¿Cuándo funcionan las huelgas? La historia muestra que las condiciones deben ser las correctas

Ha habido una disminución significativa en las acciones de huelga dirigidas por sindicatos en el Reino Unido del siglo XXI. Pero con el salario medio del sector público aumentando un 1,5 % entre marzo y mayo de 2022 (frente al 7,2 % en el sector privado) y los hogares que se enfrentan a una crisis del coste de vida, los conflictos laborales están aumentando de nuevo en el Reino Unido.

La huelga ya ha aumentado en los últimos meses, particularmente entre los trabajadores ferroviarios. Ahora los sindicatos en otros sectores, incluidos los de las aerolíneas, los trabajadores portuarios y los calificadores de exámenes, están pidiendo a los miembros que voten sobre si seguir o no el ejemplo. Los sindicatos están legalmente obligados a realizar una votación para que los miembros aprueben la acción industrial.

Los trabajadores que voten a favor podrían buscar en la historia una idea de cómo hacer que una huelga funcione. Algunas de las campañas más exitosas emprendidas por los sindicatos del Reino Unido ocurrieron en la década de 1970. La afiliación sindical había alcanzado un máximo de 13,2 millones en 1979, después de años de crecimiento sostenido. De manera crucial, estos sindicatos también enfrentaron gobiernos frágiles y un fuerte apoyo público para los trabajadores en huelga.

Por otro lado, muchas de las huelgas nacionales más famosas de Gran Bretaña son notorias por no tener éxito. E incluso las victorias a menudo han sido seguidas por mayores restricciones a los sindicatos.

Las huelgas exitosas de la década de 1970

En 1970, el primer ministro conservador Edward Heath había obtenido una mayoría parlamentaria de 30 escaños, pero su gobierno se vio acosado por problemas de desempleo e inflación. En este entorno, los mineros del carbón británicos se declararon en huelga por primera vez en casi 50 años en 1972. Las encuestas mostraron que el 55% del público simpatizaba con las demandas salariales de los mineros y la huelga terminó tras la publicación de una investigación del gobierno que recomendaba un 27% aumento de pago.

Pero la acción se reanudó en 1974 cuando los salarios no lograron alcanzar este nivel. Esto resultó en una semana de tres días en Gran Bretaña, con la electricidad en los locales comerciales racionada ya que la actividad de la huelga afectó el suministro de combustible. El gobierno conservador convocó elecciones generales y los laboristas emergieron como el partido más grande en un parlamento parlamentario en febrero de 1974. Los mineros obtuvieron un aumento salarial del 35% bajo el nuevo gobierno.

A fines de la década de 1970, la afiliación significativa de los sindicatos aumentó su poder de negociación, particularmente contra el frágil gobierno de la época. (La estrecha mayoría parlamentaria que los laboristas habían obtenido en octubre de 1974 había desaparecido en 1976).

Pero para combatir las dificultades económicas, al igual que hoy, Gran Bretaña estaba experimentando altos niveles de inflación, el gobierno laborista introdujo un contrato social para minimizar los aumentos salariales. El movimiento sindical apoyó este acuerdo hasta 1978, cuando el entonces primer ministro James Callaghan intentó introducir una nueva ronda de restricciones con un tope salarial del 5%.

Después de las huelgas en la fábrica de Ford de agosto de 1978, que aseguraron un aumento salarial del 16,5% para sus trabajadores, los trabajadores del sector público iniciaron una huelga en enero de 1979 en una variedad de industrias en lo que se conoció como el invierno del descontento. En total, 4,6 millones de trabajadores participaron en las huelgas de 1978-1979.

Los intentos de Callaghan de mantener el límite salarial finalmente fracasaron, pero podrían haber funcionado con una mayoría parlamentaria más estable, particularmente porque el 84% de las personas creían que los sindicatos eran demasiado poderosos en ese momento.

