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El gran Elgin Baylor de la NBA fue la leyenda de los Lakers más olvidada

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Durante años fue el sonido más triste en los deportes de Los Ángeles, el saludo público del retirado Elgin Baylor en un juego de los Lakers en casa.

Silencio.

La ovación dada a otras leyendas de los Lakers estuvo ausente. Faltaba el cariño derramado sobre todos los ex Lakers. Nadie se puso de pie. Nadie vitoreó. Nadie amaba.

Durante 22 años, este hombro frío se debió principalmente a que Baylor era un ejecutivo de los Clippers. Luego, después de que Baylor finalmente dejó al miserable dueño Donald Sterling, los fanáticos de los Lakers nunca parecieron notarlo.

El primer gran Los Ángeles Laker fue el Laker más olvidado.

Baylor, quien murió el lunes a los 86 años, se merecía algo mejor.

“Siempre he dicho que era uno de esos jugadores que nunca recibió suficiente crédito”, le dijo Jerry West a Broderick Turner de The Times. “En realidad, nunca habló de eso”.

El tranquilo Baylor realmente nunca se quejó; era un alma amable y gentil que nunca quiso llamar la atención sobre sí mismo. Pero a medida que los Lakers y la NBA se elevaron meteóricamente de una distracción invernal a una marca mundial, el suyo fue un legado perdido.

Fue un Laker pionero en una ciudad con poca memoria. Fue un campeón Laker que nunca ganó un campeonato. Fue el atleta más llamativo en una época en la que hay escasa evidencia en video de su grandeza. Era un luchador por la justicia social que nunca tuvo su día en la corte.

Él te superaría en salto, jugaría mejor, te burlaría de ti, pero nunca se permitió eclipsarte. Siempre fue solo Elgin.

“Lo tienes uno a uno, habla con él y él te dice sin rodeos: ‘No había nadie mejor que yo cuando jugaba allí'”, dijo Marques Johnson a Dan Woike de The Times. “Pero públicamente, él no era el tipo que salía y tocaba su propia bocina … siempre tocando el segundo violín, sin importar lo genial que seas”.

Baylor fue el Laker que cerró la brecha entre Minneapolis y Los Ángeles … sin embargo, West lo eclipsó en esa época. Jugó ocho Finales de la NBA sin ganar un título, luego los problemas de rodilla lo obligaron a retirarse nueve juegos en la primera temporada de campeonato de los Lakers en 1971-72 … y el equipo se embarcó en su histórica racha ganadora el próximo juego.

“Cuando se retiró, ganamos 33 juegos seguidos. Me pregunto cómo se sintió ”, dijo West por teléfono. “Conmigo, probablemente me habría sentido como, ‘Oh, Dios mío, ¿cómo puedo ser este jugador increíble y sin mí, ganamos 33 juegos consecutivos y ganamos un campeonato?’ Nunca me atreví a preguntarle eso. Nunca.”

En su mejor temporada de anotación en 1961-62, Baylor promedió 38.3 puntos por juego … sin embargo, se perdió casi la mitad de los juegos porque estaba sirviendo en el Ejército. Todavía tiene uno de los récords de anotaciones más venerados de la NBA con 61 puntos en un juego de las Finales de la NBA … sin embargo, su aura de tiro ha sido eclipsada hace mucho tiempo por Kobe Bryant.

“Realmente creo que fue el primer Showtime”, dijo Magic Johnson a Turner. “Él era Showtime antes de Showtime”.

Baylor fue la primera persona en criticar a Sterling por el tipo de racismo que finalmente llevó al propietario a ser expulsado de la liga … sin embargo, su demanda finalmente fue desestimada. Baylor fue honrado con una estatua afuera del Staples Center … pero solo después de que los Lakers le dieron estatuas a Johnson, West, Kareem Abdul-Jabbar, Shaquille O’Neal y Chick Hearn.

“Hiciste algunas cosas que el Dr. J, Michael Jordan, Kobe y yo mismo no pudimos hacer”, le dijo Johnson a Baylor durante la emotiva ceremonia de presentación.

A partir de 1986, Baylor hizo algo que ninguno de los atletas de hoy tendría que hacer. Durante 22 años dirigió los Clippers para Sterling porque, en ese momento, era una de las pocas oportunidades de gestión deportiva para las personas de color.

“No tenía muchas opciones”, dijo su abogado, Carl Douglas, en ese momento. “No quería moverse, así que se quedó y esperaba que las cosas mejoraran”.

En aquel entonces, los fanáticos de los Lakers criticaron a Baylor por traidor y tonto, pero recuerdo a un Elgin Baylor diferente, uno que se paraba erguido fuera del caótico vestuario de los Clippers en el pasillo del Staples Center y apretaba la mandíbula.

“No lo entiendes”, decía. “Esto es algo que tengo que hacer”.

Después de que fue expulsado en 2008, el dolor de Baylor se desbordó cuando presentó una demanda por discriminación racial y por edad contra Sterling. Acusó a Sterling de decir que quería llenar el equipo con “chicos negros pobres del sur y un entrenador en jefe blanco”. Acusó que Sterling dijo una vez de Danny Manning: “Estoy ofreciendo mucho dinero por un niño negro pobre”.

En el momento de la demanda, me pregunté públicamente por qué Baylor habría permanecido en un ambiente tan opresivo durante tanto tiempo. Al reflexionar sobre sus comentarios en ese momento, desde entonces he llegado a comprender. Eligió luchar contra la injusticia de manera tranquila y constante, desde adentro, actuando como un ejemplo diario de fuerza.

“No creo haber escuchado a nadie decir una palabra despectiva sobre él”, dijo West. “Él era simplemente bueno. Él era simplemente bueno. No creo que hubiera un hueso mezquino en su cuerpo, realmente no lo creo “.

Varios años después de la demanda de Baylor, resurgieron acusaciones raciales similares en la investigación de la NBA que llevaron al destierro de Sterling. Pero para entonces, las denuncias de discriminación racial de Baylor se habían retirado y la demanda se había desestimado en 2011.

En el momento de la demanda, Baylor no podía ser contratado por los Lakers, por lo que pasó dos años en el limbo profesional. Cuando se desestimó la demanda, los Lakers no tenían un puesto apropiado para él y no parecía interesado en un papel honorario.

“Sería un gesto muy bueno, pero no sé qué diría”, me dijo Baylor hace varios años. “Realmente me gusta mi vida”.

Pero no se equivoque. Pasó el resto de esa vida no como Clipper, sino como Laker.

“En cada lugar al que voy, todos me miran como un Laker; así es como empecé, ahí es donde estoy ahora ”, dijo. “Nadie menciona a los Clippers”.

Pocos se dan cuenta, pero actualmente es tan parte de los Lakers como las camisetas que llevan en la espalda.

Los uniformes azules “City Edition” de los Lakers de esta temporada fueron diseñados en honor a Baylor, como un retroceso a cuando llegó por primera vez aquí con el equipo de Minneapolis.

Cuando los fanáticos finalmente puedan ingresar al Staples Center, supongo que esos uniformes recibirán una ovación de pie.

Quizás, con suerte, de alguna manera, Elgin Baylor lo escuche.

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