El pastor es un mago y algunos fieles parecen gatos: esta es una iglesia en realidad virtual

Tapiz53:52Cómo COVID reconectó la religión

El pastor Bill Willenbrock comienza su servicio religioso como muchos otros: con una introducción y una oración. Pero mire a su alrededor, y las cosas pueden parecer un poco inusuales.

Ofrece sus servicios en Night Church, un mapa que vive en el programa de realidad virtual VR Chat, que cualquiera también puede descargar de forma gratuita.

El propio Willenbrock tiene el estilo de un mago aficionado. El texto con su alter ego digital, PastorBrock, flota ligeramente sobre su cabeza.

“Me considero un evangelista o misionero virtual”, dijo. Tapices Arman Agbali.

“Fue muy fascinante ver qué tipo de conversaciones tendría la gente en esta plataforma de realidad virtual”.

Las personas se reúnen en una representación digital de una iglesia en el programa de realidad virtual VR Chat. Bill Willenbrock, también conocido como PastorBrock, se puede ver cerca del centro de la captura de pantalla mientras habla a la congregación. (Arma Aghbali/CBC)

Cuando la pandemia de COVID-19 convirtió las reuniones en interiores en posibles eventos de superpropagación, muchas personas que forman parte de comunidades religiosas tuvieron que repensar sus relaciones con sus iglesias.

Algunas iglesias han celebrado misas al aire libre, en aparcamientos o mediante chat online. Pero algunos clientes han tenido un éxito sorprendente al partir el pan en la realidad virtual.

Willenbrock, que reside en Whitehall, Michigan, solía trabajar como ministro en una iglesia luterana allí, para una congregación mayoritariamente mayor.

Ahora, pasa la mayoría de las tardes de los domingos en Night Church, hablando frente a una multitud de unas 40 personas sentadas en los bancos de una iglesia de estilo medieval. En la vida real, todos los asistentes están en casa o separados. Pero con la ayuda de los auriculares VR e Internet, se han reunido en este espacio compartido.

Los avatares digitales de dos feligreses regulares en la iglesia de realidad virtual de Bill Willenbrock. Ashton Mayfield, a la izquierda, tiene su base cerca de Phoenix, Arizona, y toma la forma de una criatura parecida a un gato. Liam Kelly, a la derecha, es un estudiante universitario de Brandon, Man. (Presentado por Ashton Mayfield y Liam Kelly)

Algunos de ellos están representados por avatares digitales que parecen humanos relativamente realistas. Otros han optado por tomar la forma de gatos antropomórficos u otros animales. Una persona llegó como un aerodeslizador.

Bienvenidos a la Iglesia de la Noche

Willenbrock comenzó a aventurarse en espacios de chat de realidad virtual casi todas las semanas aproximadamente un año antes de que comenzara la pandemia, simplemente pasando el rato y hablando con otras personas que iniciaron sesión.

Desde entonces, dejó su iglesia, se convirtió a la iglesia ortodoxa oriental y actualmente trabaja como capellán de hospital cuando no está dirigiendo sesiones de Night Church en línea.

Liam Kelly, un estudiante universitario de Brandon, Man., describe las salas de chat de realidad virtual como un lugar intermedio entre la realidad y la ficción. Sí, algunas personas usan avatares de personajes de dibujos animados, y muchos dirán o actuarán cosas infantiles.

Pero una vez que empiezan a ir varias veces a un lugar de reunión habitual, como la iglesia de Willenbrock, se empiezan a formar conexiones más profundas.

“En algún momento, te apegas a la gente de ese mundo. Por lo tanto, tus acciones tienen peso”, dijo Kelly.

Un servicio de iglesia virtual.
Los asistentes escuchan un sermón en una sesión de iglesia de realidad virtual ambientada en el programa Rec Room. (Arma Aghbali/CBC)

“Las personas con las que te encuentras no son solo randos en Internet. Son tus amigos”.

Muchos de los invitados regulares de Willenbrock crecieron con la iglesia en alguna forma de su vida. Pero eso no es todo lo que pueden tener en común.

Algunos han enfrentado desafíos para asistir a la iglesia en la vida real, ya sea que vivan demasiado lejos, tengan problemas de accesibilidad física o alguna otra forma de aislamiento.

“Tengo ansiedad social, por lo que es difícil para mí estar en grupos de otras personas”, dijo Dave Brunker, uno de los clientes habituales de Willenbrock, que vive en Portland, Oregón. Conoció al pastor por primera vez en The Black Cat, otro lugar popular de realidad virtual. espacio.

