Con una gran exención fiscal, Hong Kong intenta calmar a los ricos

HONG KONG – La oposición política ha sido reprimida. Se ha reprimido la libertad de expresión. El sistema judicial independiente puede ser el siguiente.

Pero mientras los principales líderes de Hong Kong adoptan una línea más dura con la ciudad de más de siete millones de personas, están cortejando a un electorado crucial: los ricos. Los altos funcionarios están preparando una nueva exención de impuestos y otros edulcorantes para retratar a Hong Kong como el principal lugar en Asia para ganar dinero, a pesar del gobierno cada vez más autocrático del Partido Comunista Chino.

Hasta ahora, el terreno de juego está funcionando. Cambridge Associates, un fondo de inversión de $ 30 mil millones, dijo en marzo que planeaba abrir una oficina en la ciudad. Los gestores de inversiones han creado más de un centenar de nuevas empresas en los últimos meses. Los bancos de Wall Street Goldman Sachs, Citigroup, Bank of America y Morgan Stanley están aumentando su personal en Hong Kong.

“Hong Kong ocupa el segundo lugar después de Nueva York como la ciudad multimillonaria del mundo”, dijo Paul Chan, secretario de finanzas de Hong Kong, en una reunión en línea de ejecutivos de finanzas este año.

Beijing no puede permitirse el lujo de ahuyentar a los banqueros y financieros de Hong Kong. La ex colonia británica sigue siendo una importante puerta de entrada al sistema financiero internacional. Las empresas chinas lo necesitan para recaudar dinero de inversores globales; esas empresas y los chinos adinerados también dependen de él para mover su dinero al extranjero con mayor facilidad.

De modo que Beijing está logrando un cuidadoso equilibrio. Es quitarle las libertades al pueblo de Hong Kong para detener los descarados desafíos al gobierno del Partido Comunista, como las a veces violentas protestas contra el gobierno que estallaron hace dos años. Al mismo tiempo, está tratando de encantar a la clase financiera de la ciudad para evitar que se mude a otro lugar propicio para los negocios como Singapur.

“Es un estado de partido único, pero son pragmáticos y no quieren dañar los negocios”, dijo Fred Hu, ex presidente de la empresa Goldman en la Gran China, sobre los funcionarios chinos.

Para los tipos financieros apolíticos, los cambios tendrán poco impacto, dijo Hu, quien también es el fundador de la firma de capital privado Primavera Capital Group. “Si eres banquero o comerciante, es posible que tengas opiniones políticas, pero no eres un activista político”, dijo.

Para atraer a los ricos, Hong Kong está trabajando en una gran exención fiscal que beneficiará principalmente al capital privado, los fondos de cobertura y otros inversores. Los funcionarios se están moviendo para facilitar la conexión de los administradores de dinero de la ciudad con los ricos del continente. Las empresas chinas están vendiendo acciones por valor de decenas de miles de millones de dólares en Hong Kong, lo que aumenta la rentabilidad de los bancos de Wall Street.

En su movimiento más reciente, Hong Kong propuso la semana pasada limitar cuánto deben revelar las empresas sobre su propiedad, lo que podría envolver la riqueza en una ciudad donde las familias de la élite del Partido Comunista han depositado su dinero durante mucho tiempo.

No todo el mundo está convencido. Más del 1 por ciento de los residentes se han ido desde que Beijing impuso una amplia ley de seguridad nacional el verano pasado. Decenas de miles de millones de dólares han salido de cuentas bancarias locales de Hong Kong hacia jurisdicciones como Singapur.

Las tensiones aumentan dentro de las relucientes torres de oficinas de Hong Kong. Incluso los ejecutivos que simpatizan con el gobierno se han negado a hablar públicamente por temor a quedar atrapados en el fuego político cruzado entre Beijing y capitales mundiales como Washington y Londres. Las estrictas reglas de Hong Kong sobre el movimiento durante la pandemia también pueden hacer que algunos expatriados se vayan en el verano una vez que terminen las clases.

Sin embargo, por ahora, las firmas financieras se están duplicando en Hong Kong. Neal Horwitz, un reclutador ejecutivo en Singapur, dijo que es probable que las finanzas permanezcan en Hong Kong “hasta que el barco se hunda”.

En su oferta más grande para la clase de inversionistas, Hong Kong propuso eliminar los impuestos sobre los ingresos por inversiones llamados intereses contabilizados, que generalmente los obtienen los inversionistas de capital privado y los fondos de cobertura. Los funcionarios habían discutido el plan durante años, pero no presentaron un proyecto de ley hasta febrero, y podría pasar en los próximos meses a través de la legislatura de la ciudad dominada por Beijing.

