El cambio climático hace que un clima más cálido sea normal para los meteorólogos: –

Un peatón usa un paraguas para aliviarse del sol mientras pasa junto a un letrero que muestra la temperatura el 20 de junio de 2017 en Phoenix, Arizona.

Ralph Freso / Getty Images


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Un peatón usa un paraguas para aliviarse del sol mientras pasa junto a un letrero que muestra la temperatura el 20 de junio de 2017 en Phoenix, Arizona.

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Se ha vuelto tan común que quizás haya dejado de notar la frecuencia con la que el pronóstico del tiempo local está “por encima de lo normal”. Es durante el calor extremo del verano. Es cuando las temperaturas suaves persisten durante el invierno. Es cuando las noches no se refrescan como solían hacerlo.

Pero el 4 de mayo, la Tierra más caliente se convertirá oficialmente en la nueva normalidad.

Ahí es cuando la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) publica su actualización de una vez por década a las “normales climáticas”. Son los promedios de 30 años de temperatura y precipitación en los que los meteorólogos locales confían como línea de base para sus pronósticos. Sin duda, algunas actualizaciones serán minúsculas. Pero los lugares con un calentamiento más rápido verán un aumento real en sus promedios que podría hacer que algunos pronósticos parezcan confusos y plantear un desafío para los meteorólogos.

Las “normales” actuales son de 1981-2010, basadas en datos recopilados por miles de estaciones de monitoreo en todo el país operadas por el Servicio Meteorológico Nacional. La actualización de la NOAA cambiará el marco de tiempo para esos promedios más adelante, al período de 1991 a 2020. La década de 2011-2020 es una de las más calurosas registradas en los EE. UU.

“Fue una tendencia ascendente muy sustancial en la temperatura, especialmente a lo largo de la costa oeste, en el sur y en la costa este”, dice Mike Palecki, de los Centros Nacionales de Información Ambiental de la NOAA.

Hubo excepciones; algunos lugares en la parte norte central de los EE. UU. en realidad se enfriaron un poco. Pero a nivel mundial, la última década que terminó en 2020 fue la década más calurosa jamás registrada desde 1880.

En Phoenix, Amber Sullins, meteoróloga en jefe de ABC 15, ha experimentado un aumento de calor en su ciudad natal a lo largo de su vida. Parte de eso es el efecto de isla de calor urbano, ya que el terreno de hormigón en expansión de la ciudad retiene más calor durante la noche. Pero la última Evaluación Nacional del Clima encuentra que los gases de efecto invernadero de la actividad humana están haciendo que las olas de calor sean más comunes y la sequía más intensa, con algunos de los aumentos de temperatura más altos en el suroeste.

Sullins dice que el verano pasado fue especialmente brutal.

“Establecimos un récord de 53 días a 110 grados o más. El récord anterior fue de 33 días, por lo que ni siquiera estuvo cerca”, dice. Además, Sullins dice que durante toda la última década, Phoenix no estableció un solo récord de baja temperatura.

Después de la actualización de NOAA en mayo, con la línea de base para el cambio normal a temperaturas más altas, los pronosticadores en Phoenix y muchos otros lugares podrían no estar señalando tantos días “por encima de lo normal” como antes. De hecho, algunos días considerados cálidos ahora pueden volverse oficialmente “más fríos” cuando se comparan con el nuevo promedio de temperatura. Sullins planea dedicar más tiempo a sus pronósticos diarios para explicar el cambio.

“Vamos a tener que recordarle a la gente, especialmente este año, ‘Oye, si estamos en 115, eso es 5 grados por encima del promedio. Pero recuerda que este promedio ha cambiado”, dice.

Una “rutina lenta” con grandes impactos

Ese contexto es importante. Las investigaciones muestran que a medida que ocurren eventos climáticos inusuales con mayor frecuencia, las personas simplemente restablecen su percepción de lo que es normal. Un estudio encontró que un punto de referencia común para las “condiciones normales” fue hace solo 2 a 8 años.

Frances Moore, coautora del estudio y profesora de política ambiental en la Universidad de California, Davis, ha visto esta velocidad de “normalización” en su propio estado. Después de 5 años de eventos extremos de humo de incendios forestales, dice que la gente ahora simplemente dice: “Oh, se acerca la temporada de incendios, creo que será mejor que nos preparemos para ello”.

“No somos conscientes de cuánto calentamiento se está produciendo de forma regular”, dice Bernadette Woods Placky, meteoróloga en jefe de la organización sin fines de lucro Climate Central. “Es esa rutina lenta la que está devorando la normalidad cambiante, que a veces no te da la oportunidad de sentarte y mirar lo que solía ser”.

Desde mediados del siglo XX, la Tierra se ha calentado alrededor de 2 grados Fahrenheit, y el ritmo de ese calentamiento se ha acelerado en las últimas décadas. Los científicos advierten que los humanos deben evitar que la temperatura global suba más de 3 grados Fahrenheit para evitar los efectos más catastróficos del cambio climático.

Pero ciertamente, para muchos, la actualización una vez por década de sus promedios de temperatura local probablemente no les impresione, si es que lo notan.

“Un grado de calentamiento no parece mucho para la mayoría de la gente. De hecho, la gente dice: ‘Oh, genial, puedo tener más comidas al aire libre en diciembre con más frecuencia'”, dice Marshall Shepherd, director de ciencias atmosféricas de la Universidad de Georgia. .

Y, sin embargo, el calentamiento a largo plazo es tan significativo que se pregunta si es confuso seguir usando el término “normal”.

Woods Placky trabaja con meteorólogos locales para ayudarlos a mostrar este cambio. La actualización de este año es una oportunidad, dice, para explicar lo que sucedió no solo en los últimos 10 años, “sino los 10 años anteriores a eso, y los 10 años anteriores a eso, y observe cómo estos cambios se están acumulando para el imagen.”

Shepherd espera que los meteorólogos y otros medios también expliquen lo que significa el calentamiento para la vida de las personas. Por un lado, ha ayudado a alimentar los incendios forestales, las inundaciones y los huracanes cada vez más extremos que padecen más personas. Él dice que también hay consecuencias más sutiles para un clima más cálido, como el aumento de los precios de los alimentos, la disminución del suministro de agua y la propagación de enfermedades transmitidas por vectores.

“Se trata de cosas que están sucediendo en este momento y que están afectando los problemas de la mesa de la cocina, su bolsillo, sus medios de vida y su salud”, dice Shepherd.

Muchas industrias también se sienten más afectadas por el cambio climático y, para ellas, el promedio meteorológico oficial de 30 años está perdiendo relevancia.

Palecki de NOAA dice que las empresas quieren datos más recientes que reflejen los riesgos que enfrentan ahora. Las empresas de energía y los servicios públicos, por ejemplo, necesitan una sensación precisa de calor y frío extremos para calcular la demanda de electricidad y los cambios de tarifas. Los recientes apagones en Texas mostraron que hay mucho en juego en torno a eso. Las predicciones meteorológicas también son clave para los contratos de las empresas constructoras.

“Les gusta saber cuántos días llueve durante un cierto período de tiempo, por lo que tienen un cierto número de días de lluvia que incorporan en sus planes”, dice Palecki.

Para ayudar a las empresas a prepararse mejor, por primera vez este año, la NOAA también publicará promedios de 15 años, utilizando datos más recientes de temperatura y precipitación. Es una de las muchas formas en que la agencia está ayudando a las personas a mantener el ritmo de un clima “normal” que sigue cambiando.

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