El nuevo proyecto de ley sobre el clima exige baterías para vehículos eléctricos totalmente estadounidenses

La falta de una cadena de suministro de EE. UU. para materiales de baterías de vehículos eléctricos a menudo se presenta como una historia de geografía inconveniente. En muchos sentidos, esto es cierto. Hay cobalto del Congo. níquel indonesio. litio latinoamericano. Pero hay un material crítico para el que este no es el caso: el grafito. El material, que es el componente más grande de las celdas de la batería por peso, no es un metal raro. Es una disposición de seis átomos de carbono que se puede desenterrar básicamente en cualquier parte del mundo, incluidos grandes depósitos en los Estados Unidos y Canadá. Y donde no se encuentra de forma natural, se puede hacer sintéticamente, por lo general a partir de productos derivados del petróleo. Para las baterías EV de larga duración, este enfoque generalmente se considera el mejor.

Y, sin embargo, de todos los materiales críticos que se utilizan en las baterías, incluidos los metales limitados geográficamente, EE. UU. es quizás el menos equipado para producir su propio grafito de calidad EV. De hecho, todo es producido por China. El año pasado, cuando el gobierno federal consideró dejar que expiraran las exenciones de los aranceles sobre los productos de grafito chinos, los fabricantes de automóviles nacionales (incluido Tesla) protestaron ferozmente. No había otro lugar donde conseguirlo, no porque EE. UU. no pude obtener su propio material, sino porque simplemente no había invertido en hacerlo.

A estas alturas, ya no sorprende que China lidere en vehículos eléctricos. El país no solo domina en términos de ventas (la mitad del total del año pasado vendido en China) sino, de manera crítica, en producción. Respaldados por políticas gubernamentales agresivas, los inversores chinos han pasado la última década desarrollando la capacidad de extraer materias primas y refinarlas y ensamblarlas en las grandes y poderosas baterías que alimentan los vehículos eléctricos. Están listos para sacar provecho: se proyecta que el mercado de vehículos eléctricos genere $ 9 billones entre ahora y 2030, según un informe reciente del grupo de investigación Bloomberg New Energy Finance, y solo crezca a partir de ahí.

Ahora los políticos estadounidenses quieren participar en la acción. La Ley de Reducción de la Inflación, que fue aprobada por el Congreso la semana pasada y probablemente llegará al escritorio del presidente Joe Biden en los próximos días, contiene nuevos subsidios para los conductores estadounidenses que desean comprar un vehículo eléctrico. Elimina un antiguo programa que limitaba los créditos fiscales a 200.000 por fabricante de automóviles. Pero también hay nuevas condiciones. Ganar el crédito completo depende de las características del automóvil. Los vehículos que califican deben fabricarse en América del Norte y estar compuestos, al menos en parte, de materias primas que se extraen y procesan, y luego se refinan y ensamblan en baterías, ya sea en los EE. UU. o en países con los que los EE. UU. las relaciones comerciales. (En otras palabras: no en China). El proyecto de ley equivale a un intento radical de hacer frente a una cadena de suministro liderada por EE. UU. para la próxima generación de vehículos.

Eso va a ser difícil. Los detalles de la legislación aún podrían cambiar antes de que se firme, y el Servicio de Impuestos Internos determinará en última instancia qué vehículos (y sus cadenas de suministro) califican para los créditos. Pero la Alianza para la Innovación Automotriz, un grupo comercial que representa a la mayoría de los fabricantes de automóviles mundiales en Washington, dice que las reglas estrictas actuales descalificarán al 70 por ciento de los vehículos eléctricos que se encuentran actualmente en el mercado estadounidense. Un análisis del proyecto de ley realizado por la Oficina de Presupuesto del Congreso proyecta que solo 11,000 vehículos recibirían el crédito completo en 2023.

Algunos argumentan que eso no es tan malo. En un entorno en el que la oferta es escasa y muchos compradores de vehículos eléctricos se enfrentan a listas de espera abrumadoras, los defensores de las restricciones dicen que el país ya no necesita herramientas como créditos fiscales para convencer a la gente de que compre coches a batería. En cambio, los subsidios son una apuesta ambiciosa para cambiar la forma en que los fabrican los fabricantes de automóviles. Junto con las inversiones en productores de materiales críticos a través de la invocación de Biden de la Ley de Producción de Defensa, el proyecto de ley de infraestructura del año pasado y el proyecto de ley del mes pasado para estimular una industria nacional de semiconductores, algunos esperan que políticas lo suficientemente agresivas puedan llevar las cadenas de suministro a un punto donde los fabricantes de automóviles y otros los usuarios finales de baterías están dispuestos a fabricar todas sus cosas en los EE. UU., o al menos en países amigos de los EE. UU. Estados Unidos está haciendo una política industrial, básicamente, igualando lo que China hizo años antes.

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