Después de llegar a la final de OHL la temporada pasada, las decisiones de la NHL dictarán otra carrera por el título para Spitfires.

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El comienzo de la temporada no es tan importante como el final.

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Esa fue la lección que aprendieron los Windsor Spitfires de la temporada pasada. El club no salió de la trampa rápidamente y se sentó en .500 con una marca de 8-8-2-2 en 20 juegos, pero cerró la temporada con una marca de 39-9-2-1 en los últimos 48 juegos y se fue. en llegar a la final de la Liga de Hockey de Ontario antes de caer en siete juegos.

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“En el equipo del año pasado, vimos las piezas allí”, dijo el gerente general de los Spitfires, Bill Bowler, cuyo equipo abre el juego de temporada regular el sábado en el WFCU Center contra el Sarnia Sting a las 7:05 p. m. “Sentimos que podíamos competir en el (Conferencia Oeste) el año pasado”.

Los sistemas del entrenador en jefe Marc Savard finalmente comenzaron a asentarse y Bowler agregó prudentemente piezas a la lista que finalmente ayudaron al equipo a llegar a su primera final de liga en más de una década, pero queda por ver si los Spitfires pueden competir nuevamente esta temporada.

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“Ya veremos, tal vez nuestro equipo sea similar al del año pasado”, dijo Bowler. “Tal vez somos un poco más fuertes de lo que anticipamos y podríamos estar un poco más cerca de lo que pensamos hoy.

“Solo el tiempo lo dirá, pero sé que nos gusta nuestro grupo y, en mi opinión, tenemos algunos jugadores de hockey subestimados”.

La ofensiva líder de la liga de Windsor estuvo dominada por los tres grandes de Wyatt Johnston, Matthew Maggio y Will Cuylle. El trío se combinó para el 41,6 por ciento de los 305 goles del equipo en ataque.

Cuylle se graduó y se volvió profesional, pero Johnston y Maggio aún podrían regresar para esta temporada. El jugador más valioso de la liga y líder en anotaciones en la temporada regular y los playoffs, Johnston está en el campamento con los Dallas Stars de la NHL. Maggio, quien ocupó el puesto 15 en anotaciones de la liga, está tratando de asegurar un contrato con los New York Islanders, quienes lo reclutaron en julio.

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“Tenemos que esperar y ver”, dijo Bowler.

El juego de exhibición mostró que hay una próxima generación de Spitfires lista para asumir un papel más importante. El centro Ryan Abraham, quien fue la selección de primera ronda del club en 2020, empató en el liderato de anotaciones de la liga en la pretemporada. El alero de segundo año Ethan Miedema, quien fue la selección de primera ronda del equipo en 2021, estaba solo un punto detrás de él.

“Realmente contento con la forma en que cerramos el juego de pretemporada”, dijo Savard, cuyo equipo ganó tres juegos seguidos para terminar con marca de 4-2. “Estamos en el camino correcto. (No tener a Johnston o Maggio) obviamente lo hace difícil, pero los niños que viste en la pretemporada están listos para intervenir y hacer un trabajo”.

Se espera que Alex Christopoulos y Jacob Maillet, a quienes Bowler trajo en intercambios la temporada pasada, asuman roles más importantes en la ofensiva.

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El pívot Oliver Peer, que llegó al equipo la temporada pasada como invitado como agente libre, empató en el liderato del equipo en goles en el juego de exhibición, mientras que el robusto extremo Colton Smith, que llegó en un acuerdo con Londres, también debería ser un contribuyente ofensivo constante mientras se esperará más del alero de segundo año Christopher O’Flaherty.

El club también tiene grandes esperanzas puestas en los novatos Liam Greentree y AJ Spellacy, quienes fueron seleccionados en el draft de este año, y en el ex seleccionado en la ronda 15, Noah Morneau.

“Queremos marcar goles”, dijo Savard. “Como cuerpo técnico, queremos liberar a los muchachos para que hagan jugadas, pero ser respetuosos a la defensiva. Hemos cambiado un par de cosas para hacerlo un poco más simple, pero no va a cambiar mucho”.

Michael Renwick, un defensa mayor de edad, junto con los jugadores de segundo año Nicholas De Angelis y Daniil Sobolev le dan a los Spitfires una base sólida en la parte trasera. Bronson Ride, de seis pies y seis pulgadas y 221 libras, debe dar un paso adelante en un rol de tiempo completo en su segunda temporada, mientras que la selección de primera ronda de 2022, Anthony Cristoforo, y la selección importada de seis pies y cinco, Tomas Hebek, completan los seis primeros de Windsor. En James Jodoin, de 19 años, los Spitfires obtienen un alero que puede jugar al frente o ayudar en la parte trasera.

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“Han hecho un buen trabajo como grupo”, dijo Savard.

El overager Matt Onuska, quien llegó en un canje con London, se ganó el puesto No. 1 y Joey Costanzo, de 17 años, quien fue el primer portero elegido en el Draft OHL 2021 y llegó en un canje con Niagara esta semana, asumirá el rol de respaldo.

“Muéstrenme un buen portero y les mostraré un buen entrenador”, dijo Savard sobre Onuska, quien tuvo marca de 31-9-3-1 en la temporada regular y los playoffs para Windsor. “Estoy emocionado por (que él esté aquí desde el principio) porque nos da la oportunidad de ganar todas las noches”.

Onuska jugó un papel importante en que Windsor llegara al Juego 7 de la final de OHL y le encantaría tener otra oportunidad.

“Nuestro grupo está enfocado en volver a donde estábamos el año pasado”, dijo Onuska. “Obviamente, con un nuevo grupo de muchachos, enfrentamos diferentes desafíos, pero estamos emocionados por la temporada y los muchachos que regresamos intentaremos usar nuestra experiencia para ayudar a los muchachos de este grupo a hacer otra carrera profunda en los playoffs”.

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Si Johnston y Maggio regresan, Bowler no descarta intentar hacer algunos ajustes para otra carrera por el título de liga.

“Si estamos cerca, tal vez podamos hacer ajustes para fortalecernos, pero todas esas son decisiones que tomas mientras observas a tu equipo”, dijo Bowler. “Solo juguemos un poco aquí y veamos dónde estamos”.

También es por eso que el club no se apresura a nombrar oficialmente su grupo de liderazgo esta temporada.

“No hay cronograma ni apuro en el grupo de liderazgo”, dijo Bowler.

Y aunque la temporada pasada no solo fue memorable por llegar a la final, también marcó la primera vez en más de una década que el equipo pudo llegar al menos a la segunda ronda de los playoffs.

Incluso si Johnston y Maggio no regresan, Bowler cree que este grupo será competitivo y quiere un club que pueda hacer ruido cuando llegue el momento de los playoffs.

“No queremos ser una maravilla de un solo éxito”, dijo Bowler. “Sé que los jugadores no quieren eso. Eso no es lo que este equipo está interesado en hacer.

“Nos gusta nuestra lista este año y el próximo, se podría argumentar en papel, nuestro equipo podría ser aún mejor. Tienes que cuidarte de hacer demasiados ajustes que afecten la próxima temporada, pero se lo debemos a nuestros jugadores, entrenadores y fanáticos para tratar de ser relevantes”.

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