El ataque de los rebeldes yemeníes deja a Estados Unidos y sus aliados con pocas opciones

El enjambre de drones y misiles viajó casi 1,000 millas antes de volar sobre los rascacielos de Abu Dhabi el lunes por la mañana.

Luego, algunos se separaron hacia el distrito industrial de Mussafah, a solo unas pocas millas de la base aérea Al-Dhafra de los Emiratos Árabes Unidos, donde están estacionadas las fuerzas estadounidenses, y chocaron contra grandes camiones petroleros de la compañía petrolera estatal. La explosión mató a tres personas e hirió a otras seis.

El resto se desvió hacia el Aeropuerto Internacional de Abu Dhabi y provocó un pequeño incendio en un sitio de construcción en la periferia, dijeron las autoridades.

El ataque, por el cual la milicia Houthi apoyada por Irán se atribuyó la responsabilidad, marcó la última escalada en la dura guerra civil de siete años de Yemen. También complicó el cálculo para EE. UU. y sus aliados regionales en un conflicto con lo que parecen ser solo malas opciones.

Los huzíes, miembros de un movimiento chiíta que había luchado contra el gobierno yemení durante décadas, arrebataron el control de Sana, la capital, por primera vez en 2014 antes de dirigirse a las regiones del sur de la nación en un intento por tomar el control total del país. Arabia Saudita, una nación musulmana sunita, temiendo que el control de los hutíes significara que su adversario chiíta regional, Irán, establecería un punto de apoyo cerca de su frontera, formó una coalición con aliados, incluidos los Emiratos Árabes Unidos. También lanzó, con la ayuda de Estados Unidos, una campaña aérea de castigo, así como un bloqueo terrestre y marítimo para apoyar al gobierno de Yemen en el exilio.

Con el tiempo, cientos de miles de yemeníes han muerto en ataques aéreos de la coalición y combates terrestres o han muerto de hambre, todo lo cual ha llevado a las Naciones Unidas a declarar a Yemen como la peor crisis humanitaria del mundo.

Aunque los hutíes intercambian regularmente disparos de misiles con los saudíes, los Emiratos se salvaron desde que retiraron sus tropas de Yemen en 2019, mientras continúan entrenando y ayudando a los grupos paramilitares anti-hutíes. Esos grupos, junto con los drones emiratíes desplegados sobre ellos, fueron fundamentales para hacer retroceder a los hutíes de Shabwah, una provincia estratégica y rica en petróleo vista como un eje para controlar el sur de Yemen y que los hutíes casi capturaron a fines del año pasado.

“Había un acuerdo implícito y muy valioso entre los hutíes y los Emiratos Árabes Unidos de que no se enfrentarían directamente”, dijo Thomas Juneau, experto en Yemen de la Universidad de Ottawa.

Pero la campaña de los hutíes en Shabwa desafió ese entendimiento, agregó. “Por mucho que ambas partes no quieran perder la cara al retroceder, en última instancia, sí quieren retroceder”.

El ataque del lunes provocó una mayor escalada. Horas más tarde, los aviones de combate de la coalición liderada por Arabia Saudita atacaron Sana, la capital controlada por los hutíes. Fue uno de los ataques más mortíferos allí desde 2019, en el que murieron unas 20 personas.

El miércoles, el embajador y director nacional de inteligencia de los EAU se reunió con funcionarios estadounidenses en la Casa Blanca y el Congreso, mientras que el secretario de Defensa, Lloyd J. Austin III, llamó al príncipe heredero emiratí Mohammed bin Zayed y “subrayó su apoyo inquebrantable a la seguridad y defensa del territorio de los EAU. contra todas las amenazas”, según un comunicado del Pentágono.

El embajador, Yousef Otaiba, también lanzó un esfuerzo concertado instando a la administración Biden a volver a designar a los hutíes como organización terrorista.

Biden, que busca poner fin a la guerra civil mientras también se esfuerza por restablecer un acuerdo nuclear con Irán abandonado por el expresidente Trump, revirtió la designación de terror de última hora de los hutíes en los últimos días de la administración Trump. Biden también detuvo el apoyo a las operaciones ofensivas de la coalición liderada por Arabia Saudita y envió a un diplomático veterano, Tim Lenderking, como enviado especial a Yemen.

Cuando se le preguntó el miércoles si seguiría adelante con la redesignación, Biden respondió en una conferencia de prensa que estaba “bajo consideración”.

“Terminar la guerra en Yemen requiere que las dos partes se involucren para hacerlo”, agregó. “Y va a ser muy difícil”.

Los Emiratos Árabes Unidos dijeron en un comunicado que “dio la bienvenida” a que Biden considere la redesignación.

“El caso es claro: lanzar misiles balísticos y de crucero contra objetivos civiles, mantener la agresión, desviar la ayuda del pueblo yemení”, tuiteó la cuenta de la Embajada de los Emiratos Árabes Unidos en Twitter.

Pero no está claro si ese paso traería resultados, dicen los expertos, o qué otras opciones pueden emplear EE. UU. y la coalición para evitar una mayor escalada.

“Los ataques aéreos y [Foreign Terrorist Organization] la designación apunta una vez más a los límites de la influencia internacional sobre los hutíes”, dijo Peter Salisbury, especialista en Yemen del International Crisis Group. “Y el problema es que una mala idea en ausencia de una mejor alternativa no se convierte en una mejor idea”.

El lunes trajo la confirmación del costo humano en curso del conflicto. La preocupación se justificó cuando la ONU dijo que la incursión nocturna de la coalición en Sana resultó en al menos cinco muertes de civiles. Entre las víctimas había dos mujeres y un niño.

