Home Tecnología El suelo en el interior de Australia TODAVÍA podría tener fugas de plutonio 65 años después de las pruebas nucleares británicas

El suelo en el interior de Australia TODAVÍA podría tener fugas de plutonio 65 años después de las pruebas nucleares británicas

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Casi 60 años después de las pruebas nucleares en el interior de Australia, las partículas radiactivas aún representan un riesgo para la vida silvestre y los residentes, según un nuevo informe.

A mediados de la década de 1950, Gran Bretaña probó armas nucleares en Maralinga, un área remota a unas 500 millas al noroeste de Adelaida.

Los desechos radiactivos salpicaron el paisaje durante décadas y el gobierno australiano ha gastado millones en limpieza.

Pero los investigadores han descubierto ‘partículas calientes’, trozos microscópicos de plutonio y uranio, que todavía se filtran al suelo y al agua subterránea.

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En 1956 y 1957, el gobierno británico llevó a cabo más de media docena de pruebas nucleares en Maralinga, una zona remota del sur de Australia.

Después de que Estados Unidos lanzara bombas atómicas sobre Japón al final de la Segunda Guerra Mundial, las principales naciones de Occidente y Oriente se apresuraron a desarrollar su propio arsenal atómico.

A mediados de la década de 1950, Gran Bretaña llevó a cabo siete pruebas nucleares en Maralinga, un área de 1.300 millas cuadradas en el sur de Australia.

Esas explosiones produjeron entre 1 y 27 kilotones de TNT cada una; en comparación, Little Boy, que cayó sobre Hiroshima, y ​​Fat Man, que se lanzó sobre Nagasaki, liberaron 15 y 21 kilotones, respectivamente.

Las pruebas principales, la Operación Buffalo en 1956 y la Operación Antler 1957, fueron seguidas por una batería más pequeña de pruebas de componentes nucleares.

Ensayos más pequeños que involucraron la voladura de dispositivos nucleares con explosivos convencionales liberaron más radiación que las siete bombas.

Ensayos más pequeños que involucraron la voladura de dispositivos nucleares con explosivos convencionales liberaron más radiación que las siete bombas.

“Estos ensayos generalmente implicaban hacer estallar dispositivos nucleares con explosivos convencionales o prenderles fuego”, explican investigadores de la Universidad Monash de Melbourne en The Conversation. “Las pruebas subcríticas liberaron materiales radiactivos”.

Irónicamente, esos ensayos más pequeños generaron más contaminación que las operaciones Buffalo y Antler.

Rayos X de las llamadas 'partículas calientes' de Maralinga.  'Potatohead muestra un grano rico en U (círculo púrpura en a, b, c) adherido al exterior de la partícula;  en (e), una inclusión rica en U, pobre en Pu se resalta en amarillo.

Rayos X de las llamadas ‘partículas calientes’ de Maralinga. ‘Potatohead’ (en verde) muestra un grano rico en uranio

Una serie, los ensayos de Vixen B, investigó los efectos del fuego en las armas atómicas y, según los investigadores, esparció 22,2 kilogramos de plutonio y más de 40 kg de uranio por todo el interior.

“A modo de comparación, la bomba nuclear lanzada sobre Nagasaki contenía 6,4 kilogramos de plutonio, mientras que la lanzada sobre Hiroshima contenía 64 kilogramos de uranio”.

Pasó una década, en 1967, hasta que el gobierno intentó por primera vez limpiar los desechos radiactivos.

En 1985, se otorgó el título nativo de la tierra al pueblo Maralinga Tjarutja.

Sin embargo, ese mismo año, una comisión real descubrió que aún existían peligros de radiación significativos en muchos de los sitios de Maralinga.

La limpieza adicional tomó décadas y más de $ 170 millones, y los grupos indígenas todavía se quejan de los efectos a largo plazo en la salud de la contaminación del suelo.

Hasta la fecha, el gobierno australiano ha pagado más de $ 27 millones en compensación al pueblo de Maralinga Tjarutja debido a la contaminación radiactiva que quedó de las pruebas nucleares en la década de 1950.

Hasta la fecha, el gobierno australiano ha pagado más de $ 27 millones en compensación al pueblo de Maralinga Tjarutja debido a la contaminación radiactiva que quedó de las pruebas nucleares en la década de 1950.

Hasta la fecha, el gobierno australiano ha pagado más de $ 27 millones en compensación a Maralinga Tjarutja.

Pero según los hallazgos del equipo, publicados en la revista Scientific Reports, los diminutos granos radiactivos conocidos como ‘partículas calientes’ todavía se encuentran esparcidos por el suelo.

“Hasta hace poco, sabíamos poco sobre la composición interna de estas partículas calientes”, escribieron en The Conversation. “Esto hace que sea muy difícil evaluar con precisión los riesgos ambientales y para la salud que plantean”.

El equipo analizó muestras de Maralinga utilizando una máquina que puede cortarlas con un haz de energía de un nanómetro de ancho y analizar el interior.

Encontraron plutonio y uranio en partículas de entre unos pocos micrómetros y nanómetros de tamaño, así como ‘un compuesto de plutonio, uranio y carbono que se destruiría rápidamente en presencia de aire, pero que se mantuvo estable por la aleación metálica’.

Si bien el plutonio y el uranio estables son bastante inertes, su “caparazón” puede dañarse con la dureza. ambiente árido del interior, con fugas de material radiactivo en el suelo y las aguas subterráneas. Como demuestra este gráfico, las plantas, la vida silvestre y los humanos pueden absorberlo fácilmente.

En su forma estable, las partículas de plutonio y uranio son bastante benignas.

Pero, según el informe, esa capa exterior estable puede romperse en el duro entorno del interior de Australia.

“Los procesos químicos y físicos naturales en el medio ambiente del interior pueden causar la liberación lenta de plutonio de las partículas calientes a largo plazo”, escribieron.

Eso libera radiación en el suelo y el agua subterránea, donde puede ser absorbida por plantas, vida silvestre y humanos.

El plutonio emite radiación alfa, cuya exposición prolongada puede causar enfermedad por radiación, cáncer de pulmón y daño genético.

La radiación alfa no se absorbe a través de la piel, pero se puede ingerir al comer, beber o respirar.

La autora principal, Megan Cook, candidata a doctorado en Monesh, dijo a la Australian Broadcasting Company que ahora hay “una liberación sostenida y prolongada de plutonio en el ecosistema”.

“Si se filtra al agua subterránea, puede convertirse en parte de la absorción por parte de las plantas”, dijo Cook. “ Los animales pueden inhalarlo o comerlo más fácilmente y, a medida que se convierte en parte de su ecosistema, se acumulará ”.

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