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El cambio climático amenaza a los museos del Smithsonian

by admin

WASHINGTON – El pijama de seda azul del presidente Warren Harding. Los guantes de boxeo de Muhammad Ali. El estandarte de Star Spangled, cosido por Betsy Ross. Guiones del programa de televisión “M * A * S * H”.

Casi dos millones de artefactos irremplazables que cuentan la historia estadounidense se encuentran en el Museo Nacional de Historia Estadounidense, parte de la Institución Smithsonian, el complejo de museos más grande del mundo.

Ahora, debido al cambio climático, el Smithsonian se destaca por otra razón: sus preciados edificios son extremadamente vulnerables a las inundaciones y algunos podrían eventualmente estar bajo el agua.

Once museos y galerías palaciegas del Smithsonian forman un anillo alrededor del National Mall, el gran parque de dos millas bordeado de olmos que se extiende desde el Lincoln Memorial hasta el Capitolio de los EE. UU.

Pero esa tierra fue una vez un pantano. Y a medida que el planeta se calienta, los edificios enfrentan dos amenazas. Los mares crecientes eventualmente empujarán el agua de la marea del río Potomac y sumergirán partes del Mall, dicen los científicos. De manera más inmediata, las lluvias cada vez más intensas amenazan los museos y sus valiosos fondos, sobre todo porque muchos están almacenados en sótanos.

En el Museo de Historia Estadounidense, el agua ya se está infiltrando.

Gorgotea por el suelo del sótano. Encuentra los huecos entre las ventanas a nivel del suelo, formando charcos alrededor de las exhibiciones. Se cuela en los conductos, luego serpentea por el edificio y gotea sobre las vitrinas. Se arrastra a través del techo en salas de recolección cerradas, como ladrones, y charcos en el piso.

El personal ha estado experimentando con defensas: barreras contra inundaciones de color rojo caramelo alineadas afuera de las ventanas. Sensores que se asemejan a trampas electrónicas para ratones, desplegadas por todo el edificio, que activan alarmas cuando están mojadas. Recipientes de plástico con ruedas, llenos de una versión de arena para gatos, para llevarlos de un lado a otro para absorber el agua.

Hasta ahora, las propiedades del museo no han sufrido daños. Pero “estamos en una especie de prueba y error”, dijo Ryan Doyle, gerente de instalaciones del Smithsonian. “Se trata de administrar el agua”.

Una evaluación de las vulnerabilidades del Smithsonian, publicada el mes pasado, revela la escala del desafío: no solo están en peligro los artefactos almacenados en los sótanos, sino que las inundaciones podrían inutilizar los sistemas eléctricos y de ventilación en los sótanos que mantienen la humedad en el nivel adecuado para proteger. arte, textiles, documentos y muestras de valor incalculable en exhibición.

De todas sus instalaciones, el Smithsonian clasifica a la historia estadounidense como la más vulnerable, seguida por su vecino de al lado, el Museo Nacional de Historia Natural.

Los científicos del grupo sin fines de lucro Climate Central esperan que algunas tierras alrededor de los dos museos estén bajo el agua durante la marea alta si las temperaturas globales promedio aumentan en 1,5 grados Celsius, en comparación con los niveles preindustriales. El planeta ya se ha calentado 1,1 grados Celsius y está en camino de subir 3 grados para 2100.

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Los funcionarios del Smithsonian quieren construir compuertas contra inundaciones y otras defensas, y trasladar algunas colecciones a un sitio propuesto en los suburbios de Maryland. Pero el Congreso aún tiene que financiar muchos de esos esfuerzos, y los cambios tardarían años en implementarse.

Hasta entonces, el Smithsonian lucha con este hecho: una institución amada por el público, bien financiada y con personal de los mejores expertos está protegiendo los tesoros de la nación con sacos de arena y botes de basura.

“Seguimos la lluvia como no lo creerías”, dijo Nancy Bechtol, jefa de instalaciones del Smithsonian. “Estamos constantemente observando esos pronósticos meteorológicos para saber si tenemos uno en camino”.

En una mañana reciente, un grupo de empleados se reunió en el vestíbulo de entrada del Museo de Historia Estadounidense para señalar los lugares por donde entra el agua.

La sala presentaba una maceta de algodón de madera utilizada por un agricultor arrendatario de Carolina del Sur. Una patineta Super Surfer montada por Patti McGee, la primera mujer patinadora profesional. El Fender Esquire de color crema que Steve Cropper tocó cuando grabó “(Sittin ‘On) The Dock of the Bay” con Otis Redding.

“Definitivamente, donde estamos parados podría inundarse”, dijo Bechtol.

Teme una tormenta masiva que persista, como el huracán Harvey asfixió a Houston en 2017 o Ida inundó la ciudad de Nueva York este verano.

El director del edificio, Mark Proctor,

llevó al grupo a Southern Railway 1401, una locomotora de vapor imponente fabricada en 1926. El tren se encuentra junto a una ventana que da a un jardín en el lado este del edificio. En marzo, una tormenta inundó el jardín. El agua entró por la ventana y se acumuló alrededor de las ruedas de acero del 1401.

“Tuvimos que aspirar el agua con una aspiradora”, dijo Proctor. Afuera, el personal empujó barreras contra inundaciones contra las ventanas para reducir la velocidad del agua la próxima vez que se inunde.

El Sr. Proctor tomó un elevador de carga hasta el sótano, luego entró en una habitación que contiene equipos eléctricos y HVAC que forman el sistema de soporte vital del edificio. Sin él, el aire se volvería caliente y húmedo, dañando las colecciones.

El señor Proctor señaló una pared. “Ahí es donde entraba el agua al edificio”, dijo, recordando la tormenta de marzo. Cerca estaba uno de los dos generadores de emergencia del edificio, que el Sr. Proctor espera trasladar al quinto piso.