Los resultados del invierno del descontento fueron mixtos. Muchos sectores recibieron aumentos salariales, pero la acción alentó una reacción pública contra los sindicatos. En marzo de 1979, el gobierno de Callaghan perdió una medida de desconfianza por un voto, allanando el camino para las elecciones generales de mayo de 1979. La posterior victoria de Margaret Thatcher vio importantes restricciones impuestas a la actividad sindical, incluidas limitaciones a los piquetes, la prohibición de las huelgas de solidaridad, el fin de la tienda cerrada y el requisito de votaciones secretas para todos los sindicatos.

Gobiernos fuertes y menos apoyo público

En contraste, varias huelgas bien conocidas emprendidas contra gobiernos fuertes y bien preparados, y en medio de poco apoyo público para los trabajadores en huelga, finalmente fracasaron.

Por ejemplo, la primera huelga general de Gran Bretaña, y hasta ahora la única, hace casi 100 años vio hasta 1,75 millones de trabajadores de varias industrias en huelga contra los recortes salariales de los mineros. El gobierno en ese momento contaba con el apoyo de la ciudadanía, tenía una mayoría parlamentaria de 209 y estaba preparado con redes de transporte alternativas y voluntarios para mantener los servicios.

El Congreso de Sindicatos suspendió la huelga después de 9 días sin mayores concesiones otorgadas a los mineros. De hecho, el principal impacto de la huelga fue la represión de la actividad sindical por parte del gobierno. La Ley de Conflictos Comerciales de 1927 prohibió las huelgas generales, las huelgas de solidaridad y los piquetes a gran escala.

Otra huelga de mineros muy conocida en 1984 se desarrolló en condiciones igualmente difíciles para los sindicatos. Después de rechazar un aumento salarial del 5,2% en 1983 y temer el cierre de pozos, el Sindicato Nacional de Mineros convocó una huelga sin votación en marzo de 1984.

En su apogeo, 142.000 mineros se retiraron, pero todos volvieron a trabajar después de un año sin acuerdo. En ese momento, el gobierno conservador de Margaret Thatcher había sido reelegido de forma aplastante en 1983, mientras que las encuestas de opinión durante 1984 indicaban que la simpatía del público estaba con los empleadores.

Los miembros del sindicato se manifiestan frente al parlamento del Reino Unido sobre las propuestas de pensiones del gobierno, 30 de junio de 2011.

La acción a gran escala más reciente tomada por los sindicatos ocurrió durante un período de estabilidad política similar. Las huelgas del sector público realizadas en 2011 en respuesta a las reformas de pensiones involucraron hasta 2 millones de trabajadores, según los sindicatos, y resultaron en el cierre del 60% de las escuelas y la cancelación de 6.000 operaciones hospitalarias. Pero no condujo a cambios a gran escala en las pensiones del sector público e hizo poco para detener los recortes de austeridad del sector público.

El Partido Conservador de David Cameron había formado un gobierno de coalición estable con los demócratas liberales un año antes. El público también desaprobó la acción industrial de los maestros y los funcionarios públicos, a pesar de que se opusieron a los cambios del gobierno en las pensiones del sector público que habían dado lugar a la huelga.

Los conservadores reprimieron dicha actividad huelguística tras su victoria en las elecciones generales de 2015. La Ley de Sindicatos de 2016 introdujo un requisito de participación del 50 % para la huelga, junto con un umbral de apoyo del 40 % entre todos los trabajadores en industrias clave de servicios públicos.

Para que las huelgas en curso hoy tengan alguna perspectiva de éxito, los sindicatos deben equilibrar cuidadosamente la acción industrial con la negociación para mantener el apoyo público. Y el gobierno debe comprometerse seriamente con los reclamos salariales del sector público, particularmente durante la crisis del costo de vida, para evitar una mayor caída en las encuestas de opinión política.

Christopher Massey es profesor principal en la Universidad de Teesside y concejal del Partido Laborista para Redcar y el Ayuntamiento de Cleveland.

Leave a Reply

Your email address will not be published.

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.