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El sistema de lanzamiento espacial: el último cohete de la NASA

by admin

Once años en la fabricación, el cohete construido por la NASA más poderoso desde el programa Apollo por fin se mantiene en pie. Enmarcado por la plataforma de prueba industrial en la que está montado, la sección central del Space Launch System es una columna reluciente de color albaricoque moldeada en relieve mediante tubos retorcidos y celosías de acero. El cohete es más alto que la Estatua de la Libertad, con pedestal y todo, y es la piedra angular de las ambiciones de los astronautas de la NASA. El vehículo de lanzamiento es fundamental para el programa Artemis de la agencia para devolver a los humanos a la superficie lunar y luego aterrizarlos en Marte.

El jueves, la NASA intentará por segunda vez demostrar que el Sistema de Lanzamiento Espacial está listo para despegar, apuntando a un continuo “fuego caliente” de sus motores durante hasta ocho minutos. Si la prueba sale bien, la próxima parada del cohete sería el Centro Espacial Kennedy en Florida, y ya en noviembre, la plataforma de lanzamiento. Se espera que levante una cápsula llamada Orión en un camino alrededor de la luna y de regreso. Su primera misión con tripulación está prevista para 2023. Ese vuelo será el primero en llevar a los astronautas más allá de la órbita terrestre baja desde 1972. De hecho, enviará a los astronautas al espacio más lejos de lo que cualquier ser humano ha viajado antes.

Y, sin embargo, lejos de ser una declaración audaz sobre el futuro de los vuelos espaciales tripulados, el cohete Space Launch System representa algo más: el pasado y el fin. Esta es la última clase de cohetes que probablemente construya la NASA.

Sin embargo, verlo lanzarse significará algo. Si bien la NASA ha deseado durante mucho tiempo devolver a los astronautas al espacio profundo, no pudo. La agencia carecía de un vehículo diseñado, probado y validado como seguro para levantar humanos a más de un par de cientos de millas del suelo. Si la prueba de esta semana tiene éxito y el cohete luego vuela, Estados Unidos podrá decir que sí.

Pero el curso no ha transcurrido sin problemas. El Space Launch System no nació en las mesas de dibujo de los ingenieros, sino en los escritorios de los senadores. En 2010, el Congreso promulgó la existencia de un vehículo de lanzamiento para lanzar objetos pesados ​​al espacio profundo. ¿Qué cosas? TBD. ¿Y dónde exactamente? Nadie podría decirlo con certeza.

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Los miembros del Congreso no tenían un diseño en particular en mente, pero exigieron que la NASA hurgara en cajas de piezas viejas del transbordador espacial siempre que fuera posible para construir esta cosa, y exigieron que se lance en 2016.

Con el mandato de construir el gran cohete, la NASA improvisó programas de exploración que lo usarían. Primero, fue un cohete asteroide. Luego un cohete a Marte. Ahora, es un cohete lunar Artemis. En cualquier caso, el Space Launch System está miles de millones de dólares por encima del presupuesto y cinco años más allá de su fecha de lanzamiento obligatoria.

Una prueba de fuego en enero decepcionó a los ingenieros de la NASA que esperaban demostrar que valió la pena la espera. Sin embargo, en lugar de simular ocho minutos de las tensiones y eventos de un lanzamiento real, los motores se apagaron después de solo 67,2 segundos. La NASA culpa a “los parámetros de prueba que fueron intencionalmente conservadores” por la falla. Desde entonces, los ingenieros repararon una válvula y reemplazaron un arnés eléctrico defectuoso que había señalado una “falla de un componente importante” durante la prueba.

Los reveses que han plagado al Space Launch System contrastan con lo que ha sucedido con los cohetes en la última década.

Si ha iniciado sesión en Internet en los últimos cinco años, probablemente haya visto los espectaculares lanzamientos de cohetes construidos por SpaceX. El equipo aeroespacial privado de Elon Musk ha disparado cientos de satélites al espacio, e incluso un auto deportivo Tesla. Sus propulsores de cohetes luego regresan a la Tierra y aterrizan elegantemente en posición vertical para su reutilización. El domingo, uno hizo el viaje de ida y vuelta por novena vez.

Este programa espacial privado fue alimentado por la NASA y se aceleró después de que los transbordadores espaciales dejaron de volar en 2011. El año pasado, SpaceX comenzó a transportar a los astronautas de la agencia a la Estación Espacial Internacional. Ahora, la compañía ha puesto sus ojos en el aterrizaje de personas en la Luna y Marte. Pero los cohetes de SpaceX no están listos para llevar a los astronautas más allá de la órbita terrestre baja, y pocas otras compañías han expresado interés en este mercado de viajes verdaderamente de larga distancia.

