El atleta de Olimpiadas Especiales e Ironman Chris Nikic inspira a otros a seguir sus pasos

En noviembre, el atleta de Olimpiadas Especiales Chris Nikic se convirtió en la primera persona con síndrome de Down en completar un triatlón Ironman. Nikic, de 21 años, terminó una natación de 2.4 millas, un paseo en bicicleta de 112 millas y una carrera de maratón de 26.2 millas en la competencia Ironman Florida en Panama City Beach en 16 horas, 46 minutos y 9 segundos, solo 14 minutos por debajo de los 17- hora de corte. Durante su entrenamiento y la finalización de la carrera, Nikic inspiró a otros a seguir sus pasos. Al difundir su mensaje a otros miembros de la comunidad del síndrome de Down de ser “un 1 por ciento mejor” todos los días en todos los aspectos de la vida, Nikic podría ser el primero, pero ciertamente no será el último. Para su amigo y joven aprendiz Caleb Prewitt, de 14 años, la finalización del Ironman de Nikic demostró que todo es posible. La madre de Caleb, Karen Prewitt, explica con sus propias palabras lo que significa tener un modelo a seguir como Nikic en el mundo de su hijo.

Si tuviéramos un póster de Chris, estaría en la habitación de Caleb. Chris es el héroe de Caleb.

Han pasado meses desde que Chris completó el Ironman y Caleb todavía está hablando de eso. A medida que Caleb comienza a participar en más clínicas de Olimpiadas Especiales que se enfocan en triatlones, siempre pregunta: “¿Chris estará allí?” Ama a Chris. Le encanta ver a Chris. Quiere ser como Chris.

No recuerdo cuándo dejé de llorar después de que Chris cruzó la línea de meta del Ironman, para ser honesto. No pude evitar llorar y llorar. Y sé que Caleb también lo sintió. Esas lágrimas estaban ahí porque lo hizo contra todo pronóstico, contra todas las barreras. No solo las barreras de la sociedad, sino las barreras de su cuerpo físico. Hubo momentos en los que no estábamos seguros de si Chris iba a terminar. Momentos en los que sabíamos que estaba luchando durante la carrera. Y el hecho de que cruzó la línea de meta con tiempo de sobra fue algo que nunca olvidaré. Se sintió como si en ese momento estuviera cargando a la comunidad con síndrome de Down sobre sus hombros.

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Caleb solo tiene 14 años, pero cuando nació, no conocíamos ningún modelo a seguir con síndrome de Down. No hubo atletas, ni oradores públicos, nadie que estuviera haciendo lo que Chris está haciendo hoy.

Cuando comenzamos a hablar sobre lo que se necesita para entrenar para un triatlón o para completar un evento, le explico a Caleb que se desempeñará como lo hizo Chris. “Vas a estar nadando. Vas a andar en bicicleta. Vas a estar corriendo, al igual que todas esas cosas que hizo Chris. Vas a hacer”, le digo.

La primera vez que conocimos a Chris fue el verano pasado en un campamento de bicicletas en Orlando, Florida, para niños con síndrome de Down. Puede ser difícil para los niños con síndrome de Down andar en bicicleta debido a su equilibrio, pero afortunadamente existen programas a través de asociaciones locales de síndrome de Down que ayudan a enseñarles cómo andar en bicicleta correctamente y sentirse seguros sobre dos ruedas.

Años antes, Chris aprendió a andar en bicicleta en un campamento similar, y durante el verano, se les pidió a Chris y a su padre, Nik, que hablaran en el campamento. Saber que Chris pasó de aprender a andar en bicicleta en el campamento unos años antes a entrenar para un Ironman, fue increíble. Fue inspirador. Y cuando dijo que estaba entrenando para un Ironman, inmediatamente sintió que abría la puerta a las posibilidades.

Caleb quería conocer a Chris de inmediato. Le pregunté a Nik si podíamos reunirnos con ellos después del campamento, y la familia Nikic nos invitó a su casa para que Caleb pudiera hacer una mini sesión de entrenamiento con Chris. Caleb y Chris pudieron pasar el día juntos, y todavía recuerdo la sonrisa permanente en el rostro de Caleb ese día. Todo el tiempo, Chris animó a Caleb a seguir sus pasos. “Empiece a andar en bicicleta y quédese”, le dijo Chris. “Haz otras cosas como fuerza y ​​natación”. Caleb estaba convencido e inspirado.

Poco después de su primer encuentro, Nik me preguntó si alguna vez pensamos en Caleb haciendo un triatlón. Recuerdo que pensé: “Está bien, todavía está aprendiendo a andar en bicicleta. No, todavía no hemos pensado en eso”. Pero casi un mes después del campamento de bicicletas, Caleb había dominado la bicicleta. No lo podía creer pero Yo podría. Chris se inspiró en él. Ese encuentro lo impactó.