“Empecé a ver su transmisión y pensé una vez que sería valiente e intentaría unirme a él y ver cómo iba. Y salió bastante bien. Así que comencé a unirme a él en cada oportunidad que tuve”.

Willenbrock espera que sus sesiones en Night Church puedan ayudar a conectar a algunas de esas personas donde otros lugares podrían no hacerlo.

“La gente está, ya sabes, deprimida y rota”, dijo. “[They] necesitan a alguien que los cuide; necesitan a alguien que los ame”, dijo.

La congregación atrae a todo tipo de personas que normalmente no asisten a una parroquia tradicional, a pesar de su interés compartido en la religión.

Willenbrock dice que cree en la “ética sexual cristiana tradicional”, lo que significa, entre otras cosas, que no aprueba el matrimonio entre personas del mismo sexo ni las relaciones sexuales prematrimoniales.

Sin embargo, su congregación incluye algunos feligreses LGBT a quienes les gustó su estilo, a pesar del desajuste teológico.

Un hombre juega videojuegos en Twitch.
Willenbrock habla sobre las escrituras con otros en una sala de chat de realidad virtual, mientras transmite en vivo en Twitch. (PastorBrockVR/Twitch)

“Mi iglesia tiene una mentalidad más liberal, pero sigue siendo muy tradicional, con la liturgia del servicio y las palabras y las cosas”, dijo Adam McCurdy, quien comenzó a visitar Night Church después de que su parroquia local en Belfast solo usara Zoom durante la pandemia.

Dijo que si bien no lo llamaría más inclusivo, la gente parece sentirse más bienvenida a hacer preguntas en los servicios de Willenbrock que en otras iglesias.

“Creo que su iglesia es un poco más… interactiva. Está bien hacer preguntas [about] cosas.”

¿Son las iglesias VR iglesias ‘reales’?

Willenbrock se apresura a aclarar que este no es un servicio dominical completo. Los feligreses no toman parte en la comunión; tampoco tienen una liturgia completa. No hay código de vestimenta para el equivalente digital de su mejor domingo, y debido a la forma en que el sonido puede retrasarse en Internet, no pueden cantar.

“Como siempre digo, Jesús no regresó como Casper, el fantasma amistoso. Regresó con un cuerpo que se podía tocar. Un cuerpo que comía pescado”, dijo.

“Creo que todas estas cosas muestran la importancia del cuerpo… Así que trato de alentar a las personas a que se conecten con una iglesia de ladrillo y cemento cerca de ellos”.

Un pastor se muestra en realidad virtual.
El avatar digital de Jason Poling saluda a los visitantes de la comunidad de su iglesia de realidad virtual en un programa llamado Alt Space. Poling tiene su sede en Yuba City, California. (Arma Aghbali/CBC)

Jason Poling, un pastor evangélico de Yuba City, California, tiene una opinión más maleable sobre la cuestión.

“Creo que es una experiencia de comunión muy superior a probar el pan y el vino. ¿Pero es necesario?” dijo Poling, quien dirige su propia comunidad de realidad virtual en un programa llamado Alt Space.

“Es una experiencia sensorial limitada [in VR]pero la falta de consumo físico, el pan y el vino, ¿invalida eso a lo que en realidad se supone que apunta la comunión en sus formas?

Su congregación es un poco menos ruidosa que la de Willenbrock, por ejemplo, no puedes venir en forma de dinosaurio. Pero también realizan una versión de la comunión, repartiendo obleas digitales a los asistentes que se alinean y luego ponen sus manos frente a ellos agarrando sus controladores VR.

Incluso alienta a las personas a “tomar pan y una copa” de vino o jugo si lo tienen a mano en casa, para ayudar a cerrar la brecha sensorial.

Willenbrock dice que eventualmente, la tecnología VR se volverá tan inmersiva que esas brechas sensoriales serán menos notorias. Como alguien que alienta a las personas a buscar una iglesia de la vida real si es posible, duda en abrazar el metaverso del futuro con los brazos abiertos.

Pero para Liam Kelly, es posible que los líderes religiosos no tengan otra opción.

“Tomemos como ejemplo a esos niños de 12 años que están jugando al chat de realidad virtual en este momento. Dentro de 10 años… el chat de realidad virtual y el mundo virtual serán una parte tan importante de su ser que no van a… practicar una religión”. eso no se adapta un poco a ese ideal”, dijo.


Documental de radio “Praying in VR” producido por Arman Aghbali.

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