Conocí a mi primer león marino australiano hace 57 años. Hoy temo por este delicioso animal | Valerie Taylor

Los leones marinos con orejas, o, como los llaman la mayoría de los australianos, las focas, deben ser las más dulces y adorables de todas las criaturas marinas.

El hombre es su gran enemigo. Otro es ese depredador increíble, el gran tiburón blanco, o puntero blanco, pero mientras que el tiburón blanco normalmente ataca solo a leones marinos enfermos, viejos o muy lentos, el hombre en su forma habitual generalmente no es tan exigente.

Conocí a mi primer león marino australiano en Dangerous Reef, frente a Port Lincoln, Australia del Sur. También fue en Dangerous Reef donde los vi masacrados, probablemente por tiburón burley (cebo). Un minuto miraban con gran curiosidad y al siguiente les disparaban cayendo junto a sus asustados cachorros. El hombre había triunfado una vez más a los inocentes e indefensos. Eso sucedió hace unos 57 años y sin duda ha estado sucediendo desde entonces.

El 15 de enero de 1975, los leones marinos australianos en Dangerous Reef contaban con unos 60 u 80 animales. Seis años antes, al mismo tiempo, había habido 200 o más. Lo sé porque los conté yo mismo.

Habíamos regresado a la zona de Dangerous Reef con un equipo de filmación italiano. El director, Bruno Valati, estaba haciendo un especial de televisión de una hora sobre la vida marina australiana. Mi esposo, Ron, le había prometido a Bruno que encontraría cientos de leones marinos amigables en Dangerous Reef.

Leones marinos australianos, Isla Hopkins, Australia del Sur Fotografía: Ron y Valerie Taylor / Ron Taylor Film Productions

Trabajábamos desde un barco pesquero de Kangaroo Island. Nuestro patrón, Bill Zealand, ancló a 200 yardas de la isla principal en la formación Dangerous Reef, y todos bajaron a tierra para filmar el segmento de agua sobre los leones marinos que viven en grupos familiares.

Fue entonces cuando noté por primera vez la increíble disminución de la cantidad de leones marinos en el arrecife principal, y también el miedo que tenían los animales restantes.

¿A dónde se habían ido todos los leones marinos? Quizás habían seguido adelante, quizás se habían extinguido por causas naturales, o quizás, en nombre del deporte, se habían convertido en cebo para tiburones.

He escrito esta historia con la esperanza de que otras personas empiecen a comprender lo maravillosa que puede ser una criatura salvaje sin miedo.

Terminamos de filmar tiburones blancos alrededor de Dangerous Reef y nos mudamos a la isla Hopkins, más al sur, en busca de leones marinos en grandes cantidades. Bruno quería filmarlos bajo el agua. Aunque tenía algunas imágenes de los leones marinos de Dangerous Reef, era muy pobre en comparación con lo que se podía obtener utilizando animales que tenían menos miedo.

Valerie Taylor y un león marino australiano
Valerie Taylor y un león marino australiano Fotografía: Ron Taylor Film Productions

El Capitán Bill ancló su bote justo afuera de una ensenada protegida y soleada. Todos nos vestimos. Para nosotros fue una inmersión divertida, especialmente después de la filmación del tiburón blanco de las últimas semanas. Ser golpeado en una pequeña jaula de metal puede ser emocionante, pero no es muy divertido.

En la diminuta playa se podía ver un grupo familiar de unos 70 leones marinos. Varias focas parecían interesadas pero no mostraron una alarma real hasta que comenzamos a arrastrarnos fuera del agua. El efecto de nuestra aparición inesperada fue abrumador, por decir lo menos. El gran toro pardo aulló una advertencia y unos 30 excitados lobos marinos galoparon por la playa chapoteando a nuestro alrededor. Rodeados de nuestros nuevos compañeros, nadamos en aguas profundas. Al principio estaba nervioso, porque se acercaron tan rápido que la colisión parecía inevitable, pero era solo un juego. Empecé a divertirme y a hacer fotografías.

También se abrazarían de una manera muy amistosa. De hecho, parecían uno de los grupos familiares más felices y cariñosos que había visto en mucho tiempo. Fue la inmersión más maravillosa.

Regresamos a Dangerous Reef todos los años durante quizás 12 años siempre para filmar tiburones y visitar los leones marinos tanto en Dangerous Reef como en la isla Hopkins. Cada año había menos animales tomando el sol en la playa.

Fue a principios de la década de 1980, mientras cebaba desde Dangerous Reef, cuando un barco de pesca se acercó y un pescador nos ofreció un león marino muerto para usarlo como cebo. El animal había recibido un disparo. Los pescadores nos dijeron que la “estúpida criatura” se había enredado en su red de enmalle (un problema común) y que la forma más fácil de desenredarlos era dispararles primero.

Valerie Taylor y un león marino australiano bajo el agua.
Valerie Taylor y un león marino australiano bajo el agua. Fotografía: Ron Taylor Film Productions

Todos estábamos consternados y ciertamente no queríamos tener nada que ver con el animal muerto.

Usando las imágenes de Ron y las entrevistas de televisión, logré prohibir la matanza de todos los leones marinos en aguas australianas. Sé que muchas focas de orejas caen presas de diferentes causas naturales, pero la introducción del hombre, el cazador, el contaminador, el despreocupado ha sido la principal causa de su declive.

A menos que el gobierno proclame áreas de santuario marino más grandes alrededor de las colonias de leones marinos restantes, me temo que este encantador animal se convertirá en como el tigre de Tasmania, solo una imagen en un libro de imágenes.

Valerie Taylor es conservacionista, fotógrafa y cineasta, y miembro inaugural del salón de la fama del buceo. Con su esposo, Ron Taylor, hizo documentales sobre tiburones y se le atribuyó la filmación de las secuencias de tiburones en vivo para Jaws. Valerie todavía pasa gran parte de su tiempo trabajando por la protección del mundo marino y sus habitantes. Ella tiene 85 años

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