El programa de condonación de préstamos para estudiantes tomó decisiones en 12 minutos, dicen los documentos

La exsecretaria de Educación Betsy DeVos no ocultó su desdén por un programa destinado a perdonar los préstamos estudiantiles federales de prestatarios que fueron estafados por escuelas que defraudaron a sus estudiantes. Ella lo llamó un sorteo de “dinero gratis”, dejó que cientos de miles de reclamos languidecieran durante años y redujo drásticamente la cantidad de alivio otorgado a algunos solicitantes exitosos a $ 0.

Luego, después de que una demanda colectiva hizo que fuera imposible pararse por más tiempo, su agencia construyó lo que equivalía a una línea de montaje de rechazo.

En el último año de la Sra. DeVos en el cargo, su agencia denegó casi 130,000 reclamos, superando con creces los 9,000 rechazos en los cinco años anteriores, con un sistema que presionó a los trabajadores para que procesaran rápidamente las solicitudes en cuestión de minutos, según los documentos internos del Departamento de Educación presentados. en la corte federal.

El departamento tenía como objetivo procesar 5,000 solicitudes a la semana, según muestran los documentos, un estándar que requería que los empleados de la agencia adjudicaran reclamos que pudieran extenderse a cientos de páginas en menos de 12 minutos. Aquellos que lo hicieron más rápido fueron elegibles para bonificaciones; los que tardaron más se arriesgaron a ser despedidos. Los empleados de la agencia rechazaron reclamos contra cientos de escuelas por no incluir evidencia escrita que los prestatarios nunca debieron presentar. Y el departamento frecuentemente ignoraba sus propios hallazgos de irregularidades por parte de las escuelas al revisar los reclamos de sus estudiantes.

“La mayoría de las solicitudes serán denegadas”, escribió en un memorando de 2019 Colleen Nevin, una funcionaria del departamento de carrera que dirigió la unidad que manejaba las reclamaciones. Su grupo había evaluado casos que involucraban a 1.400 escuelas, escribió, y aprobó reclamos que involucraban solo a tres. Todas las aprobaciones se basaron en criterios establecidos antes de que la Sra. DeVos asumiera el cargo.

Los documentos fueron obtenidos por orden judicial por abogados en el caso de acción de clase, que involucra a más de 200,000 personas que presentaron reclamos bajo un programa de alivio conocido como defensa del prestatario para el reembolso. El programa permite a los prestatarios que fueron engañados considerablemente por sus escuelas obtener la condonación de sus préstamos estudiantiles federales. Una vez que se usó poco, el sistema se vio inundado de reclamos durante la administración Obama después de que una represión del gobierno derrocara una serie de grandes cadenas con fines de lucro.

La mayoría de esos reclamos aún persistían cuando el presidente Donald J. Trump asumió el cargo, y la demanda, presentada en 2019 en un tribunal federal en San Francisco, buscaba obligar al departamento a revisar los reclamos que habían languidecido durante cuatro años. En un acuerdo de conciliación alcanzado el año pasado, el departamento acordó acelerar las cosas y tomar decisiones.

En siete meses, el departamento rechazó 91.000 solicitudes, una avalancha de denegaciones que los abogados del prestatario describieron como “pedazos de papel casi sin valor que no explican sus decisiones”.

Casi el 95 por ciento de los prestatarios en el caso cuyas reclamaciones se decidieron fueron rechazadas, según documentos judiciales. La mayoría, si no todas, de los reclamos que fueron aprobados involucraron solicitudes que la agencia se vio obligada a otorgar debido a los precedentes creados antes de que la Sra. DeVos asumiera el cargo.

Después de que los abogados de los prestatarios se quejaron, el juez William Alsup rechazó el acuerdo en octubre. Su fallo criticó duramente al departamento por “emitir avisos de negación superficiales completamente desprovistos de una explicación significativa a un ritmo vertiginoso”, y ordenó al departamento que entregara los registros, un paso poco común en las demandas que involucran decisiones de agencias federales.

Un mensaje dejado para un representante de la Sra. DeVos no fue devuelto. La Sra. Nevin, quien todavía encabeza el equipo de defensa del prestatario, no respondió a un mensaje en busca de comentarios.

El Departamento de Educación ha comenzado a desmantelar el enfoque de la administración anterior a las reclamaciones de los prestatarios defraudados.

El sucesor de DeVos, Miguel Cardona, terminó el jueves y revirtió retroactivamente la política de la Sra. DeVos de otorgar un alivio parcial, instruyendo a la agencia a perdonar $ 1 mil millones en deuda de 72,000 personas con reclamos exitosos, todos ellos por motivos establecidos durante la administración Obama .

