El líder del sindicato de enfermeras Pat Cullen: ‘Cumplo con lo que creo’ | Enfermería

Pat Cullen cuenta una historia muy reveladora sobre el carácter de la mujer que está a punto de llevar a las enfermeras británicas a su primera huelga en todo el NHS: ella misma.

Hace casi 40 años, en 1983, Cullen era una enfermera en prácticas de 18 años en el hospital psiquiátrico Holywell en Antrim, Irlanda del Norte. Le horrorizó que, bajo su “sistema de economía de fichas”, el personal castigara a los pacientes cuyo comportamiento resultó difícil quitándoles sus pertenencias personales: dulces, cigarrillos, bolsas de lavado o mantas.

“Sentí que era totalmente injusto”, recuerda Cullen, ahora de 58 años, sentada en su oficina en la sede de Londres del Royal College of Nursing (RCN), decorada con fotografías de enfermeras brindando muchos tipos de atención. “Estas personas estaban enfermas; tenían problemas de salud mental. Y algunas de estas cosas que se les quitaron fueron muy personales. Simplemente sentí que era una gran injusticia. Los pacientes en las salas no podían arreglárselas sin sus propias pertenencias personales”.

Se encargó de escribir a la dirección del hospital para plantear sus preocupaciones. El resultado: el hospital suavizó, aunque no eliminó, su política despiadada. “Creo que lo gané; Me sentí muy bien al respecto”, dice, y luego agrega: “Me sentí muy bien por esos pacientes”.

Avance rápido hasta diciembre de 2019 y su disposición a liderar una lucha contra la injusticia percibida se volvió a evidenciar cuando lideró una huelga de enfermeras en Irlanda del Norte, que en ese momento fue el primer paro en los 103 años de historia de RCN. Se había convertido en directora del RCN en Irlanda del Norte apenas siete meses antes.

Una cuestión clave, entonces como ahora, eran los salarios de las enfermeras. “El salario de las enfermeras en Irlanda del Norte había caído 10 años por debajo del de una enfermera en cualquier otro lugar del Reino Unido”, recuerda Cullen. “Eso para mí fue una injusticia demasiado lejos”.

Los miembros del RCN trabajaron para gobernar durante dos días y luego retiraron su labor los días lunes, miércoles y viernes de una semana.

Una combinación de la interrupción de la atención del NHS y, especialmente, la presión de un público mayoritariamente a favor de las enfermeras obligó a la asamblea de Stormont, suspendida como suele ocurrir debido a disputas políticas, a reanudar la sesión para negociar un acuerdo. El RCN ganó, no solo por mejores salarios, sino también por la introducción de la legislación Stormont sobre niveles seguros de personal de enfermería.

Cullen es el menor de siete hijos, seis niñas y un niño, nacidos de Paddy McAleer, un granjero del condado de Tyrone, y su esposa, Annie. Sorprendentemente, cinco de los seis se convirtieron en enfermeras. Cullen le da crédito a la decisión de su hermana mayor, Bridie, 17 años mayor que ella, de dedicarse a la enfermería por inspirarla a ella y a los demás a hacer lo mismo.

“La recuerdo llegando a casa con su hermoso uniforme de enfermera y hablándonos apasionadamente como una familia joven sobre lo que había estado haciendo en su último turno”, dice Cullen. “Recuerdo haber pensado, incluso a esa temprana edad, que era increíble lo mucho que podía influir en la vida de las personas”. El hecho de que su única hermana que no era enfermera tuviera una discapacidad de aprendizaje la impulsó a dedicarse a la enfermería de salud mental.

La acción inminente del RCN significa que Cullen tiene poco tiempo libre en este momento. Cuando lo hace, le gusta usar su máquina de coser para hacer vestidos y cortinas y visitar Portsalon, un pueblo pintoresco en la costa este menos visitada de Donegal, no lejos de Derry.

¿Cómo se describiría a sí misma? Ella hace una pausa. “Estoy trabajando duro. Tengo un sentido del humor realmente perverso. Eso me hace pasar. Y soy tenaz. Definitivamente soy tenaz. Cuando creo en algo, lo seguiré hasta el amargo final, lo haré absolutamente”.

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