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El colapso financiero del Líbano golpea donde más duele: la tienda de comestibles

by admin

BEIRUT, Líbano – En tiempos normales, Ziad Hassan, gerente de una tienda de comestibles en Beirut, recibía un correo electrónico diario de la gerencia de su cadena diciéndole qué precios debían ajustarse y por cuánto.

Pero a medida que la moneda del Líbano se derrumbó, haciendo que la economía cayera en picada, los correos electrónicos llegaron con una frecuencia de hasta tres veces al día, solicitando aumentos de precios en toda la tienda.

“Tenemos que cambiar todo”, dijo Hassan exasperado, y agregó que sus empleados a menudo ni siquiera podían terminar de marcar un aumento de precio antes de que llegara el siguiente. “Es una locura.”

La angustia económica del país se agudizó la semana pasada cuando la libra libanesa se hundió a 15.000 por dólar en el mercado negro, su nivel más bajo hasta la fecha, absorbiendo el valor de los salarios de las personas a medida que los precios de productos que alguna vez fueron asequibles se dispararon fuera de su alcance. Desde entonces se ha recuperado a unos 12.000.

Líbano ha estado lidiando con una red de crisis económicas y políticas desde fines de 2019 que han provocado un desempleo desenfrenado, precios disparados, cierres de carreteras por manifestantes enojados y un gobierno sin un plan claro para frenar el descenso. Una explosión catastrófica en el puerto de Beirut en agosto, que mató a 190 personas y dejó una gran franja de la capital en ruinas, solo profundizó la miseria.

En un país donde se importan la mayoría de los productos, el colapso de la moneda no ha dejado ningún sector sin afectar.

Los precios de los alimentos habían subido un 400 por ciento en diciembre en comparación con el año anterior, según las estadísticas del gobierno, mientras que los precios de la ropa y los zapatos habían subido un 560 por ciento y los hoteles y restaurantes más del 600 por ciento.

Decenas de farmacias de todo el país se declararon en huelga el viernes pasado para protestar por las condiciones que las han dejado sin algunos medicamentos y han reducido sus ganancias. Profesionales, incluidos abogados, profesores, médicos y profesores universitarios, han visto cómo se reducía el valor de sus salarios. Muchos otros han caído en la pobreza.

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En agosto, las Naciones Unidas dijeron que más del 55 por ciento de la población del Líbano se había vuelto pobre, casi el doble que el año anterior. La pobreza extrema se había triplicado hasta llegar al 23 por ciento. Y la situación ha empeorado desde entonces.

La crisis surge del colapso de una política del banco central del Líbano para mantener la libra libanesa, o lira, vinculada al dólar a una tasa de alrededor de 1.500 a 1 desde 1997. Eso permitió a la gente usar las dos monedas indistintamente y lo hizo fácil. para que los comerciantes que venden productos en libras conviertan sus ganancias en dólares para pagar las importaciones.

Pero la capacidad del estado para mantener la paridad flaqueó a fines de 2019, cuando estallaron protestas masivas durante décadas de corrupción política y mala gobernanza. Desde entonces, dos gobiernos han dimitido y la brecha entre la libra y el dólar se ha ensanchado. Los pedidos de reformas de los funcionarios occidentales y de las Naciones Unidas, que podrían desbloquear la ayuda exterior y un posible rescate del Fondo Monetario Internacional, no han sido atendidos.

Para muchos libaneses, el elemento más personal de la crisis es la tienda de comestibles, donde los productos que antes se consideraban básicos han desaparecido y otros artículos básicos se han triplicado o cuadriplicado en precio. Ha habido una racha de alimentos básicos como el aceite, la harina, el azúcar y el arroz.

“Todo se está disparando”, dijo Suheir al-Jizini, de 60 años, después de darse cuenta de que el precio de la jarra de aceite de cocina que había comprado la semana pasada era ahora dos tercios más alto. “Estoy realmente sorprendido”.

Había venido a la tienda planeando comprar también detergente para la ropa y pasta, pero se dio cuenta de que no tenía suficiente dinero en efectivo. Ella dijo que su esposo ganaba 750,000 libras por mes como conductor. Eso solía valer $ 500, pero ahora era menos de $ 60.

