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El Senado debate el futuro incierto de los vuelos espaciales estadounidenses

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El riesgo de colisiones en el espacio, el destino de Estados Unidos en órbita después de que la estación espacial se retira y los continuos debates sobre el camino de regreso de la NASA a la luna dominaron una audiencia de dos horas el jueves (21 de octubre) celebrada por un comité del Senado centrado en espacio y ciencia.

La amplia conversación se produjo cuando el Senado y la Cámara de Representantes intentan reconciliar cómo quieren NASA avanzar. Ese debate gira en torno a aprobar no solo un proyecto de ley de asignaciones para financiar a la NASA, sino un proyecto de ley de autorización que puede moldear las actividades de la agencia.

“Necesitamos un proyecto de ley de autorización”, dijo la senadora Maria Cantwell (D-Wash.) Durante la audiencia cuando presionó a los panelistas para que hablaran sobre la importancia de un proyecto de ley de autorización. “No vamos a seguir teniendo este juego en el que solo obtienes asignaciones. No va a servir al Programa Artemis o bien de la NASA “.

Tenía palabras duras en particular para el estado del programa de exploración lunar de Artemis; El Congreso ha presionado durante mucho tiempo a la NASA para obtener cronogramas y cronogramas más elaborados y realistas. (Quizás sea de destacar que el objetivo del programa para 2024 para un aterrizaje humano en la luna se estableció en 2019, dos años después de la más reciente ley de autorización de la NASA).

“¿Por qué estamos en una situación en la que las fechas que están en un papel en este momento no tienen sentido?” Dijo Cantwell. “Todo el mundo lo sabe. Entonces, ¿cómo es esa una buena estrategia?”

Pero por lo demás, el camino a la luna representó una parte sorprendentemente pequeña de la audiencia, solo una pequeña charla sobre cómo abordar el Human Landing System, que actualmente está bloqueado por objeciones legales de Blue Origin de Jeff Bezos, que no fue elegido para el programa. (La NASA eligió SpaceX y su sistema de transporte Starship).

Incertidumbres de la estación espacial

En cambio, el programa de vuelos espaciales tripulados actualmente en funcionamiento de la NASA, su participación en el Estación Espacial Internacional (ISS), fue un tema clave de la audiencia.

“La NASA aún tiene que definir claramente sus necesidades de servicios después de que finalice la ISS, ni planea hacerlo por algún tiempo”, dijo Mary Lynne Dittmar, vicepresidenta ejecutiva de la compañía Axiom Space de Houston, durante la audiencia. (Axiom tiene la intención de volar un módulo privado a la estación espacial en 2024 como la semilla de un futuro puesto de avanzada de vuelo libre, aunque Dittmar señaló al comienzo de la audiencia que sus comentarios reflejaban sus propios puntos de vista, no los de la compañía).

Mientras tanto, aunque muchos esperan que la estación espacial dure hasta 2030, las realidades de la ingeniería pueden acortar esa línea de tiempo, lo que aumenta el riesgo de una brecha en la capacidad de EE. UU. Para apoyar a los humanos en órbita.

“No hay garantía de que lleguemos al 2030”, dijo el ex administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Sabemos que no puede durar para siempre. ¿Hasta dónde puede durar? No creo que tengamos esa respuesta”.

Bridenstine también arrojó dudas sobre cuánto tiempo deberían esperar las autoridades para que esté disponible otra instalación en órbita dirigida por Estados Unidos.

“No estamos preparados para lo que vendrá después de la Estación Espacial Internacional”, dijo. “Construir una estación espacial lleva mucho tiempo, especialmente cuando lo haces de una manera que nunca antes se había hecho, que en el futuro será comercial”.

Basura espacial y política

Un segundo tema clave de la audiencia fueron los desafíos entrelazados de basura espacial y la gestión del tráfico espacial a medida que la órbita terrestre baja se vuelve cada vez más concurrida. Bridenstine fue particularmente vociferante sobre la necesidad de Estados Unidos de actuar sobre la situación, ya que enfatizó que todas las estadísticas sobre las tasas de colisión son estimaciones, y probablemente las subestima.

