El intercambio de Brittney Griner por el “mercader de la muerte” es solo el último trato

Brittney Griner, con sus características rastas visiblemente cortadas, sobresalía por encima de los rusos que la escoltaron a través del aeropuerto ejecutivo en Abu Dhabi para un intercambio de prisioneros. La atleta estrella de seis pies y nueve es un centro para Phoenix Mercury, siete veces All-Star de la WNBA y dos veces medallista de oro olímpica para el equipo de EE. UU. Con una chaqueta roja, pasó rápidamente junto a Viktor Bout, el y bigotudo ex militar soviético apodado el Mercader de la Muerte por su tráfico de armas a grupos terroristas y regímenes rebeldes. La camisa oscura de manga corta de Bout estaba desabrochada; sus anteojos colgaban casualmente del botón superior. Para ambos, las cadenas que alguna vez los ataron se habían ido. Griner llegó temprano esta mañana a San Antonio para ser revisado en un centro médico militar. Bout, con un ramo de flores blancas, saludó a su esposa y madre llorando en Moscú.

El intercambio puso fin a diez meses traumáticos para Griner, que había estado bajo custodia rusa desde febrero, acusado de contrabandear dos cartuchos de vaporizador con menos de un gramo de aceite de hachís. (Estuvo en el país durante la temporada baja de la WNBA para jugar en un equipo ruso, donde ganó más de cuatro veces su salario estadounidense). En agosto, fue sentenciada a nueve años en una colonia penal remota. Bout, quien supuestamente vendió armas a grupos de África a Afganistán, incluidos los talibanes y Al Qaeda, lo cual ha negado, fue arrestado en Tailandia en 2008. Fue extraditado a los EE. UU., donde fue sentenciado a veinticinco años por intentar vender millones de dólares en armas, incluidos misiles antiaéreos, y por conspirar para matar estadounidenses. El exfiscal federal Preet Bharara llamó a Bout el “enemigo número 1 del tráfico de armas” por acuerdos que armaron “algunos de los conflictos más violentos del mundo”. Bout reivindicó su inocencia. Pero era una figura casi mítica en el inframundo de las armas, que se remonta a la década de 1990, y fue el modelo para el personaje de Nicolas Cage en la película de 2005 “Lord of War”.

El canje siguió a meses de negociaciones “minuciosas e intensas”, dijo el presidente Biden, al anunciar la liberación de Griner. Washington exploró “todo tipo de alternativas”, incluida la libertad de Paul Whelan, un ex infante de marina encarcelado durante cuatro años por cargos de espionaje, según un alto funcionario de la Administración. La diplomacia intensa, que involucró a líderes de otros países y canales privados privados, estuvo estancada hasta principios de esta semana, cuando Rusia dejó en claro que no liberaría a Whelan. La política de Estados Unidos es pagar “el menor precio posible”, dijo el funcionario de la Administración. Pero, “se redujo a uno o ninguno”, explicó Ned Price, el portavoz del Departamento de Estado. Los funcionarios estadounidenses prometieron seguir trabajando para liberar a Whelan.

El regreso de Griner puso fin a un caso bien conocido, pero ella era solo una de los al menos sesenta estadounidenses actualmente retenidos como rehenes o detenidos injustamente en dieciocho países diferentes, según la James W. Foley Legacy Foundation. (Foley era un periodista estadounidense secuestrado por EIIS en Siria en 2012; fue decapitado veintiún meses después.) Durante la última década, el número promedio de estadounidenses detenidos en el extranjero ha aumentado en casi un seiscientos por ciento, informó la Fundación Foley. El tiempo que los rehenes están retenidos ha aumentado en un sesenta por ciento. Casi la mitad de los ciudadanos estadounidenses detenidos por error han estado recluidos durante más de cinco años, señaló la fundación. Las tres cuartas partes están en cinco países: China, Irán, Rusia, Siria y Venezuela. (Hoy en día, los gobiernos extranjeros retienen a más estadounidenses que los grupos terroristas).

Esta semana, Biden afirmó que decenas de estadounidenses han sido liberados desde que asumió el cargo hace casi dos años, pero un portavoz del Departamento de Estado solo pudo especificar las liberaciones de Afganistán, Myanmar, Haití, Venezuela y la región de África Occidental. El año pasado, EE. UU. se unió a una iniciativa de cincuenta y ocho naciones lanzada por Canadá para imponer sanciones y otras medidas punitivas para disuadir la toma de rehenes. Las familias de los cautivos dicen que el esfuerzo carece de fuerza.

Los rehenes se han utilizado como moneda de cambio humana al menos desde el Libro del Génesis, que relata el secuestro de Lot, el sobrino de Abraham, por cuatro reyes de Mesopotamia. La palabra en sí, vinculada al francés antiguo “tos”, que significa aproximadamente un inquilino retenido por un propietario por seguridad, se remonta al menos al siglo XIII. “Es una constante en la historia estadounidense”, me dijo Douglas Brinkley, historiador presidencial de la Universidad de Rice y autor de “Silent Spring Revolution”.