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El Programa Mundial de Alimentos dijo en noviembre que los precios de los alimentos en el Líbano habían aumentado un 423 por ciento desde octubre de 2019, el mayor salto desde que comenzó el monitoreo en 2007. Los precios han seguido aumentando desde entonces, ejerciendo una gran presión sobre los pobres.

Faten Haidar, de 29 años, dijo que estaba luchando para preparar las comidas para sus tres hijos mientras los precios de los alimentos se disparaban y las ganancias de su esposo en su puesto de café disminuían. Hablando por teléfono desde la ciudad norteña de Trípoli, dijo que solo tenía labneh, un yogur colado, en la nevera y que ya estaba en deuda con su tienda local.

“No sé cómo pagarles”, dijo.

Otros elementos esenciales también agotaron sus fondos, dijo, como toallas sanitarias, cuyo precio se había cuadriplicado. Esa carga aumentará cuando su hija de 12 años llegue a la pubertad.

“No puedo pagar el mío”, dijo. “¿Cómo puedo pagar el de ella?”

El valor de los salarios de los soldados y policías también ha disminuido, lo que aumenta la preocupación de que aumenten los disturbios sociales y la delincuencia. Este mes, Mohammed Fahmy, el ministro del Interior, que supervisa las fuerzas de seguridad, dijo que esos salarios habían “tocado fondo”.

“Hace tres meses, habría dicho que la situación de seguridad está empezando a fallar”, dijo Fahmy a una cadena de noticias local. “Ahora, estoy diciendo que se ha descompuesto”.

Al dirigirse a los líderes militares, el jefe del ejército libanés, general Joseph Aoun, emitió a principios de este mes una rara crítica pública a los líderes del sistema político basado en la secta del Líbano, advirtiéndoles que sus soldados también estaban “sufriendo y pasando hambre”.

Dirigiéndose a los líderes, preguntó: “¿A dónde vamos? ¿Que estas intentando hacer?”

El Parlamento autorizó recientemente un préstamo de 246 millones de dólares del Banco Mundial para brindar asistencia en efectivo a las familias pobres, pero no se han realizado esfuerzos significativos para detener el colapso generalizado.

El gabinete del primer ministro saliente, Hassan Diab, renunció después de la desastrosa explosión en el puerto de Beirut el 4 de agosto y aún no ha sido reemplazado. Eso ha dejado al gobierno operando en una capacidad reducida y provisional durante más tiempo del que estuvo en el poder.

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Un ex primer ministro, Saad Hariri, fue designado en octubre para formar un nuevo gobierno. Pero ha avanzado poco, a pesar de las 17 reuniones para discutir el trato político con el presidente Michel Aoun. El jueves pasado acordaron reunirse nuevamente el lunes.

Jihad Sabat, de 48 años, ha visto el declive desde el escaparate de la carnicería de Beirut que dirige desde 1997. Durante el último año, dijo, el precio de la carne ha seguido subiendo mientras que el número de clientes ha disminuido.

Una libra de carne de res ahora cuesta más de tres veces lo que costaría antes de la crisis, dijo, más de tres veces lo que costaba antes de la crisis. También ha visto un aumento en la gente que quiere comprar a crédito y está interesada en llevar huesos a hervir para hacer sopa.

“La carne se ha convertido en un lujo”, dijo.

Acusó a los políticos del país de robar el dinero del estado a través de esquemas corruptos y los criticó por no estabilizar la economía.

Un amigo que estaba en la tienda intervino: “El problema es la gente”. El Sr. Sabat asintió.

“Ese es un punto esencial”, dijo. “Si hubiera elecciones mañana, la misma gente volvería”.

En la tienda de comestibles, Hassan, el gerente, dijo que su sucursal vendía menos carne cada mes y más lentejas, a pesar de que también son importadas y cuestan cinco veces más que antes de la crisis.

Han estallado peleas en los pasillos por alimentos básicos como arroz, azúcar y aceite de cocina subsidiados por el gobierno, dijo. Y es común que los clientes se sorprendan con las calcomanías en la línea de pago cuando se dan cuenta de que solo pueden pagar unos pocos artículos esenciales.

“No sé cómo sigue la gente”, dijo. “Pero eventualmente causará una explosión”.

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