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El guardián

India esconde su crisis de Covid, y el mundo entero sufrirá por ello

El gobierno de Modi tuvo que elegir entre salvar vidas y salvar las apariencias. Ha elegido a las últimas personas que incineran a las personas que han muerto de Covid-19 en un crematorio en las afueras de Siliguri el martes. Los epidemiólogos creen que el número de muertos reportado en el país es solo una fracción de la cifra real. Fotografía: espanol / Getty Images Hace unos años, cuando Narendra Modi llegó al poder, trabajé en un informe de investigación sobre la India ocultando sus muertes por malaria. Al viajar de Odisha tribal al Ministerio de Salud Nacional de la India en Nueva Delhi, mi colega y yo vimos desaparecer miles de casos: algunas muertes por malaria, anotadas por primera vez en los libros de contabilidad de salud locales escritos a mano, nunca aparecieron en los informes del gobierno central; otras muertes por paludismo se transformaron mágicamente en muertes por infarto o fiebre. La discrepancia fue enorme: India informó de 561 muertes por malaria ese año. Los expertos predijeron que el número real llegaba a 200.000. Ahora, con Covid devastando el país, los indios desesperados han recurrido a Twitter para pedir cilindros de oxígeno o suplicar a los hospitales por una cama abierta. La crisis se ha visto agravada por el ocultamiento de información crítica por parte del gobierno. Entre la larga historia de India de ocultar y subestimar las muertes por enfermedades y su historia mucho más reciente de contener y reprimir a la prensa, la administración de Modi ha hecho imposible encontrar información precisa sobre la presencia del virus en el país. Bloquear esa información solo perjudicará a millones dentro del país. También obstaculizará los esfuerzos globales para detener la pandemia de Covid-19 y las nuevas variantes del virus en la frontera de la India. Los epidemiólogos en India y en el extranjero actualmente estiman que el funcionario del país informó que el número de muertos por Covid-19, alrededor de 222,000 en el momento de la publicación, solo representa una fracción del número real. El director del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud, con sede en EE. UU., Ha estimado que India solo detecta entre el tres y el cuatro por ciento de los casos reales. Otros expertos señalan el exceso de muertes totales en ciudades como Mumbai como prueba de que podría haber entre un 60% y un 70% más de muertes por Covid-19 de las que admite el gobierno. Hay varias razones por las que India podría estar cocinando los libros sobre las muertes de Covid. Por un lado, el fracaso total del sistema de salud pública hace que sea difícil dar cuenta de los millones de cuerpos que pasan por hospitales, clínicas y los que mueren en su propia casa. A pesar de haberse convertido en una de las economías más grandes del mundo, India siempre ha gastado una parte pésima de su PIB en atención médica, con una inversión de alrededor del 3%, en comparación con Brasil (9%) o Estados Unidos (17%). Pero el fracaso sistémico es solo una parte del rompecabezas. El partido reinante del gobierno indio promocionó su éxito en la lucha contra el virus muy temprano en la pandemia, y nunca ha abandonado esa narrativa. Mientras los cuerpos ardían en piras funerarias en Uttar Pradesh en abril, Yogi Adityanath, el primer ministro del estado y un lacayo clave de Modi, afirmó que todo estaba bajo control y se negó repetidamente a anunciar nuevas medidas de cierre, incluso cuando él mismo contrajo el Covid-19. Esta retórica negacionista se está produciendo en casi todos los niveles. Al igual que el enfoque de India que no ve el mal para la malaria o la tuberculosis, su ofuscación de Covid suprime las “malas noticias” con el fin de mantener a flote la imagen internacional del país y la posición interna del partido gubernamental. No todos los países con sistemas de salud en dificultades hacen esto. Algunos de hecho, a veces, sobre-cuentan las muertes por otros virus para obtener más ayuda humanitaria. Pero no contar las enfermedades es, en muchos sentidos, mucho más siniestro. El gobierno de Modi tuvo que elegir entre salvar las apariencias y salvar vidas, y ha optado por la muerte en masa. La ofuscación de Covid en India suprime las “malas noticias” para mantener a flote su imagen y la posición interna del partido gubernamental. Si bien la subestimación de las enfermedades es un problema de larga data en India, el ataque a la libertad de prensa es mucho más reciente. Desde que Modi llegó al poder en 2015, la libertad de la cultura mediática expansiva de la India se ha reducido drásticamente, según fuentes como Reporteros sin Fronteras. En los últimos años, el gobierno ha demandado o procesado a varias organizaciones de noticias y periodistas, citando difamación u otros motivos aún más dudosos. Leyes controvertidas como la Ley de Tecnología de la Información de 2000 permiten lo que parecen ser medidas cada vez más frecuentes, tremendamente arbitrarias y políticamente motivadas, contra la libertad de expresión y prensa. Los periodistas indios me dicen que a menudo se les pide que autocensuren sus informes sobre la pandemia de Covid-19, así como lo que dicen en las redes sociales, por temor a incitar la ira del gobierno. Muchos se sintieron comprensiblemente indignados la semana pasada cuando, según informes, el gobierno central indio hizo que Twitter y Facebook eliminaran publicaciones críticas con las medidas Covid del gobierno. Mientras tanto, India sigue siendo uno de los lugares más peligrosos del mundo para el trabajo de los periodistas, y más de 165 periodistas supuestamente murieron de Covid-19 mientras cubrían la crisis en sí. (El mes pasado, Kakoli Bhattacharya, un periodista indio que trabajaba como asistente de noticias para The Guardian, murió de Covid). En ausencia de información confiable de Covid de su propio gobierno, los indios dependen principalmente de las redes sociales y los reportajes extranjeros para la historia de lo que está sucediendo realmente. El resultado es una pesadilla de salud pública para la India y también, me temo, para la comunidad mundial, que, al igual que muchos países están respirando con alivio, podría enfrentar otra ola de Covid que incluye nuevas variantes. Podemos aprender de otras epidemias cómo se vería eso: India fue uno de los últimos países en erradicar la poliomielitis y es uno de los 15 países que todavía tienen un número significativo de personas con lepra. India también tiene la tercera epidemia de VIH / SIDA más grande del mundo. La lucha de la India con enfermedades que han sido erradicadas o mejoradas en gran medida en otros lugares deja una puerta trasera para las amenazas a la salud pública mundial y cuesta miles de millones de dólares en carga de enfermedades. Estas crisis de salud también dañan los viajes internacionales, el comercio y otros indicadores económicos, creando nuevos desafíos no solo para India sino también para sus aliados. A la India le gusta promocionarse a sí misma como la democracia más grande del mundo, y usar esa autoridad moral para proteger su posición en la economía global y la comunidad diplomática internacional. Pero con una cortina oscura que separa la realidad de la crisis Covid-19 del país del resto del mundo, la posición y la autoridad de India están en riesgo. Si el país continúa eligiendo la conveniencia política sobre la transparencia en los próximos días, el pueblo de la India, que lucha por proteger a sus familias, son las primeras víctimas, pero no las últimas. Ankita Rao es editora de noticias en The Guardian US

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