El misterio de las canciones de la ballena azul

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yon 2001, un par de físicos convertidos en investigadores de ballenas notaron algo desconcertante en sus datos. John Hildebrand y Mark McDonald estaban tratando de construir un sistema que les permitiera detectar automáticamente los cantos de las ballenas azules en la costa del sur de California. Pero su algoritmo siguió fallando.

Los cantos de las ballenas azules están por debajo del rango del oído humano. Si quieres escuchar uno, para escuchar realmente sus patrones etéreos de pulsos temblorosos y gemidos inquietantes, debes acelerarlo al menos dos veces. Pero según los instrumentos de Hildebrand y McDonald’s, las frecuencias tonales de las canciones se habían hundido aún más durante tres años consecutivos.

“Esto es raro”, pensó Hildebrand. Para averiguar si era solo una anomalía o algo más, Hildebrand y McDonald se embarcaron en una búsqueda para encontrar algunas canciones realmente antiguas. Finalmente, consiguieron algunas de las primeras grabaciones conocidas, creadas por la Marina en la década de 1960 y almacenadas en casetes analógicos. Estaban derribados. Las frecuencias habían disminuido en un 30 por ciento durante 40 años.

“Realmente se podía ver, ‘Dios mío, esto ha cambiado mucho’”, dice Hildebrand, quien dirige el laboratorio de acústica de ballenas en la Institución Scripps de Oceanografía en San Diego. Luego, él y McDonald, que dirige una consultoría privada de acústica oceánica, escucharon a otras poblaciones de ballenas azules en la Antártida y el Pacífico central, cada una de las cuales canta una canción diferente. La tendencia se mantuvo.

BAJO PROFUNDO: Durante los últimos 20 años, los investigadores de ballenas se han esforzado por entender por qué los cantos de las ballenas azules siguen bajando constantemente a registros más bajos. Foto de Chase Dekker/Shutterstock.

Juntos, se habían topado con lo que se convertiría en uno de los mayores enigmas sin resolver de la investigación de la ballena azul en las próximas décadas. Las ballenas azules no solo son los animales más grandes del mundo, con más de 75 pies de largo y un peso de alrededor de 300,000 libras; son los más ruidosos del mundo, cuyas canciones de 180 decibelios, tan fuertes como un avión a reacción, se pueden escuchar a 500 millas de distancia con oídos bien sintonizados. (Si parece extraño que sus canciones sean tan fuertes pero imperceptibles para nosotros, considere que nuestros oídos apenas registran silbidos de perro de 100 decibelios). Pero ahora sus voces han cambiado inexplicablemente del bajo al bajo profundo, Elvis a Barry White. Y ese cambio es constante en todo el mundo, aunque los himnos locales no lo sean.

“Es un poco atormentador para todos los científicos de ballenas que no podamos resolverlo”, dice Ally Rice, investigadora en el laboratorio de acústica de ballenas en Scripps.

A fines de 2009, Hildebrand, McDonald y Sarah Mesnick, ecologista oceánica de Scripps, describieron formalmente las frecuencias decrecientes de las canciones en un Investigación de especies en peligro de extinción artículo de revista1 En él, plantearon numerosas hipótesis para explicar el fenómeno: fluctuaciones relacionadas con el cambio climático en la acidez del océano, cambios relacionados con la caza de ballenas en el tamaño promedio de las ballenas y la densidad de población, aumento del ruido del océano. Ninguno, sin embargo, los satisfizo. Por un lado, las tasas de cambio en la frecuencia de las canciones, básicamente una progresión lineal recta a lo largo de 40 años, no coincidían matemáticamente con las tasas de cambio de la acidez del océano, el tamaño de las ballenas o la población. Además, en un océano más contaminado por el ruido, las llamadas de baja frecuencia son más difíciles, no más fáciles, de escuchar. Y aunque las frecuencias más profundas se encontraron en las poblaciones de ballenas azules de todo el mundo, el Océano Índico en realidad se había vuelto más tranquilo.

Se habían topado con uno de los mayores acertijos sin resolver de la investigación de la ballena azul.

Durante la última década más o menos, el misterio solo se ha profundizado a medida que otros investigadores de ballenas han intentado resolver el enigma sin éxito. El físico de acústica oceánica Alexander Gavrilov de la Universidad de Curtin en Australia notó que las frecuencias de las canciones de las ballenas azules varían con las estaciones.2 Su laboratorio también descubrió que las llamadas “puntuales” de lo que creen que son ballenas francas australes frente a la costa de Australia disminuyeron durante muchos años, incluso más rápidamente que las llamadas de las ballenas azules, y luego volvieron a aparecer repentinamente por unos pocos hercios.3 Otros científicos han descubierto que no son solo los cantos de las ballenas azules y posiblemente las ballenas francas los que están disminuyendo, sino también los rorcuales comunes.4 y ballenas de Groenlandia,5 también.

Más recientemente, Hildebrand y sus colegas de Scripps, incluida Rice, notaron que, al menos en California, las ballenas azules no cambian tanto su tono cada año: la disminución de las frecuencias se ha estabilizado. Presentaron estos hallazgos en Más uno en abril de 2022.6 Pero están divididos sobre lo que significa la meseta. Hildebrand argumenta que puede respaldar lo que se conoce como la hipótesis de recuperación de la población: a medida que la recuperación de la población posterior a la caza de ballenas se nivela, se espera que la disminución en la frecuencia de las canciones también se estabilice.

