El bacalao del Mar del Norte se está volviendo más pequeño, ¿podemos revertir eso?

Generación tras generación, captura tras captura, la pesca cambia la evolución de los peces. Este fenómeno, llamado evolución inducida por la pesca, está bien documentado, aunque afecta de manera diferente a la miríada de especies de peces. Para el bacalao del Mar del Norte, ha significado que los peces que florecen temprano prosperan, mientras que los peces que tardan más en madurar se eliminan del acervo genético. Esto ha significado que la población de peces está evolucionando hacia tamaños más pequeños. Un artículo reciente modela lo que se necesitaría para revertir este efecto a través de la conservación, y lo que significaría económicamente hacerlo.

“En general, la pesca es uno de los principales impulsores del cambio en los ecosistemas marinos”, dijo a Ars Hanna Schenk, investigadora postdoctoral en el Centro Alemán para la Investigación Integrativa de la Biodiversidad (iDiv) Halle-Jena-Leipzig y una de las autoras del artículo.

La pesca aumenta las tasas de mortalidad entre los peces, en particular los peces grandes, que se capturan en mayor número porque es más probable que permanezcan dentro de las redes de los pescadores. A su vez, esto ejerce una presión selectiva sobre una especie: los peces que maduran más rápido (pero siguen siendo más pequeños) obtienen una ventaja. Estos más pequeños y tempranos luego transmiten sus genes con más frecuencia, lo que afecta a toda la población con el tiempo.

“Hay una compensación entre esos dos [factors], y una vez que un bacalao madura, crece menos. Entonces, cuando eso sucede antes, por lo general no alcanza un tamaño tan grande como si no estuviera desovando”, dijo.

De peces y fondos

La nueva investigación se centra en el bacalao del Mar del Norte, que está bien estudiado en términos de mortalidad, crecimiento, etc., y muestra signos de evolución inducida por la pesca. El equipo comenzó a trabajar en el proyecto en 2019 y comenzó a integrar un modelo evolutivo con uno económico. El modelo biológico captura el crecimiento, la mortalidad, la reproducción, los cambios evolutivos, los efectos de la pesca y otros factores. El modelo económico funciona para proyectar factores como los costos de pesca y la preferencia del consumidor.

También ajustaron varios algoritmos existentes para optimizar la gestión de poblaciones de peces, en este caso, el bacalao del Mar del Norte, y el beneficio económico. “Primero desarrollamos un modelo que básicamente captura todos los componentes esenciales sin ser innecesariamente complejo”, dijo Schenk.

Los datos sobre el bacalao provienen del Consejo Internacional para la Exploración del Mar (ICES, por sus siglas en inglés), que regularmente proporciona datos de evaluación de poblaciones de varias especies, incluido el bacalao. Para el modelo económico, los investigadores se basaron en múltiples fuentes, como datos del Ministerio Federal de Alimentación y Agricultura de Alemania. Esto proporcionó el precio para diferentes tamaños y tipos de pescado. Más datos provinieron del informe del Comité Científico, Técnico y Económico para la Pesca (CCTEP), que analizó los márgenes de ganancia de la pesca.

El equipo usó el modelo para optimizar la salud evolutiva y económica ajustando diferentes parámetros que podrían controlarse mediante objetivos y regulaciones de conservación. La gestión, en este caso, consiste simplemente en capturar menos peces al hacer que un gobierno establezca objetivos de conservación. Schenk agregó que, incluso independientemente de la evolución, los planes de gestión óptimos implicarían sacar menos bacalao del Mar del Norte del océano. Eso a pesar del hecho de que el total permitido de capturas (comúnmente llamado TAC) ya se ha reducido en los últimos años.

Una compensación

Mediante la ejecución de los modelos, los investigadores demostraron que la evolución inducida por la pesca se puede revertir si la gestión se considera en una línea de tiempo muy larga, aproximadamente un siglo. Esto es necesario porque la evolución ocurre lentamente.

Los objetivos de conservación en una línea de tiempo de un siglo revertirían efectivamente la evolución inducida por la pesca con solo una pequeña pérdida de ganancias durante ese tiempo. Esta pérdida dependería del objetivo final de conservación y del cronograma. Con un objetivo de conservación ambicioso (un tamaño medio de madurez de los peces de 53 cm, en comparación con el nivel de 50,6 cm de 2019) establecido para 2050, habría una pérdida excedente del 10 %, por ejemplo. La razón por la que este escenario es solo un poco menos rentable es porque la gestión implicaría reducir la cosecha en diferentes puntos en el futuro para permitir que las poblaciones se recuperen antes de comenzar a cosechar nuevamente.

Es difícil decir si estos hallazgos serían válidos para otras especies de peces, dijo Schenk. Esto se debe a que muchos rasgos varían según el pez. Estos incluyen presiones de pesca pasadas, la velocidad de evolución, etc. En el futuro, el equipo espera analizar qué tipos de artes de pesca, lo que afecta el tamaño de los peces capturados, y qué tamaño de pez sería ideal para revertir la evolución inducida por la pesca en la población.

Nature, 2023. DOI: 10.1038/s41893-023-01078-9 (Acerca de los DOI)

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