“Su generador no funcionará si está en el agua”, dijo.

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Junto a la sala de máquinas, Robert Horton se detuvo ante una puerta cerrada. El Sr. Horton es subdirector de colecciones y archivos. Su artículo favorito en American History es una prótesis de pierna hecha en casa por un minero de carbón alrededor de 1950.

Después de pasar su placa por un sensor electrónico, el Sr. Horton entró en una pequeña habitación de techo bajo, repleta de gabinetes que contenían exquisitas piezas de porcelana. “Todo el camino de regreso, ya sabes, la invención de la porcelana”, dijo.

Cuando se inauguró el edificio en 1964, el sótano no estaba diseñado para almacenar colecciones, dijo Horton. Pero a medida que las existencias del museo crecieron, se llenaron.

El Sr. Horton caminó hasta la esquina de la habitación donde el agua había entrado por el techo durante la tormenta de marzo. Los residuos del agua aún eran visibles.

Se habían colocado láminas de plástico encima de un gabinete, colocadas para dirigir las fugas a un cubo de basura. A su alrededor había cuadrados oscuros de tela, diseñados para absorber el agua que se le escapaba al cubo de la basura. “Como tememos que pueda volver a suceder, hemos dejado mucho material protector en su lugar”, dijo Horton.

Al final del pasillo, los estantes de otra cámara estaban apilados del piso al techo con cajas hechas de cartón tratado que, según el Sr. Horton, estaban diseñadas para repeler el agua. Estaban llenos de guiones de vodevil, los documentos de Lenora Slaughter, quien dirigió el concurso de Miss América de 1941 a 1967, y registros del Cuerpo de Conservación Civil de la era de la Depresión, incluido un recuadro marcado como “Poemas de la CCC”.

El Sr. Horton señaló filas de cajas con documentos sobre el padre Charles Coughlin, cuyos sermones de radio y revistas semanales de 1930 fueron descritos como “instrumentos de antisemitismo” en su obituario del New York Times.

Las cajas se encontraban en estantes abiertos, los más bajos de los cuales apenas se despegaban del suelo.

En 2006, una tormenta dejó un metro de agua en Constitution Avenue, que corre a lo largo del lado norte del museo. El agua empujó los coches de la calle al césped del museo y se vertió en el edificio.

En respuesta, los funcionarios propusieron formas de proteger mejor el Mall, incluida una estación de bombeo de 400 millones de dólares.

Ninguno de esos proyectos se construyó, en parte porque la responsabilidad de controlar las inundaciones en el Mall se divide entre varias entidades, incluido el Servicio de Parques Nacionales, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército, la empresa de agua del Distrito de Columbia y la Comisión Nacional de Planificación de la Capital, dijo Julia. Koster, jefe de participación pública de la comisión.

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“Existe la necesidad de averiguar quién debe liderar el cargo en esto”, dijo la Sra. Koster.

El Smithsonian, que obtiene más de la mitad de sus fondos del Congreso y el resto de fuentes privadas, ha solicitado repetidamente dinero al gobierno desde 2015 para comenzar a trabajar en un sitio de almacenamiento de $ 160 millones en Suitland, Maryland, para artículos de la Historia Estadounidense. Museo y Galería Nacional de Arte.

Hasta ahora, el Smithsonian ha destinado $ 6 millones a la nueva instalación de almacenamiento, tomados de una gran cantidad de dinero destinada a la planificación y el diseño. La construcción, que originalmente se suponía que estaría terminada para 2020, aún no ha comenzado.

El Smithsonian está buscando otros $ 500,000 para comenzar a trabajar en un plan separado de $ 39 millones para muros contra inundaciones y otros cambios para fortificar el Museo de Historia Estadounidense. Ese proyecto se encuentra en las primeras etapas de planificación, dijo Linda St. Thomas, portavoz del Smithsonian.

Algunos otros museos del Smithsonian están más adelante. El Museo Nacional del Aire y el Espacio instalará compuertas contra inundaciones como parte de una renovación de varios años que se espera sume más de $ 1 mil millones. La adición más reciente del Mall, el Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana, se construyó con tres bombas enormes para evitar que sus niveles inferiores se llenen de agua subterránea.

Mientras tanto, las propiedades de American History esperan una solución.

“No quiero apresurarme”, dijo la Sra. Bechtol, y señaló que la reubicación de las colecciones requería no solo planificar y construir una nueva instalación, sino también manejar con cuidado cada artículo. “Realmente solo podemos hacer mucho, supongo, y hacerlo con cuidado y hacerlo bien”.

El recorrido se reanudó, pasando por una segunda sala de máquinas, donde el agua subterránea burbujeó por el punto más bajo del piso, aunque no llovía. El museo de historia se encuentra en lo que solía ser el Tiber Creek, que se llenó durante el siglo XIX.

El grupo salió a una cafetería, donde las ventanas del piso al techo dan a un tranquilo jardín al pie de una escultura de 35 toneladas de Alexander Calder. Esa sección del museo está por debajo del nivel de la calle. El jardín se inclina hacia la calle 14, formando un cuenco gigante que se llena de agua cuando llueve.

“En este momento, simplemente entra”, dijo la Sra. Bechtol, quien quiere construir un muro alrededor del jardín para mantener el agua fuera. “Es como una piscina”.

La tensión entre proteger la colección y mantenerla accesible al público no desaparecerá en un museo construido sobre un pantano. “Para nosotros, el mejor tipo de museo es una caja cerrada sin ventanas, sin puertas”, dijo Doyle, quizás solo medio en broma. “No funciona muy bien cuando intentas conseguir visitantes”.

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