“El desafío es mucho más grande de lo que creemos, pero sabemos que no tenemos idea de cuál es ese riesgo”, dijo. Gran parte de ese desafío lo plantean las megaconstelaciones de comunicaciones, de las cuales la más abundante en órbita es la de SpaceX. Starlink. “Sin embargo, todavía estamos lanzando y otorgando licencias para estas constelaciones masivas sin saber cuál es realmente el riesgo”.

También señaló la mala posición de Estados Unidos para guiar a otros países en el uso de la órbita. “No tenemos la autoridad como nación para dar la vuelta y decirle a otros países, ‘No se les permite tener su propia constelación’, cuando nosotros mismos otorgamos licencias exactamente para lo mismo”, dijo Bridenstine.

Las conversaciones sobre la cantidad de satélites en órbita se entrelazan con aquellas sobre los desechos orbitales en los que pueden convertirse dichos satélites si no se desorbitan de manera controlada, y el potencial de colisiones resultantes. “Cuando tengo una pesadilla, generalmente se trata de ciberseguridad, pero ahora esto se impone igualmente a mis patrones de sueño”, dijo el senador John Hickenlooper (D-Colo.), Sobre los desechos orbitales.

Y aquí también Bridenstine ofreció palabras contundentes. “Todo el mundo afirma que sigue las pautas que crea la NASA”, dijo. “En la práctica, ¿todas las naciones siguen esas pautas? Absolutamente no. Y eso es un desafío”.

La política de los vuelos espaciales

La audiencia se enmarcó como una discusión sobre “la colaboración internacional y la competencia en el espacio”, y gran parte de la conversación giró en torno a cómo encaja la escena de los vuelos espaciales en Estados Unidos en el panorama mundial. Esas discusiones enfatizaron particularmente a China y cómo la relación tensa entre los dos países podría desarrollarse en el espacio en el futuro.

“China está jugando a largo plazo, no se equivoquen, reforzando sus capacidades espaciales a través de la fusión militar-civil y mediante la explotación de las debilidades en la base industrial espacial de Estados Unidos y nuestro ritmo glacial de adquisiciones y adquisiciones”, dijo Dittmar.

“Nos enfrentamos a un competidor formidable”, dijo Dittmar. “Las empresas estadounidenses han admitido haber perdido clientes en China, ya que emplea estrategias para socavar el sector espacial comercial de Estados Unidos a través de mecanismos como el financiamiento respaldado por el estado con el que las empresas impulsadas por el mercado en Estados Unidos no pueden competir”.

Lanzamiento de China este año del primer módulo de su nueva estación espacial aumenta la preocupación de que Estados Unidos no tenga una nueva instalación orbital antes de que finalice la Estación Espacial Internacional, señaló.

A lo largo de la audiencia, los oradores abordaron cuestiones existenciales más amplias sobre cómo encaja el espacio en la agenda y la imagen de Estados Unidos, tanto en el país como en el extranjero.

A nivel internacional, los vuelos espaciales son un marcador poderoso. “El espacio es una herramienta de diplomacia para este país”, dijo Bridenstine. “Es algo que todos los países quieren y podemos ayudar a proporcionarlo”.

Y aunque la NASA se ha centrado en sus asociaciones con el sector privado, Cantwell expresó su preocupación sobre cómo eso podría moldear la imagen de la agencia. “Francamente, es frustrante para mí ver que el espíritu de la NASA se convierte en el aplauso de los multimillonarios o en la competencia entre ellos, porque estoy bastante seguro de que esa no es la misión de Artemis”, dijo Cantwell.

Pero lo que está claro es que cuando se trata del programa Artemis, la NASA lleva el peso de la historia. Varios oradores hicieron referencia al desafío que plantea la serie de propuestas fallidas para enviar humanos a la luna durante las últimas décadas.

“Existe un gran escepticismo entre las naciones socias y rivales en relación con la capacidad de la NASA para mantener un programa para devolver astronautas a la superficie de la luna”, dijo Mike Gold, vicepresidente ejecutivo de la empresa de fabricación espacial Redwire Space, durante la audiencia.

Y ese escepticismo apunta directamente al papel que el poder legislativo puede buscar desempeñar. “Sin un apoyo bipartidista sólido y continuo, no podremos liderar una coalición global hacia la Luna, Marte o cualquier otro destino”, dijo Gold. “No podemos unir al mundo si primero no podemos unirnos aquí en el Congreso”.

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