El helicóptero de la NASA Mars realiza un vuelo de ida a una nueva misión

Esta vez, el ingenio del helicóptero robótico Mars de la NASA no regresó.

Eso fue lo que pretendía.

El viernes, Ingenuity, que el mes pasado se convirtió en la primera máquina en volar como un avión o un helicóptero en otro mundo, despegó por quinta vez. Hizo un exitoso viaje de ida a otra parte plana de Marte a más de un campo de fútbol de distancia. El lugar donde aterrizó servirá como su base de operaciones durante al menos el próximo mes, comenzando una nueva fase de la misión donde servirá como explorador para su compañero robótico más grande, el rover Perseverance.

El ingenio volvió sobre el curso de su vuelo anterior, dirigiéndose hacia el sur por 423 pies a una altitud de 16 pies. Pero en lugar de darse la vuelta, se detuvo y subió más alto, a 10 metros, para tomar algunas fotografías del área. Luego se posó, 108 segundos después de haber despegado.

Al igual que en los cuatro vuelos anteriores, Ingenuity voló de forma autónoma, sin ayuda ni comunicación de personas en la Tierra, ejecutando un plan de vuelo que había sido enviado horas antes. Los ingenieros tuvieron que esperar más de tres horas después de que Ingenuity ya hubiera aterrizado antes de que llegaran las noticias del éxito, transmitidas de Ingenuity a Perseverance a un orbitador que pasaba por encima y luego a la Tierra.

Ingenuity, de 1,6 pies de alto y un peso de cuatro libras, es un proyecto adicional de $ 85 millones a la misión Perseverance de $ 2,7 mil millones, que busca signos de vida pasada en Marte. El helicóptero viajó a Marte escondido debajo del vientre del rover, que aterrizó en Marte en febrero.

En los planes originales de la NASA, después de que el helicóptero cayó al suelo a principios de abril, el equipo de Ingenuity tuvo un mes y hasta cinco vuelos para demostrar que era posible volar controlado y con motor en Marte, donde la atmósfera en la superficie es solo del 1 por ciento. tan denso como el de la Tierra. El ingenio habría quedado atrás y la perseverancia se habría dirigido a realizar sus exploraciones científicas.

Pero los gerentes de la misión en la NASA cambiaron de opinión.

El ingenio voló casi a la perfección. El primer vuelo fue un breve ascenso y descenso. Los vuelos posteriores se aventuraron más lejos, cumpliendo con todos los objetivos originales.

En una publicación de blog, Joshua Ravich, líder de ingeniería mecánica de Ingenuity, dijo que el sistema de energía, los calentadores, el sistema de navegación y los rotores estaban funcionando bien. “Nuestro helicóptero es incluso más robusto de lo que esperábamos”, escribió.

Eso abrió la puerta al uso de Ingenuity no solo como una prueba de la tecnología básica, sino también para proporcionar un reconocimiento aéreo del paisaje circundante a los científicos de Perseverance, quienes han decidido que quieren que el rover explore las áreas vecinas durante varios meses.

El cuarto vuelo buscó una nueva ubicación para que aterrizara el helicóptero. “Los mapas digitales de elevación elaborados por el equipo de Ingenuity nos dieron la confianza de que nuestro nuevo aeródromo es plano como un panqueque, algo bueno cuando hay que aterrizar en él”, dijo Ravich.

Durante el cuarto vuelo, Perseverance, estacionado a más de 250 pies del helicóptero, grabó con éxito el sonido de los rotores de Ingenuity cortando el aire marciano.

“Hemos tenido la suerte de registrar el helicóptero a tal distancia”, dijo David Mimoun, el líder científico del micrófono, en un comunicado de prensa de la NASA. “Esta grabación será una mina de oro para nuestra comprensión de la atmósfera marciana”.

Después del traslado de Ingenuity a su nueva base, el enfoque del equipo de Perseverance ahora cambia a sus estudios científicos, que han estado en gran parte en espera durante los vuelos de prueba.

“El plan a seguir es hacer volar el Ingenio de una manera que no reduzca el ritmo de las operaciones científicas de Perseverancia”, dijo Bob Balaram, el ingeniero jefe del helicóptero, en un comunicado de la NASA después del vuelo.

Se espera que Ingenuity realice solo uno o dos vuelos más este mes, despegando cuando haya tiempo en medio de las otras actividades de Perseverance.

Pero si todo va bien, el ingenio podría seguir acompañando a la perseverancia en todo el paisaje marciano.

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