El cinturón de maíz se calentará más. Los agricultores tendrán que adaptarse.

El maíz en los 1200 acres de Zack Smith no es su futuro. Smith, un agricultor de quinta generación que trabaja la tierra cerca de Buffalo Center, Iowa, una ciudad de casi 900 habitantes cerca de la frontera con Minnesota, sabe que el clima está cambiando y, en el futuro, será demasiado cálido y seco para un cultivo como el maíz.

Los investigadores predicen que para 2053, una gran parte del Medio Oeste experimentará al menos un día con temperaturas de 125 grados Fahrenheit o más. Según First Street Foundation, un grupo de investigación sobre el cambio climático sin fines de lucro, la granja de Smith algún día podría ser parte de un “cinturón de calor extremo”, una región que incluiría Kansas, Missouri, Iowa, Indiana, Illinois y Wisconsin.

Aproximadamente la misma región reclama el nombre Corn Belt debido a su producción de maíz, estimada en 10 mil millones de bushels cada año. Estas altas temperaturas inminentes cambiarán el futuro económico y agrícola de la región, y los productores ya ven caídas en la producción de maíz este año. Los cambios en la composición genética del maíz han aumentado su resistencia a la sequía en los últimos años, pero los estudios muestran que el aumento del calor está afectando las condiciones del suelo y, a su vez, el rendimiento del maíz.

El futuro de la agricultura de Corn Belt y Midwest será cada vez más cálido, lo que hará que cada año sea más frágil y que los agricultores y productores se adapten a condiciones climáticas extremas. Algunos estados incluso están plantando árboles para proteger al ganado del calor inminente, que ha estado matando a más y más animales cada año. Agricultores, cultivadores y científicos ahora están probando nuevos granos, cultivos y cambios en el manejo de la tierra para prepararse para la inminente ola de calor peligroso y destructivo que se espera que se acumule en el medio del país.

Mientras la industria del maíz se prepara para estos cambios, Smith se concentra en Stock Cropper, una tecnología que está desarrollando para alejarse de la producción de maíz.

Simplemente, Stock Cropper es un corral para animales que se mueve solo. El establo móvil autónomo, alimentado por energía solar, mueve a los animales a través de un pasto, lo que les permite comer y fertilizar en el camino. El proceso de avance lento de los animales a lo largo de una franja de tierra ayuda a que la tierra retenga los nutrientes, sin necesidad de segar o usar maquinaria pesada. Los animales como pollos, cabras, corderos o cerdos se colocan dentro del corral de aproximadamente 24 pies de largo que varía de 10 a 30 pies de ancho.

“Es devolver a los animales a la tierra, pero usando la tecnología para nuestro beneficio”, dijo Smith.

Smith creció en una granja de cerdos en Iowa, pero después de una consolidación masiva de toda la industria hace unas décadas, su familia comenzó a cultivar solo maíz y soya. Desde principios de la década de 1990, la población de cerdos de Iowa ha aumentado en más del 50 por ciento, pero las granjas individuales que crían cerdos se redujeron en un 80 por ciento. La concentración de ganado ha diezmado granjas individuales y pequeñas comunidades en todo el Medio Oeste, y los agricultores se han visto obligados a ir a lo grande o a irse.

Después de que estalló la burbuja porcina, la familia de Smith descubrió que su tierra era su activo más valioso y comenzó a cultivar más cultivos, al igual que otros agricultores de Iowan. Iowa ahora produce la mayor cantidad de maíz de cualquier estado, y Estados Unidos es el líder mundial en la producción de maíz. El maíz se usa de innumerables formas, desde edulcorante de alimentos hasta destilación de alcohol. La exportación masiva de maíz de la nación alimenta tanto al ganado como al etanol, que combinados representan el 63 por ciento de las exportaciones agrícolas del país.

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Smith ve el futuro de la producción de maíz lleno de suelos secos y predice una caída inminente de los precios de los productos básicos de maíz. Los precios actuales del maíz son más altos de lo que han sido en los últimos años y los expertos esperan que esto dure en los próximos años, pero a los productores les preocupa que la ola de calor y la sequía de este año ya hayan dañado el rendimiento del maíz, con un estimado de mil millones de bushels menos cosechados en Iowa y Nebraska.

Smith dijo que también ve el alejamiento de la nación de la dependencia de los combustibles fósiles y el etanol como una batalla perdida para los grandes productores de maíz en Iowa y que se está preparando para la vida después del etanol. En este momento, aproximadamente la mitad de la producción de maíz del estado se usa para etanol.

“Si eso desaparece, nuestro modelo se verá sustancialmente diferente aquí”, dijo Smith.

Si bien la tecnología Stock Cropper es una pequeña parte de la operación actual de Smith, dijo que quiere hacer crecer la tecnología para venderla a otros agricultores. A medida que el maíz se vuelve más difícil de cultivar, Smith imagina que una combinación de vender la tecnología y la proteína de alta calidad, los cerdos y cabras antes mencionados, en lugar de los rendimientos del maíz, se convertirá en su principal fuente de ingresos.

