El tercer evento raro consecutivo de La Niña podría conducir a una mayor decoloración de los corales a lo largo del arrecife Ningaloo de WA, dicen los científicos

Los científicos marinos están preocupados de que la confirmación de otro evento meteorológico de La Niña este año provoque una mayor decoloración de los corales a lo largo de la costa noroeste de Australia Occidental durante el verano.

Si bien hay algunos signos de recuperación, los investigadores han confirmado importantes eventos de blanqueamiento a lo largo del arrecife de Ningaloo, declarado Patrimonio de la Humanidad, incluidas Turquoise Bay y Coral Bay.

Los científicos investigadores James Gilmour y Luke Thomas del Instituto Australiano de Ciencias Marinas están monitoreando secciones del Parque Marino en busca de blanqueamiento de corales.

“El hilo común es el cambio climático. Los océanos se están calentando y ningún arrecife es realmente inmune”, dijo el Dr. Thomas.

Luke Thomas (izquierda) y James Gilmour inspeccionan el coral a lo largo del arrecife de Ningaloo.(ABC News: Kate Ferguson)

Más al sur, los científicos han detectado entre un 20% y un 30% de blanqueamiento de corales en Turquoise Bay.

Pero hay signos de recuperación tras la ola de calor marino del verano pasado.

La coordinadora del Parque Marino Sallyann Gudge del Departamento de Conservación de la Biodiversidad y Atracciones (DBCA) ha estado monitoreando regularmente el área.

“Hay un par de corales que no se recuperaron por completo, pero definitivamente hay un crecimiento allí, y estamos viendo algunos corales bebés y reclutas, por lo que también es una gran señal”, dijo.

Una toma cenital de Turquoise Bay.
Los científicos continuarán monitoreando Turquoise Bay este verano.(ABC News: Kate Ferguson)

Un doble golpe para el arrecife

Las temperaturas cálidas del océano y los vientos ligeros crearon un doble impacto en la costa de Ningaloo de WA a principios de este año.

Una ola de calor marina causó blanqueamiento en Bundegi y Turquoise Bay, mientras que un evento de desove de coral no relacionado al mismo tiempo provocó una matanza masiva de peces en Coral Bay en abril.

La Sra. Gudge dijo que la muerte masiva de peces se produjo debido al agotamiento del oxígeno en aguas poco profundas.

Una toma de aguas azules cerca de la playa con materia oscura, probablemente peces muertos.
Bill’s Bay en Coral Bay experimentó un evento de blanqueamiento de corales y muerte de peces debido al desove de corales este año.(ABC News: Kate Ferguson)

“Los huevos y las células reproductivas de los corales salen a la superficie y provocan una mancha que, por lo general, se dispersa en el océano”, dijo.

“Pero este año, por la forma en que estaba el clima, en realidad lo llevó a Bill’s Bay y permaneció allí durante el transcurso de una semana.

“Y esas condiciones provocaron que el oxígeno se agotara del agua.

“Desafortunadamente, los corales allí también se estresaron y blanquearon”.

Toma submarina de agua turquesa, coral, partes blanqueadas.
Secciones de coral en Turquoise Bay están en modo de recuperación, luego de eventos de blanqueamiento de coral.(ABC News: Kate Ferguson)

No es la primera vez

El DBCA dice que desde que comenzaron a monitorear el área, Bill’s Bay ha experimentado la muerte de peces y el blanqueamiento de corales debido a eventos anóxicos (ausencia de oxígeno) en 1978, 1989, 2002, 2005, 2008, 2019 y 2022.

Y dicen que los eventos de olas de calor marinas han causado blanqueamiento de corales en Ningaloo previamente, particularmente en 2011 y 2013.

Una descripción general de una bahía con playa de arena y agua turquesa.
Bahía de Bill en Coral Bay.(ABC News: Kate Ferguson)

Si bien hay signos de recuperación, a los científicos les preocupa que este tercer evento meteorológico consecutivo de La Niña, confirmado por la Oficina de Meteorología, provoque nuevamente temperaturas oceánicas más altas y vientos ligeros a lo largo de la costa noroeste este verano.

El Dr. Gilmour dijo que el blanqueamiento masivo ocurrió una vez que la temperatura alcanzó dos grados por encima de lo normal durante varias semanas.

Sin embargo, dijo, un coral blanqueado no es necesariamente un coral muerto.

“Puede ser cualquier tipo de estrés, pero generalmente es agua tibia donde los corales expulsan o escupen las diminutas células de algas que viven dentro de su tejido. Y las células de algas realmente proporcionan una fuente de alimento para los corales”, dijo.

“Se llama blanqueamiento porque puedes ver el esqueleto blanco a través del tejido translúcido.

“Pero si el calor severo persiste durante muchas semanas, entonces el coral seguramente morirá”.

Una mujer muy sonriente con una camisa azul y jeans, una visera se para frente a una playa, con un bote en el fondo.
La coordinadora del Parque Marino Sallyann Gudge de DBCA Exmouth en Bill’s Bay en Coral Bay.(ABC News: Kate Ferguson)

Cuidemos nuestro arrecife

A medida que las temperaturas del océano continúan aumentando, el Dr. Thomas dice que están utilizando tecnología de ADN para ayudar a encontrar corales resistentes al calor en el arrecife de Ningaloo y aprender de ellos.

“[We are] tratando de enfocarse en cómo varía la tolerancia a la temperatura en el arrecife”, dijo el Dr. Thomas.

“¿Cuáles son los mecanismos que impulsan esta variación? ¿Podemos aprovechar esta variación natural?

“¿Podemos encontrar focos de corales tolerantes al calor?”

Una foto del mar con materia oscura en el agua turquesa, cerca de la playa.
Hasta el 30 por ciento del coral se blanqueó durante una ola de calor marino a principios de este año.(ABC News: Kate Ferguson)

El coral ya es famoso por ser frágil, pero con secciones del arrecife en modo de recuperación, DBCA insta a las personas a tener cuidado mientras visitan el arrecife.

“Por favor, no se pare en el coral. No toque el coral. Mire y disfrute, pero no tome”, dijo la Sra. Gudge.

Por ahora, el DBCA y los científicos de investigación dicen que continuarán monitoreando el arrecife de Ningaloo este verano.

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