El huracán Ian fue una tormenta poderosa. Los promotores inmobiliarios lo convirtieron en una catástrofe.

Hace un siglo, la costa del suroeste de Florida era un laberinto de pantanos y bajíos, propensa a inundaciones frecuentes y casi imposible de navegar en bote. En estos días, la región alberga a más de 2 millones de personas, y durante la última década se ha clasificado como una de las partes del país de más rápido crecimiento. Muchas de esas casas nuevas se encuentran a solo unos pies del océano, rodeadas de canales que desembocan en el Golfo de México.

Cuando el huracán Ian azotó la región el miércoles, sus vientos de 150 millas por hora y la marejada ciclónica extrema aplastaron cientos de edificios hechos pedazos, casas inundadasy tirado alrededor de los barcos y casas móviles. Ciudades como Fort Myers y Port Charlotte fueron destruidas en cuestión de horas.

Estas ciudades vulnerables solo existen gracias a las audaces maniobras de los desarrolladores inmobiliarios, quienes manipularon los ecosistemas costeros y fluviales para crear tierras valiosas a lo largo del siglo XX. Estos intentos de domar las fuerzas de la naturaleza arrancando manglares y drenando pantanos tuvieron consecuencias ambientales desastrosas, pero también permitieron la construcción de decenas de miles de viviendas, justo en el camino del agua.

“Lo que esto nos muestra básicamente es que los desarrolladores, si hay dinero para ganar, lo desarrollarán”, dijo Stephen Strader, profesor asociado de la Universidad de Villanova que estudia las fuerzas sociales detrás de los desastres. “Tienes un pantano de humedal natural… la función principal de esas regiones es proteger las áreas del interior de cosas como las marejadas ciclónicas. Estás construyendo encima de él, lo estás reemplazando con subdivisiones y casas. ¿Qué esperamos ver?”

Huracán Ian en inundaciones de Fort Myers Florida
Un hombre vadea las aguas de la inundación del huracán Ian en Fort Myers, Florida, el 29 de septiembre.
RICARDO ARDUENGO/espanol vía Getty Images

La raíz de la vulnerabilidad del suroeste de Florida es una técnica de desarrollo llamada dragado y relleno: los desarrolladores excavaron tierra del fondo de ríos y pantanos, luego la apilaron hasta que salió del agua, creando tierra artificial sólida donde alguna vez hubo sólo barro húmedo.

Este tipo de dragado comenzó mucho antes del auge inmobiliario de la posguerra en Florida, cuando las industrias agrícola y minera de fosfato del estado querían controlar las inundaciones tierra adentro, crear vías navegables para los barcos y abrir caminos para que el agua de lluvia fluyera hacia el Golfo de México. Como resultado de estos esfuerzos, el flujo de agua hacia las costas desde el interior empapado de Florida se volvió dócil y predecible, y los canales dieron acceso directo a los barcos al Golfo de México. Los desarrolladores comenzaron a ver la costa suroeste como un lugar perfecto para que los jubilados y los soldados que regresaban de la Segunda Guerra Mundial se establecieran; primero, solo tenían que construir casas para ellos. Tallaron los pantanos existentes en una densa red de los llamados canales de dedos, luego usaron la tierra extra para elevar la tierra restante, dejando entrar el agua.

“El dragado y relleno se convirtió en el método establecido para satisfacer la creciente demanda de viviendas frente al mar en la posguerra”, escribieron tres historiadores en un estudio histórico de 2002 sobre las vías fluviales del suroeste de Florida.

El desarrollador más infame que utilizó este método fue Gulf American, una empresa fundada en la década de 1950 por dos hermanos estafadores llamados Leonard y Jack Rosen, que también vendían televisores y curas para la calvicie. Gulf American compró una enorme parcela de tierra al otro lado del río desde Fort Myers, cortó cientos de canales en ella y vendió partes por correo a jubilados y veteranos que regresaban al norte. El resultado fue Cape Coral, que el escritor Michael Grunwald llamó una vez “una ciudad en auge que no debería existir”.

“Aunque el objetivo principal era crear terrenos para la construcción de viviendas, el uso de dragado y relleno produjo un paisaje suburbano de canales artificiales, cursos de agua y cuencas”, escribieron los autores de la encuesta de 2002. “Los canales sirvieron para una serie de propósitos, incluido el drenaje, la creación de propiedades frente al mar como una mejora para las ventas, el acceso a aguas abiertas para navegar y una fuente de material de relleno para la creación de lotes urbanizables”.

Canales San Petersburgo Florida Huracán Ian
Los canales serpentean a través de un vecindario en St. Petersburg, Florida, en 1967.
Charles E. Rotkin/Corbis/VCG a través de Getty Images

Los tres hermanos Mackle, dueños de otra importante firma llamada General Development Corporation, adoptaron una técnica similar en otras secciones de la costa del golfo de Florida. Desarrollaron más de una docena de comunidades en todo el estado, incluidos Port Charlotte, North Port y Marco Island, todas las cuales cayeron dentro del radio de Ian cuando tocó tierra el miércoles. En todos estos casos, el desarrollo implicó dividir los pantanos costeros, crear una red de canales para drenar el exceso de agua y construir casas en la tierra restante.

“Es la misma razón por la que los campos de golf tienen muchos obstáculos de agua: los grandes hoyos que cavan para poner tierra en la tierra y hacer que las calles se conviertan en lagos”, dijo Strader. “Y ahora todo el mundo tiene una propiedad frente al mar… pero también significa que hay más intrusión de agua”.

La reacción violenta sobre los impactos ambientales del dragado y relleno eventualmente condujo a restricciones en el proceso en la década de 1970. El público se indignó ante la idea de que los productos químicos y los desechos humanos se escurrieran de los sistemas de canales residenciales hacia el océano. Eso no impidió que los recién llegados se precipitaran a los desarrollos junto al canal como Cape Coral, que creció un 25 por ciento entre 2010 y 2019. Por supuesto, ayudó que el suroeste de Florida experimentó muy pocos huracanes durante la segunda mitad del siglo XX. Solo tres huracanes han tocado tierra en la región desde 1960 (tiempo durante el cual el nivel del mar frente a Fort Myers ha aumentado unas ocho pulgadas), y ninguno de ellos causó inundaciones catastróficas.

El huracán Ian puso fin a ese respiro, trayendo a casa las consecuencias del desarrollo arriesgado de la misma manera que el huracán Ida trajo a casa las consecuencias de la erosión costera en septiembre pasado. Cuando el huracán Ida arrasó la costa de Luisiana, llamó la atención sobre el deterioro de los humedales costeros de ese estado, que habían actuado durante mucho tiempo como amortiguadores contra las marejadas ciclónicas. En el suroeste de Florida, sucedió algo diferente: los desarrolladores no solo limpiaron los humedales, sino que también empujaron hasta la orilla del agua, dejando solo pulgadas de espacio entre las casas y las aguas del Golfo. Con el aumento del nivel del mar y las tormentas catastróficas cada vez más comunes, la era de las inundaciones constantes ha comenzado nuevamente, esta vez con millones de personas más en el camino.


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