Mientras tanto, los grupos de ayuda que habían protestado por la designación de terrorista el año pasado debido a los obstáculos legales que impondría a las entregas humanitarias a las áreas controladas por los hutíes (el grupo controla gran parte del norte de Yemen, es decir, la mayoría de la población) volvieron a dar la alarma.

“La administración de Biden no tomó la decisión de revertir esta designación debido a la conducta de los hutíes. Lo hicieron por las devastadoras consecuencias humanitarias que tendría y, además, porque no sería efectivo diplomáticamente”, dijo Scott Paul, líder de política humanitaria de Oxfam América, en una entrevista telefónica. “Nada ha cambiado desde hace un año. Se trata de insultos de alto riesgo, y son los yemeníes de todo el país los que pagarían el precio”.

Es probable que continuar con una ofensiva militar provoque más ataques de los hutíes en los Emiratos Árabes Unidos, un anatema para un país que se anuncia a sí mismo como la meca para los pragmáticos de negocios en la región. Y defender ciudades como Abu Dhabi y Dubai contra drones y misiles con los sistemas de armas actuales no es factible, dijo Michael Knights, analista del Instituto de Políticas del Cercano Oriente de Washington.

“Los emiratíes quieren armas de energía dirigida e intercepción fuera de las ciudades”, dijo Knights, y agregó que tales programas aún estaban en pañales. Mientras tanto, los líderes israelíes han planteado la posibilidad de vender su sistema antimisiles Iron Dome a los Emiratos Árabes Unidos y Arabia Saudita.

Las hostilidades en curso también han afectado el transporte marítimo. El día de Año Nuevo, los huzíes secuestraron un petrolero con bandera de los Emiratos Árabes Unidos, el Rwabee. La embarcación y la tripulación aún están retenidas, dijeron funcionarios hutíes, en espera de un caso legal por violar las aguas territoriales de Yemen.

El telón de fondo de los ataques es el compromiso diplomático de Estados Unidos con Irán sobre su programa de desarrollo de armamento nuclear. Eso ha dejado a Arabia Saudita y los Emiratos Árabes Unidos, ambos porristas de la campaña de “máxima presión” de la administración Trump sobre Teherán, buscando su propio acercamiento con su adversario de toda la vida, incluso cuando insisten, junto con Estados Unidos e Israel, en que Irán dirige a los hutíes y les ha proporcionado armamento avanzado para lanzar sus ataques como parte de una red de milicias respaldadas por Irán en toda la región. (En los últimos días, las milicias vinculadas a Irán en Irak también emitieron amenazas contra los Emiratos Árabes Unidos, insinuando algún tipo de coordinación).

Los líderes iraníes sostienen que los hutíes están librando sus propias batallas y niegan que les suministren armas avanzadas.

Los Emiratos Árabes Unidos, que también espera renovar los vínculos económicos con Irán, ha liderado los esfuerzos de reincorporación. El año pasado, envió a su asesor de seguridad nacional a reunirse con el presidente iraní Ebrahim Raisi en Teherán y lo invitó a visitarlo en febrero. Esa invitación aún no se ha rescindido después del ataque de los hutíes ni los funcionarios emiratíes han mencionado a Irán en sus declaraciones de condena.

“Los Emiratos Árabes Unidos buscan dos caminos cuando se trata de Irán: confrontar a las milicias iraníes y los tentáculos de Teherán en la región y ahora en Yemen, por lo que estamos presionando en ese lado militar mientras que al mismo tiempo estamos manejando el camino diplomático”. dijo Abdulkhaleq Abdulla, profesor de ciencias políticas emiratí.

Los hutíes sostienen que su arsenal se fabrica localmente. Un informe confidencial del Consejo de Seguridad de la ONU visto por Los Angeles Times dice que los hutíes construyen la mayoría de sus misiles y cohetes con materiales locales, así como con componentes del extranjero a través de una compleja red de intermediarios en Europa, Medio Oriente y Asia.

Los funcionarios hutíes dicen que no tienen necesidad de coordinar este tipo de ataques con nadie.

“Tenemos una guerra muy grande que se está librando contra nosotros; ¿No es esa justificación suficiente para responder a esta agresión? Nos defendíamos cuando no teníamos estas capacidades”, dijo Nasr al-Din Amir, subjefe del ministerio de información de los hutíes, y prometió que el grupo atacaría a cualquiera que lo atacara. “Que el mundo termine hoy con el enfrentamiento nuclear con Irán. Si sucede y la guerra sobre nosotros continúa, entonces continuaremos luchando”.

Mientras tanto, dijo Ahmed Nagi, académico no residente en el Centro de Medio Oriente Malcolm H. Kerr Carnegie, eso ha dejado a los políticos en un dilema.

“O vas por la escalada y esperas drones y ataques de tus lados. La otra opción es rendirse a las condiciones de los hutíes y retirarse… o intentar llegar a un punto muerto militar y trabajar en la vía diplomática”, dijo Nagi.

Pero dado que los hutíes no están dispuestos a reunirse ni siquiera con el enviado de la ONU, ese equilibrio puede ser difícil de lograr, dijo Mohammad Basha, un experto en Yemen de la consultora Navanti Group, con sede en EE. UU.

El camino hacia la paz y la estabilidad en Yemen parece descabellado en este momento”, dijo. “Los líderes hutíes habían dejado constancia y dijeron que no detendrán las operaciones militares hasta que se libere cada centímetro de Yemen”.

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