Sin mucha marina, George Washington accedió a pagar al Dey de Argel casi un millón de dólares, entonces alrededor de una sexta parte del presupuesto estadounidense, para proteger a los marineros de los piratas berberiscos que controlaban el Mediterráneo. Thomas Jefferson y James Madison fueron a la guerra para detener los ataques piratas y los secuestros de estadounidenses. Después de la Segunda Guerra Mundial, la Convención de Ginebra de 1949 tipificó como delito la toma de rehenes. En uno de los intercambios posteriores más famosos, John F. Kennedy acordó en 1962 intercambiar a Rudolf Abel, un importante espía soviético capturado en Nueva York con un equipo de transmisión de radio y un lápiz hueco que se usaba para ocultar mensajes, por Francis Gary Powers, un estadounidense piloto derribado sobre los Montes Urales en una misión de vigilancia de la CIA. Desde los años setenta, Estados Unidos se ha negado oficialmente a pagar el rescate. No ha hecho mucha diferencia.

El intercambio Griner-Bout refleja el alto precio que históricamente han pagado los presidentes de EE. UU. para ganar la libertad de los ciudadanos estadounidenses, o enfrentar las consecuencias. Jimmy Carter estaba condenado políticamente después de que estudiantes iraníes secuestraran a docenas de diplomáticos estadounidenses en 1979. Me paré en la pista de aterrizaje en Argel cuando los últimos cincuenta y dos diplomáticos fueron trasladados a la libertad horas después de que terminara el mandato de Carter, catorce meses después. A mediados de los años ochenta, Ronald Reagan acordó intercambiar armas por rehenes estadounidenses en manos de los aliados de Irán en el Líbano. Más tarde reconoció que se trató de un “error”. Tan pronto como algunos fueron liberados, otros fueron capturados en Beirut y retenidos mucho después de que dejó el cargo.

Los intercambios suelen ser controvertidos. En 2014, la Administración Obama negoció la libertad de Bowe Bergdahl a cambio de cinco funcionarios talibanes, incluidos dos comandantes militares, retenidos en la Bahía de Guantánamo. Bergdahl, un sargento del ejército que se había marchado de su base en Afganistán, se declaró culpable más tarde de los cargos de deserción y mala conducta ante el enemigo. En 2016, la Administración negoció la liberación de cinco estadounidenses detenidos en Teherán, incluido mi ex asistente de investigación, mientras se implementaba el acuerdo nuclear. Washington también pagó millones que le debía a Irán por armas que no fueron entregadas después de la Revolución de 1979. Donald Trump abandonó el acuerdo nuclear; otros estadounidenses fueron capturados posteriormente en Teherán.

Desde la década de 1990, el compromiso de Estados Unidos con la globalización ha llevado a más estadounidenses a viajar al extranjero y a más a ser tomados como rehenes, me dijo Brinkley. “Somos un símbolo del capitalismo global y el éxito financiero, y tenemos una reputación ganada con mucho esfuerzo, ya que no dejamos a nadie atrás. Entonces, en cierto modo, los estadounidenses en el extranjero, ya sea que estén en Yemen o Venezuela, se convierten en un objetivo”, agregó. Los gobiernos extranjeros calculan, a menudo con razón, que pueden “hacer un trato atractivo” para obtener la libertad de sus propios ciudadanos condenados por actividades delictivas o espionaje si secuestran a estadounidenses, dijo Brinkley. El público inevitablemente culpa a un presidente cuando los estadounidenses permanecen en cautiverio durante meses o años.

El último canje generó preocupación entre demócratas y republicanos. Cuando Estados Unidos participa en intercambios de prisioneros, aumenta el riesgo de que incluso más estadounidenses sean tomados como rehenes, dijo a Espanol Chris Coons, un demócrata de Delaware y miembro del Comité de Relaciones Exteriores del Senado. “Este es un regalo para Vladimir Putin y pone en peligro la vida de los estadounidenses”, dijo el líder de la minoría de la Cámara de Representantes, Kevin McCarthy. tuiteó. “Dejar atrás a Paul Whelan por esto es inconcebible”.

En la mayor parte de la cobertura del dramático intercambio no se mencionó el destino de Marc Fogel, un exempleado de la Embajada de EE. UU. en Moscú. Llevaba una pequeña cantidad de marihuana medicinal para el dolor de heridas pasadas cuando regresó a Moscú en 2021 para enseñar en la Escuela Angloamericana. Fue acusado de contrabando de drogas a gran escala. En junio, fue condenado a catorce años. Su nombre rara vez aparece en cualquier debate oficial sobre estadounidenses que se lleve a cabo en Rusia. Biden dijo que Griner “representa lo mejor de Estados Unidos, lo mejor de Estados Unidos, en general, todo sobre ella”. Cuando surgieron los rumores de un intercambio de prisioneros solo por Griner y Whelan el verano pasado, Fogel supuestamente escribió a casa: “Eso dolió. …Los maestros son al menos tan importantes como los jugadores de béisbol”. ♦

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