Smith dijo que todavía quiere cultivar maíz de manera sostenible, tanto para la tierra como para combatir las duras condiciones futuras. Actualmente, Smith utiliza prácticas sostenibles como la labranza en franjas, el proceso de cultivo de la tierra con una alteración mínima del suelo, y cultivos de cobertura, plantando vegetación que no debe cosecharse para proteger el suelo de la erosión y mejorar las condiciones.

“Las eficiencias ambientales y económicas son primordiales en la granja y si estás siendo ambientalmente eficiente, estás siendo económicamente eficiente”, dijo Smith.

El maíz, los cereales y la soja ocupan una gran parte de la superficie agrícola del país y son cultivos anuales. Cada año, el dinero se invierte en plantar, cultivar y cosechar estos cultivos, solo para hacerlo todo el año siguiente. Para combatir este ciclo, un nuevo grano está creciendo en partes del Cinturón de Maíz.

Un hombre blanco con sombrero sombreado y gafas de sol sostiene un tallo de hierba de trigo en un campo de hierba.
Tim Crews, director de intensificación ecológica en The Land Institute, cosecha Kernza de una parcela de prueba de cultivos intercalados donde se está estudiando la supresión de malezas.
El Instituto de la Tierra

Kernza es pasto de trigo domesticado que crece de forma perenne y se puede cosechar durante 10 a 20 años después de haber sido plantado. A menudo se utiliza como sustituto de los cereales en la producción de pan y cerveza. Esta planta perenne está surgiendo en los bolsillos del cinturón de maíz y el medio oeste, desde Minnesota hasta Colorado.

Tim Crews, científico jefe del Land Institute, un grupo de investigación agrícola sin fines de lucro en Salina, Kansas, dijo que no hay soluciones mágicas para hacer que los sistemas de cultivo actuales se adapten al calor inminente y destructivo. Crews es parte de un esfuerzo mayor para alejarse de los cultivos anuales y plantar más plantas perennes como Kernza a través del Proyecto de Agricultura Perenne, para hacer que los cultivos futuros sean más resistentes al calor.

Kernza y otras plantas perennes como las legumbres y las semillas oleaginosas, un primo de los girasoles, son más resistentes a la sequía y al calor debido a las estructuras de sus raíces. Estos cultivos tienen grandes sistemas de raíces y pueden almacenar y extraer agua de las profundidades del suelo, a diferencia del maíz, que tiene un sistema de raíces más corto. Los equipos dijeron que cientos de años de plantar cultivos con pequeños sistemas de raíces han creado un suelo que no puede retener mucha agua, lo que provoca la escorrentía agrícola. Esta escorrentía ha contaminado ríos y lagos en toda la región, pero en Minnesota, Kernza ya se está plantando para evitar la futura contaminación del río Mississippi. Crews dijo que el trabajo del Land Institute espera arreglar años de prácticas disruptivas para prepararse para un futuro intenso.

“Nos convertimos en agricultores anuales que crearon un ecosistema que casi no existe en ningún otro lugar del planeta y que se altera radicalmente cada año”, dijo Crews.

Las plantas perennes también son mejores para el medio ambiente porque no necesitan equipos pesados ​​a gasolina para operar todos los años, y también requieren mucho menos fertilizante y nitrógeno al año. “Se necesita una gran cantidad de trabajo humano o combustibles fósiles para hacer que esos ecosistemas vuelvan al punto de partida cada año”, dijo Crews.

Pero, Kernza y las plantas perennes no están exentas de desafíos. Estos cultivos se encuentran en las primeras etapas de domesticación en la región y necesitan años para desarrollarse y potencialmente reemplazar cultivos como el maíz. Además, las raíces de Kernza pueden atrapar más agua que el maíz y la soja, pero necesitan más agua durante todo el año ya que su período de crecimiento es más largo que el de un cultivo anual. Los equipos dijeron que las sequías prolongadas, como las que duran nueve meses o más, complicarán estos cultivos, pero las plantas perennes pueden prosperar en eventos de lluvia intensa y recurrente.

“Si tienes un diluvio cada dos meses, estás listo y los sistemas anuales no van a funcionar”, dijo Crews.

El Land Institute está trabajando en el desarrollo de nuevos granos perennes que se combinan con granos anuales de uso común para facilitar la transición de anual a perenne en todos los ámbitos. La organización de investigación de Kansas ha estado probando razas perennes de pasto de trigo, arroz, sorgo, legumbres y más. Estos cultivos perennes tardarán décadas en plantarse en los campos de toda la región, pero permitirán que el Cinturón de Maíz se adapte a un clima más cálido y tal vez cuelgue su apodo centrado en el maíz.

“Hay tantas otras especies potenciales de nuevos cultivos que podrían ser mucho más intensivas en sequía o tolerantes al calor que incluso cualquiera de las que estamos trabajando en este momento”, dijo Crews.


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