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Solo hemos conocido a Chris en persona un puñado de veces debido a la pandemia. Pero cada vez, tiene un gran impacto en Caleb. De inmediato, fue evidente que iban a ser amigos. Fue realmente como una tutoría de tipo amigo, y Chris incluso lo llamó su “hermano pequeño” después de esa primera interacción. Cada vez, su vínculo como atletas crece. Chris le preguntará a Caleb, “¿Cómo va tu entrenamiento?”

Realmente está presionando a Caleb para que sea un 1 por ciento mejor. “Sea siempre un 1 por ciento mejor”, todos y cada uno de los días, que ahora practicamos en el entrenamiento y la vida. Estamos intentando aumentar el kilometraje de Caleb. Estamos intentando aumentar su velocidad. Estamos tratando de aumentar su movimiento en la piscina para asegurarnos de que esté en buena forma y todo eso. Estamos tratando de asegurarnos de que comprenda que no hay límites para él y que siempre puede ser mejor si se lo propone, al igual que Chris.

Cuando Caleb tenía 3 años comenzó a involucrarse en las Olimpiadas Especiales. Había un programa para jóvenes atletas, y nos aseguramos de incluirlo allí durante su infancia para que aprendiera los conceptos básicos de los deportes: correr correctamente, caminar en una barra de equilibrio, golpear una pelota de golf desde un tee. Cuando cumplió 8 años, era elegible para deportes específicos. Y en Florida, donde residimos en Jacksonville, se ofrece una amplia variedad de deportes. Caleb aprovechó la oportunidad de practicar tres deportes diferentes ese primer verano. En cualquier momento, decía, “El boliche es mi favorito” o “La pista es mi favorito” o “El golf es mi favorito”.

Como su madre, estaba encantada de que quisiera practicar deportes y que realmente lo disfrutara. Estudié Educación Física en la universidad y soy un corredor de toda la vida. Y creo que es muy importante para los niños con síndrome de Down estar activos desde una edad temprana y criarlos en un ambiente donde se mantengan activos y lleven un estilo de vida saludable.

A lo largo de su vida, he visto lo importante que puede ser la actividad física para la mente y el cuerpo de Caleb. Salir, agotar la energía, eliminar toda la frustración que pueda tener porque no siempre puede comunicar verbalmente lo que siente. Y eso puede resultar extremadamente frustrante. Pero, a través de los deportes y la actividad física, ha aprendido a liberarse. Lo he visto ganar confianza y una nueva fuerza.

Desde que conoció a Chris, Caleb quiso seguir sus pasos. Pero no fue realmente hasta el Ironman de noviembre que experimentó por completo lo que significaba seguir sus pasos. Viajamos a Panama City Beach para animar a Chris y verlo cruzar la línea de meta.

No pasó mucho tiempo antes de que Caleb comenzara a participar en las clínicas de triatlón con las Olimpiadas Especiales después de la finalización del Ironman de Chris. Pienso en el impacto que Chris ha tenido solo en la vida de Caleb, y sé que está inspirando a miles de personas en sus propios viajes únicos.

Durante los primeros años de Caleb, parecía que todavía había una mentalidad cerrada sobre lo que las personas con síndrome de Down podían lograr en sus vidas. Y ahora, ver a Chris cruzar esa línea de meta, ver a las personas de la comunidad convertirse en chefs, atletas, modelos y más, es muy emocionante. El potencial es ilimitado para Caleb.

Recientemente, Caleb completó su segunda clínica de triatlón. Por primera vez, nadó en aguas abiertas, algo para lo que no estaba seguro de si estaba listo, pero lo hizo. Nadó en un lago. Y se mantuvo bastante tranquilo y sereno. Él hizo un gran trabajo. Nadó alrededor de la boya seis veces. Ahora puede recorrer hasta 14 millas en su bicicleta. Puede correr hasta cuatro millas. Está juntando todas las piezas, como Chris.

El mes que viene, viajaremos hacia el sur de Florida para su tercera clínica de triatlón. En esa clínica, juntará los tres elementos: nadar, andar en bicicleta, correr. Realmente será como Chris. Y él lo sabe.

Estoy emocionado por el futuro de Caleb. Y sé que Chris ya impactó su futuro. Creo que Caleb tiene mucho potencial y depende de él utilizarlo. Depende de él estar a la altura de las circunstancias, pero con el entrenamiento adecuado, la orientación adecuada y el liderazgo adecuado de aquellos como Chris, sé que puede hacer lo que se proponga.

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