“Este es un primer paso importante del departamento para abordar las reclamaciones de defensa de los prestatarios, así como las regulaciones subyacentes”, dijo el viernes Kelly Leon, portavoz del Departamento de Educación. “Buscaremos acciones adicionales, incluida la nueva regulación, en el futuro”.

Pero esa acción no ayudó en nada a personas como Theresa Sweet, la demandante principal en la demanda colectiva, cuya solicitud de perdón fue denegada el año pasado después de una espera de cuatro años. Se graduó en 2006 del Brooks Institute of Photography, una escuela con fines de lucro que cerró una década después, después de que su acreditador la acusara de “engañar intencionalmente” a los posibles estudiantes.

La Sra. Sweet, que esperaba convertirse en fotógrafa profesional, pidió prestados más de $ 100,000 para cubrir las elevadas tasas de matrícula de la escuela. Brooks les dijo a los posibles estudiantes que sus graduados tenían una gran demanda y que sus consejeros profesionales los ayudarían a conseguir trabajos. En realidad, no ofreció más que resúmenes de publicaciones en Craigslist para pasantías no remuneradas y trabajos en conciertos, dijo.

El fallo del juez Alsup en octubre, que calificó el proceso de adjudicación del departamento como “inquietantemente kafkiano”, fue un bálsamo, dijo.

“Cuando el juez dijo que los estudiantes habían sido lastimados, pensé que finalmente alguien salía y lo decía”, dijo la Sra. Sweet. “Literalmente he perdido la cuenta de la cantidad de personas que se acercaron a mí y me dijeron que estaban considerando el suicidio porque su deuda tenía un impacto muy negativo en sus vidas”.

Los documentos recientemente publicados por la agencia describen el rechazo de decenas de miles de solicitudes de ayuda, incluso cuando el propio departamento había llegado a la conclusión de que las escuelas habían cometido irregularidades.

Más de 200 exalumnos formularon acusaciones contra Empire Beauty School, una cadena franquiciada que capacita a estilistas y maquilladores. Varios prestatarios afirmaron que su escuela obtuvo préstamos en su nombre sin su conocimiento.

La propia unidad de ejecución del Departamento de Educación había castigado a cuatro representantes de admisiones de Empire por falsificar los documentos de préstamos de los estudiantes. Tres fueron condenados penalmente por fraude por sus acciones.

Pero eso no se sumaba a un “patrón” de mala conducta, decidió el departamento. Rechazó todas las solicitudes de ayuda de los prestatarios. (Las afirmaciones de los prestatarios “no se presentaron a Empire para obtener una respuesta”, dijo un representante de la escuela a The New York Times, y agregó que Empire “descubrió la actividad y autoinformó a las personas involucradas”).

El campus de Phoenix de Carrington College, que administra programas ocupacionales como capacitación dental y de enfermería, tergiversó repetidamente las carreras de sus graduados, encontró una investigación del Departamento de Educación. Casi una cuarta parte de las afirmaciones laborales de la escuela que fueron examinadas por el departamento entre 2012 y 2014 eran falsas. La universidad no respondió a una solicitud de comentarios.

Pero cuando más de 300 exalumnos de Carrington presentaron reclamos diciendo que habían sido engañados sobre sus perspectivas laborales, el departamento negó sus reclamos. El revisor escribió que los prestatarios no habían proporcionado pruebas y que la agencia “no está en posesión de pruebas para establecer un patrón o práctica de este tipo de mala conducta”.

Los revisores estaban bajo una presión significativa para procesar rápidamente las reclamaciones, según muestran los nuevos documentos. Para despejar su acumulación, la agencia contrató a decenas de empleados y abogados contratados. Su objetivo asignado era revisar al menos cinco casos por hora. Aquellos que hicieron más podrían ganar dinero extra y tiempo libre. Aquellos que hicieron menos fueron colocados en un “control intensificado” por sus gerentes y sujetos a acciones correctivas, incluido el despido.

Oficialmente, ese sistema sigue vigente, dijo Eileen Connor, directora de litigio del Proyecto de préstamos para estudiantes depredadores de la Facultad de Derecho de Harvard, que representa a los prestatarios en el caso de acción colectiva. Los solicitantes no tendrán ninguna esperanza de prevalecer hasta que el departamento desmantele su enfoque de línea de ensamblaje y les dé a las solicitudes la consideración que merecen, dijo.

“Había toda esta infraestructura configurada para procesar reclamos sin tener que lidiar con ellos”, dijo Connor.

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