La teoría de la recuperación de la población es compleja. Luego de una moratoria de 1968 sobre la caza comercial de ballenas, un repunte en las poblaciones debería significar que ahora se pueden encontrar más ballenas azules en cualquier territorio determinado; como necesitarían comunicarse a través de distancias más cortas que antes, podrían darse el lujo de cantar en tonos cada vez más bajos. Debido a que se cree que las canciones en cuestión solo las cantan los machos y se usan para atraer parejas y desalentar a los rivales, y una voz profunda sugiere un cuerpo grande, los machos pueden optar por cantar en tonos más bajos para anunciar su estado físico. Pero a medida que las poblaciones se estabilizan y la distancia entre las ballenas deja de reducirse, llegará un punto en el que ya no tendrá sentido cantar más bajo. Las canciones demasiado bajas simplemente no llegarían muy lejos.

O eso dice la explicación, pero Rice y otros tienen dudas. “Ninguno de nosotros cree realmente en esa hipótesis”, dice McDonald. Muchos de los detalles de apoyo siguen siendo especulaciones en lugar de certeza. Es posible que las canciones se usen no solo para aparearse, sino también para monitorear el entorno, como un sonar. Y no sabemos si las ballenas pueden siquiera percibir los pequeños cambios de frecuencia registrados cada año.

“Es como atormentar a todos los científicos de ballenas que no podamos resolverlo”.

Quizás lo más importante es que las matemáticas no se alinean perfectamente: las tasas de disminución de la frecuencia no se han correlacionado con las tendencias en el crecimiento de la población en todas las geografías. Los cambios de canto fueron lineales y constantes en todos los grupos de ballenas azules alrededor del mundo hasta 2009, sin embargo, las tasas de recuperación de la población han variado significativamente de una región a otra. Las poblaciones de ballenas azules del Ártico siguen creciendo rápidamente, por ejemplo, mientras que las poblaciones de ballenas azules en el Pacífico nororiental no lo hacen. “Diría que en mi lista de preguntas sobre las ballenas azules que no tienen respuesta, esta es la número uno porque no he visto una buena explicación”, dice Trevor Branch, quien estudia pesquerías y ballenas en la Universidad de Washington y cuyo enfoque involucra la aplicación de nuevos modelado estadístico a conjuntos de datos históricos.

Aún así, Hildebrand espera que otros investigadores busquen mesetas similares en el canto de las ballenas azules fuera de California, para ver si siguen la estabilización de las poblaciones globales desde 2009. Si la teoría resulta correcta, la frecuencia del canto podría usarse como una métrica para la recuperación de la población en Ballenas azules. Las técnicas actuales para evaluar su número son difíciles e imprecisas y se basan en extrapolaciones de estudios visuales que inevitablemente pasan por alto a muchas ballenas.

“Sería asombroso”, dice McDonald, tener una fórmula tan simple para estimar las poblaciones de ballenas. Pero no está seguro de que alguna vez se responda la pregunta de qué está causando que cambien los cantos de las ballenas azules. “Simplemente no es como la mecánica cuántica y la física de partículas, ya sabes. Los sistemas biológicos son demasiado complicados”, dice. “A los físicos les gusta que todo tenga sentido. Los sistemas biológicos pueden ser una locura”.

Rice, por otro lado, tiene esperanzas. Tal vez en otros 10 años, dice, alguien hará otra encuesta, una actualización de la actualización y encontrará algo nuevo que resuelva el enigma. Mientras tanto, respeta que las ballenas azules aún guardan secretos insondables. Es lo que la atrajo a estudiarlos en primer lugar. “Me gusta que las ballenas consigan guardar algunos de sus misterios, ¿verdad?” ella dice. “No solo llegamos a saber todo sobre ellos”.

Imagen principal: Nina Vetrova / Shutterstock

Referencias

1. McDonald, MA, Hildebrand, JA y Mesnick, S. Disminución mundial de las frecuencias tonales de los cantos de las ballenas azules. Investigación de especies en peligro de extinción 913-21 (2009).

2. Gavrilov, AN, McCauley, RD y Gedamke, J. Disminución constante interanual e intraanual en la frecuencia de vocalización de las ballenas azules antárticas. El Diario de la Sociedad Acústica de América 1314476-4480 (2012).

3. Ward, R., Gavrilov, AN y McCauley, RD Llamada de “punto”: un sonido común de una gran ballena no identificada en aguas templadas de Australia. El Diario de la Sociedad Acústica de América 142EL231 (2017).

4. Weirathmüller, MJ, et al. Tendencias espaciales y temporales en las vocalizaciones del rorcual común registradas en el NE del Océano Pacífico entre 2003 y 2013. Más uno 12e0186127 (2017).

5. Thode, AM, Blackwell, SB, Conrad, AS, Kim, KH y Macrander, M. Cambio de frecuencia a escala decenal de las llamadas migratorias de ballenas de Groenlandia en las aguas poco profundas del mar de Beaufort. El Diario de la Sociedad Acústica de América 1421482 (2017).

6. Arroz, A., et al. Actualización sobre la disminución de la frecuencia de la ballena azul del Pacífico nororiental (Balaenoptera musculus) llamadas. Más uno 17e0266469 (2022).

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