El director del proyecto de vehículos autónomos de Google dimite

John Krafcik, director ejecutivo del proyecto de conducción autónoma de Google Waymo, se retiró del grupo de $ 30 mil millones después de más de cinco años y será reemplazado por dos altos ejecutivos, dijo la compañía el viernes.

Krafcik, quien permanecerá como asesor, dijo que dejaba Waymo para “iniciar nuevas aventuras”, citando tomar un “período de actualización”, pasar tiempo con amigos y familiares y viajar, según una publicación de blog.

Le dijo al Financial Times que había planeado salir “un poco antes”, pero Covid-19 retrasó los planes. Él y su esposa ya se mudaron a Austin, Texas, donde compraron una casa el año pasado.

El director de operaciones de Waymo, Tekedra Mawakana, y el director de tecnología, Dmitri Dolgov, asumirán el mando.

La compañía ha sido considerada líder en automóviles sin conductor desde que Google inventó la categoría en 2009, aunque el sector ha estado sujeto a un exceso de confianza y publicidad.

En 2018, Waymo hizo acuerdos con Jaguar y Fiat Chrysler para construir más de 80,000 vehículos autónomos para una flota sin conductor que debía comenzar ese año. El progreso ha sido mucho más lento, ya que el servicio de transporte sin conductor Waymo One solo opera en una parte de Phoenix en la actualidad.

Aún así, bajo Krafcik, Waymo se ha mantenido por delante de sus rivales, incluidos Cruise, Aurora y Argo AI, respaldados por General Motors. “Si miras hacia atrás en los últimos cinco o seis años, están lejos de ser los únicos que fueron demasiado optimistas sobre el cronograma de la introducción de la autonomía”, dijo Mike Ramsey, analista de Gartner. “Ellos no lo lograron, pero nadie más lo ha hecho”.

Antes de que Krafcik se uniera en 2015, el proyecto de Google había completado demostraciones públicas de su vehículo autónomo de dos asientos, el Firefly. Bajo Krafcik, ex director general de las operaciones de Hyundai en América del Norte, Waymo reorientó sus esfuerzos únicamente en el sistema de conducción autónoma, lo que llama “el conductor”, eligiendo asociarse con empresas en lugar de competir con ellas.

Waymo el año pasado llegó a acuerdos para construir vehículos de transporte sin conductor con Volvo, furgonetas de carga con Fiat Chrysler y semirremolques con Daimler, por nombrar algunos.

La compañía también recaudó $ 3.2 mil millones a una valoración que se informó que está por encima de los $ 30 mil millones. Krafcik calificó el acuerdo como “la mayor recaudación de capital individual para una empresa antes de los ingresos en la historia del universo”. Los inversores incluyeron Silver Lake y Andreessen Horowitz, los inversores institucionales T Rowe Price y Fidelity, y los grupos de automóviles Magna y AutoNation.

Al comentar sobre la salida inesperada de Krafcik, dos personas dijeron que la estrategia de sucesor dual podría ser indicativa de una lucha de poder. Una persona dijo que Mawakana, que anteriormente ocupó cargos en eBay, Yahoo y AOL, era la “elección natural” como sucesor de Krafcik, pero que esa elección podría poner en riesgo la ira de Dolgov, cofundador de la empresa con puestos anteriores en El brazo de investigación de Google y Toyota.

Sin embargo, Krafcik dijo que “no hubo absolutamente ninguna lucha por el poder”. Señaló que el plan de sucesión fue elaborado por él y luego aprobado por el propietario de Google, Alphabet, y la junta de Waymo. “Hay un fuerte apoyo para ambos, y trabajan juntos de manera brillante”, dijo.

Una persona también señaló que la jefa de finanzas de Alphabet, Ruth Porat, había estado “apretando los tornillos” recientemente (Waymo ha gastado miles de millones de dólares) y “podría haber una impaciencia creciente” sobre cuándo el proyecto podría comenzar a aportar ingresos significativos.

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