajustamos los pagos de estímulo a los hogares más pobres, si brindamos asistencia en efectivo”, dijo, “todos esas cosas ayudan a estabilizar la situación económica de las familias, idealmente, para que no caigan en la crisis que es el hambre ”.

Carrie Calvert, vicepresidenta de relaciones gubernamentales de Feeding America, dice que si bien el paquete aborda las necesidades inmediatas, se necesitarán más para sostener los bancos de alimentos mientras la economía se recupera. Su red ha pedido que se vincule el aumento de los beneficios de SNAP a las circunstancias económicas y que se otorguen fondos adicionales para el Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia, un programa del USDA anterior a la pandemia que compra productos agrícolas para los bancos de alimentos.

En febrero, el banco de alimentos de Chicago anunció $ 2.6 millones adicionales en subvenciones para sus despensas de alimentos asociadas. El dinero comprará almacenamiento en frío, equipo de entrega y otra infraestructura.

Sin embargo, a sus líderes les preocupa que el apoyo de los donantes se agote a medida que se prolonguen los efectos económicos de la pandemia. “Necesitamos que estas despensas de alimentos sean fuertes, no solo durante la crisis de Covid, sino dentro de seis, 12, 18 meses, cuando la gente todavía esté luchando contra la inseguridad alimentaria”, dijo la Sra. Maehr.

Producción fotográfica de Alana Celii.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.