El misterio de la propagación mundial de la viruela del mono

Cuando Moritz Kraemer escuchó por primera vez sobre la propagación del nuevo brote de viruela del simio en el Reino Unido, Europa y los EE. UU., no fue a través de canales científicos convencionales, o de la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA), sino a través de Twitter. A medida que se informaba cada caso sospechoso y los expertos en enfermedades infecciosas compartían sus teorías en tiempo real, Kraemer, un epidemiólogo de la Universidad de Oxford que se especializa en modelar la propagación de enfermedades infecciosas, se preocupaba cada vez más.

“Nos dimos cuenta de que este brote era inusual en su expansión geográfica, con algunos grupos no vinculados a los viajes”, dice. En el pasado, cuando aparecía la viruela del simio en Europa o América del Norte, los casos podían rastrearse fácilmente hasta los países donde circula el virus. No esta vez. Para mantenerse al tanto de cómo se estaba propagando el virus, Kraemer creó rápidamente el Monkeypox Tracker, que recopila información sobre casos confirmados y sospechosos. Es esta herramienta la que visualiza claramente todo lo que es inusual sobre el nuevo brote.

Aunque la viruela del simio es endémica en África occidental y central, no se sabe que sea especialmente transmisible. Se encontró por primera vez en monos en 1958, pero se cree que los roedores y otros mamíferos pequeños son los principales huéspedes animales, y el virus se transmite más comúnmente a través del contacto cercano entre estas criaturas y los humanos, lo que hace que las personas tengan fiebre, como así como una erupción llena de baches delator.

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También se puede propagar entre humanos, ya sea a través de gotitas respiratorias o fluidos corporales de una persona infectada, pero esto tiende a ser menos común, ya que la viruela del simio no es contagiosa hasta que una persona muestra síntomas, momento en el cual es más probable que tenga estar convaleciente y evitando el contacto con otras personas. Mateo Prochazka, epidemiólogo de UKHSA, dice que algunas de las cadenas de transmisión más largas documentadas para el virus son solo seis infecciones sucesivas de persona a persona.

Pero como ilustra el Rastreador de la viruela del mono, de repente aparecen grupos de casos en todo el mundo sin vínculos claros con los países endémicos. Hasta la fecha, el Reino Unido tiene la mayor cantidad de casos confirmados con 57, junto con grupos en Portugal y España, pero también han surgido casos en lugares tan lejanos como Canadá y Australia.

¿Entonces qué está pasando? Algunos científicos inicialmente especularon que podría haber surgido una nueva forma más transmisible de viruela del simio, pero ahora se están publicando las primeras secuencias genómicas virales del brote y parecen sugerir lo contrario. El viernes pasado, científicos del Instituto de Medicina Tropical de Amberes, Bélgica, publicaron una secuencia aislada de un paciente de 30 años que sugiere que la viruela del simio actualmente en circulación es similar a la observada en un brote en 2018. Otra secuencia de un portugués El paciente también parece similar a las formas del virus detectadas en 2018.

“Si los genomas de virus de este brote son muy similares a los anteriores, nos sentiríamos más seguros de que no ha habido algún salto en la transmisibilidad impulsado por la evolución”, dice Jo Walker, investigadora de la Escuela de Salud Pública de Yale.

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Parece más probable que este brote se deba a un brote de casos en partes de África, combinado con un aumento en los viajes aéreos tras el fin de las restricciones pandémicas y una disminución de la inmunidad contra los ortopoxvirus, la familia viral que contiene la viruela del mono, la viruela bovina, la viruela, y otros, en grandes extensiones del planeta. Jamie Lloyd-Smith, profesor de la Universidad de California en Los Ángeles que ha estado estudiando la viruela del simio durante más de una década, dice que la inmunidad contra esta familia de virus ha ido disminuyendo en los humanos desde que se erradicó la viruela en 1980.

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