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El Space Launch System no es el primer intento posterior al Apolo de la NASA de construir un cohete espacial profundo para el cuerpo de astronautas. El 20 de julio de 1989, 20 años después del aterrizaje lunar del Apolo 11, el presidente George HW Bush comprometió a la humanidad a convertirse en una especie multiplanetaria. Más tarde ofreció un cronograma: que para 2019, el 50 aniversario de ese “un salto gigante”, los astronautas saludarían a las estrellas y rayas de Marte.

Obviamente, eso no sucedió.

En 2004, George W. Bush asumió un compromiso similar al de su padre. Gran parte de la ingeniería que se utilizó en el Sistema de Lanzamiento Espacial y la cápsula Orion se puede rastrear hasta ese programa ahora cancelado, Constellation. En 2010, Barack Obama hizo su propia declaración, pidiéndole a la NASA que usara el cohete para viajar a Marte. Desde entonces, el hardware ha sido absorbido por Artemis, el programa de la NASA iniciado por la administración Trump para llevar al próximo hombre y la primera mujer a la luna antes de dirigirse al planeta rojo.

A pesar de las elevadas ambiciones de tantos presidentes, los humanos han permanecido estancados en órbita. La capacidad de llegar a la luna no es tan simple como ir un poco más lejos. La estación espacial opera a unas 250 millas sobre la superficie de la Tierra. La luna está a unas 250.000 millas de distancia. En consecuencia, después de 32 años de inicios en falso y programas fallidos, un lanzamiento exitoso del Sistema de Lanzamiento Espacial por fin reabrirá las antiguas fronteras de los vuelos espaciales tripulados. La NASA volverá a tener el hardware para transportar a la humanidad a otros mundos.

Ningún otro cohete estadounidense puede enviar astronautas a la luna en un solo lanzamiento. El Falcon Heavy, un gran cohete construido por SpaceX que ha volado tres veces, no está certificado para lanzar humanos. En cambio, SpaceX ha centrado sus ambiciones tripuladas en el espacio profundo en Starship, una nave espacial elegante y ambiciosa que está en desarrollo y posiblemente a años de distancia de los humanos voladores. En este momento, si la NASA quiere devolver a los astronautas a la luna, el Space Launch System es el único juego en la ciudad, incluso si cuesta $ 2 mil millones por lanzamiento y no se puede reutilizar.

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SpaceX y Blue Origin, otra empresa privada de cohetes fundada por Jeff Bezos de Amazon, están resolviendo problemas muy difíciles: cómo construir cohetes versátiles y vehículos de tripulación que aterrizan con tanta suavidad que son reutilizables incluso con astronautas a bordo.

Por el contrario, el cohete de la NASA no se parece a la visión del futuro de nadie. Eso es parte de lo que hace que el Space Launch System sea un producto de transición útil. No tiene obstáculos de ingeniería inusuales que superar. Hay muchas razones para creer que una vez que estos cohetes demuestren su capacidad de vuelo, funcionarán bien y de manera confiable. Hasta que Starship o algún otro cohete esté volando de manera segura y regular, la NASA puede continuar con sus esfuerzos interplanetarios sabiendo que mientras tanto, tiene un cohete gigante en funcionamiento.

Hay un gran valor en eso. El gran cohete no será necesario para siempre. Podría ser necesario solo el tiempo suficiente para que la primera mujer salga a la superficie lunar. El sector de lanzamiento comercial puede estar listo para tomarlo desde allí.

Es muy poco probable que la NASA vuelva a depender de los cohetes que ha construido por su cuenta. El Space Launch System es el final de la línea. Si el único propósito al que sirve es darle a la nación el tiempo y la confianza para conseguir un barco privado reutilizable en el espacio, habrá sido un éxito.

Ya sea que el programa Space Launch System termine el próximo año o la próxima década, a diferencia del final del transbordador espacial o Saturno 5, no será el final de un capítulo, sino el final de un libro. La NASA quedará fuera del negocio de los cohetes. Cuando la próxima generación vaya al Centro Espacial Kennedy y vea un amplificador gigante del Sistema de Lanzamiento Espacial en exhibición, el guía turístico dirá: “Ya no los hacen así”, y eso será cierto, literalmente.

David W. Brown es un periodista que escribe sobre vuelos espaciales. El es el autor de “La misión,” un examen del largo intento de la NASA de construir una nave espacial para explorar Europa, la luna de Júpiter.

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