Exenciones fiscales similares han provocado críticas en otros lugares, incluso en Estados Unidos. Pero Hong Kong teme un éxodo financiero sin esos beneficios, dijo Maurice Tse, profesor de finanzas en la escuela de negocios de la Universidad de Hong Kong.

“Para mantener a esta gente cerca tenemos que dar un beneficio fiscal”, dijo.

Hong Kong también ha propuesto un programa, Wealth Management Connect, que daría a los residentes del continente en la región sur conocida como Greater Bay Area la capacidad de invertir en fondos de cobertura y firmas de inversión con sede en Hong Kong. Los funcionarios se han jactado de que daría acceso a empresas extranjeras a 72 millones de personas. Funcionarios de Hong Kong y China continental firmaron un acuerdo en febrero para iniciar un programa piloto en un momento no especificado.

Las restricciones de viaje pandémicas han ralentizado el impulso de la propuesta, dijo King Au, director ejecutivo del Consejo de Desarrollo de Servicios Financieros de Hong Kong, pero sigue siendo una de las principales prioridades.

“Quiero resaltar la importancia del mercado de China para los inversores globales”, dijo Au.

El dinero continental ya ha ayudado a que Hong Kong se vea más atractivo. Las empresas chinas impulsaron en gran medida un ingreso récord de 52.000 millones de dólares para las empresas que vendieron nuevas acciones en la Bolsa de Valores de Hong Kong el año pasado, según Dealogic, un proveedor de datos. Las nuevas ofertas de este año ya han recaudado $ 16 mil millones, incluidos $ 5.4 mil millones para Kuaishou, que opera una aplicación de video china. El inicio récord se ha visto favorecido en parte por empresas chinas que han sido presionadas por Washington para evitar recaudar dinero en Estados Unidos.

La gestión de esas ofertas ayudó a Goldman y Morgan Stanley a subir a la cima de las clasificaciones de la industria asiática que miden las tarifas que cobran los bancos. Un portavoz de Goldman dijo que planeaba acelerar su contratación en Hong Kong en casi una quinta parte en 2021 en comparación con el año pasado. Morgan Stanley ha duplicado su ritmo de contratación este año, dijo un portavoz.

Thomas Gottstein, director ejecutivo de Credit Suisse, el banco suizo, dijo a mediados de marzo que triplicaría sus contrataciones en China, y una portavoz dijo que un aumento de personal en Hong Kong era parte de eso. Bank of America está agregando más personas en Hong Kong, mientras que Citi ha dicho que contratará hasta 1.700 personas en Hong Kong solo este año.

HSBC, el banco británico, se ha enfrentado a la presión de los medios estatales chinos para ceñirse a la línea del partido. Aún así, está considerando trasladar a algunos de sus principales ejecutivos a Hong Kong, porque será “importante estar más cerca de las oportunidades de crecimiento”, dijo Noel Quinn, director ejecutivo de HSBC, en febrero.

Los fondos de inversión también están llegando a Hong Kong, después de que los funcionarios en agosto redujeran las barreras regulatorias para establecer estructuras legales similares a las que se usan en jurisdicciones opacas y de bajos impuestos como las Islas Caimán y Bermudas. Los datos del gobierno muestran que se han registrado 154 fondos desde entonces.

La semana pasada, los funcionarios de la ciudad también propusieron permitir que las empresas oculten datos confidenciales de propiedad, en una medida que podría beneficiar tanto a las empresas como a los funcionarios del Partido Comunista. La medida podría entrar en vigencia a partir de mayo y no necesita ser aprobada por los legisladores. Los críticos dicen que la medida haría casi imposible rastrear a las personas detrás de las empresas que se registran en Hong Kong.

“La ley propuesta facilitará la corrupción, el fraude y otros delitos”, dijo David M. Webb, exbanquero e inversor de larga data en Hong Kong.

También podría ayudar a los líderes de China, que son sensibles a cualquier acusación de que han utilizado su estatus para beneficio personal. Las familias de Xi Jinping, el principal líder de China, y Li Zhanshu, el tercer funcionario del Partido Comunista, en un momento eran dueños de propiedades en Hong Kong, según un rastro que se puede rastrear en parte a través de registros públicos.

Si bien los funcionarios han dado la bienvenida a los negocios, han dejado claro al mundo financiero y empresarial que no tolerarán la disidencia. En marzo, Han Zheng, un viceprimer ministro chino, elogió el desempeño del mercado de valores y el sector financiero en una reunión con un grupo asesor político, pero dejó en claro sus límites.

“La señal para la comunidad empresarial es muy simple”, dijo Michael Tien, un ex legislador y empresario de Hong Kong que asistió a la sesión a puertas cerradas. “Manténgase alejado de la política”.

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