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‘El virus siempre está buscando su próximo movimiento’: por qué la ciencia está alerta a nuevas variantes

by admin

Los investigadores que rastrean las mutaciones del coronavirus han pasado la semana estudiando detenidamente los detalles de una nueva variante detectada este mes en Botswana.

Es el último de una línea en constante crecimiento de más de 1.500 linajes reconocidos del virus Sars-Cov-2 que surgieron desde que comenzó la pandemia. En un signo de ansiedad por la amenaza de nuevas variantes, el Reino Unido e Israel impusieron el jueves por la noche restricciones de viaje a un grupo de países del sur de África en respuesta al número inusualmente alto de mutaciones de pico en la nueva cepa B.1.1.529.

La cuestión de si una cepa más transmisible, más mortal o incluso resistente a las vacunas podría reemplazar a la variante Delta dominante, que surgió en India a fines del año pasado, mantiene a los científicos y a los funcionarios de salud en alerta máxima.

“¿Sars-Cov-2 ha probado todos sus trucos? Tendría que ser bastante arrogante para creer eso ”, dijo Gavin Screaton, inmunólogo y director de la división de ciencias médicas de la Universidad de Oxford.

El virus está cambiando todo el tiempo: cada replicación trae nuevos errores en la cadena de 30.000 nucleótidos que componen su genoma.

Por lo general, estas mutaciones desaparecen, pero cada una conlleva la posibilidad remota de que el virus se vuelva más en forma, lo que posiblemente le permita producir una carga viral más alta, unirse más fácilmente a las células de las vías respiratorias o evadir las defensas inmunitarias del cuerpo.

Antes de Delta, la mayor amenaza provenía de la variante Alpha de rápida propagación en el Reino Unido. Una docena de cepas han sido clasificadas como variantes de “preocupación” o “interés” por la Organización Mundial de la Salud y recibieron nombres oficiales del alfabeto griego, siendo la última la variante Mu que surgió en Colombia en enero.

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El mes pasado, las autoridades británicas comenzaron a monitorear una subvariante del Delta que podría ser aproximadamente un 10 por ciento más transmisible. Dos descendientes más de Delta, encontrados recientemente en Canadá e Indonesia, comparten similitudes con la cepa.

“Ha sido en gran parte sin incidentes desde que Alpha y Delta aparecieron al final del año pasado”, dijo Emma Hodcroft, una genetista evolutiva de la Universidad de Basilea que fue una de las primeras en rastrear mutaciones. “Pero el virus siempre está buscando su próximo movimiento”.

No hay una sola razón por la que no haya surgido una variante más peligrosa, aunque los expertos coinciden en que la campaña mundial de vacunación ha ayudado a frenar las mutaciones.

Antes del lanzamiento de la vacuna, el virus se enfrentaba a un “panorama inmunológico más simple” en el que casi todo el mundo era susceptible y “la transmisibilidad era la victoria más fácil”, explicó Hodcroft.

Ahora, con una cobertura global de la primera dosis de más del 53 por ciento y alrededor de 30 millones de inyecciones que se administran a nivel mundial cada día, el siguiente paso del virus fue “menos cortado y secado”. “Podría volverse aún más transmisible o encontrar formas de evadir nuestra respuesta inmunológica, o hacer ambas cosas”, dijo.

Una pizarra digital de salud pública advierte sobre una variante de preocupación en Bolton, en el noroeste de Inglaterra © Oli Scarff / espanol via Getty Images

Algunos dicen que la transmisibilidad ya ha alcanzado su punto máximo. Francois Balloux, director del University College London Genetics Institute, dijo que el R0, el número de reproducción en una población completamente expuesta, de los coronavirus endémicos que circulaban antes de que Sars-Cov-2 alcanzara un máximo de 7, luego de décadas de selección natural.

Como Delta tiene un R0 de entre 6 y 7, que es más del doble que la cepa original de Wuhan, es posible que la variante dominante no tenga “mucho espacio para volverse más contagiosa en el corto plazo”, dijo.

Balloux predijo que Sars-Cov-2 entraría en un patrón en el que “evoluciona lentamente alrededor del sistema inmunológico” en el transcurso de una década en lugar de “saltos continuos en la transmisibilidad”. La misma evolución prolongada se puede observar en la influenza y los coronavirus estacionales.

Pero los científicos siguen preocupados por una mutación repentina del virus, que desvíe la respuesta a la pandemia mundial y la campaña de vacunación.

La cepa B.1.1.529, que se está propagando en Sudáfrica y Botswana, ha suscitado preocupación por esta razón, ya que muchas de sus 32 mutaciones están asociadas con la capacidad de evadir el sistema inmunológico y propagarse más rápidamente.

Gráfico que muestra que una nueva variante se está extendiendo rápidamente en Sudáfrica y parece estar compitiendo con otras variantes mucho más rápido que las variantes anteriores.

La OMS convocó a una reunión de emergencia el viernes, donde se espera clasificar la cepa como una variante de interés, según una persona con conocimiento del asunto.

Tulio de Oliveira, director del Centro de Innovación y Respuesta a Epidemias en Sudáfrica, dijo que estaba “preocupado” por la variante y que era la causa de alrededor del 90 por ciento de los aproximadamente 1.100 casos de virus registrados el miércoles en la provincia de Gauteng. Inusualmente, dijo, la cepa podría detectarse analizando los resultados de las pruebas de PCR regulares sin usar secuenciación genómica.

“La pregunta clave que debe responderse es cuál es exactamente el [variant’s] efecto sobre las vacunas ”, agregó.

Slawomir Kubik, un experto en investigación en genómica de la biotecnología Sophia Genetics, con sede en Ginebra, destacó que la “aptitud” de una variante solo puede juzgarse por la forma en que “se propaga en el mundo real”.

“Se trata de los genes, el medio ambiente y cierto grado de suerte. . . Si tiene una mutación ‘ventajosa’ pero nunca la transmite, nunca se propagará ”, dijo.

Gráfico que muestra que hay indicios de que B.1.1.529 puede estar provocando una nueva ola en Sudáfrica

Incluso si la cepa de Botswana se desvanece, surgirán otras. A Venky Soundararajan, científico jefe de Nference, una empresa de análisis de datos, le preocupaba que un efecto del impulso de inoculación pudiera ser forzar al virus a “callejones sin salida genéticos”, generando una “variante de escape” capaz de evadir el sistema inmunológico.

“Las vacunas son un regalo de Dios en su capacidad para detener infecciones y enfermedades graves, pero paradójicamente también aumentan la necesidad de que controlemos estas mutaciones dirigidas muy específicas”, dijo.

Soundararajan advirtió que la distribución desigual de la tecnología de secuenciación había creado “agujeros enormes” en la vigilancia genómica. Más del 80 por ciento de los 5,4 millones de genomas de Sars-Cov-2 cargados en el repositorio global de Gisaid provienen de solo dos continentes: América del Norte y Europa.

Si bien nadie puede estar seguro de dónde y cuándo surgirá una variante dominante, existe un consenso científico de que Delta no permanecerá en ascenso para siempre.

Kevin McCarthy, profesor de microbiología y microgenética en la Universidad de Pittsburgh, dijo que la evolución del virus estaba “acercándose a un punto de inflexión” después del cual las probabilidades favorecerían una variante de escape.

“¿Pasaremos a algo donde el virus altere su antigenicidad y erosione la eficacia de la vacuna? Creo que es probable que suceda ”, dijo. “Si el virus se enfrenta a la opción binaria de evolucionar o extinguirse, evolucionará”.

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