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Elgin Baylor, acrobático miembro del Salón de la Fama de la NBA, muere a los 86 años

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Elgin Baylor, el delantero del Salón de la Fama de los Lakers que se convirtió en uno de los mejores jugadores de la NBA, mostrando una brillantez acrobática que presagió el atletismo de las generaciones posteriores de estrellas, murió el lunes en Los Ángeles. Tenía 86 años.

Su muerte, en un hospital, fue anunciada. en Twitter por los Lakers. El equipo no especificó una causa.

En sus 14 temporadas con los Lakers, primero en Minneapolis pero principalmente en Los Ángeles, con otro par de miembros del Salón de la Fama, Jerry West y Wilt Chamberlain, como compañeros de equipo, Baylor jugó con una floritura creativa que nunca se había visto en el baloncesto profesional.

Medía solo 6 pies y 5 pulgadas, relativamente corto para un delantero incluso entonces, pero jugó por encima del aro cuando se elevó hacia la canasta. Su habilidad para girar y girar en el aire en su camino hacia el aro fue una vista previa de los espectáculos desenfadados de estrellas como Julius Erving, Magic Johnson, Michael Jordan y LeBron James.

Cuando Baylor llegó a la NBA en 1958, un All-American procedente de la Universidad de Seattle, los profesionales por lo general anotaron en tiros fijos con una sola mano o con ganchos de carrera. Baylor agregó una nueva dimensión.

“No podías evitar que Elgin condujera hacia la canasta”, recordó el escolta del Salón de la Fama Oscar Robertson en su autobiografía “The Big O” (2010), y agregó: aire más tiempo que él “.

“Elgin”, escribió Robertson, “fue el primer y original gran volador”.

La robusta estructura de Baylor de 225 libras complementa su delicadeza. Pudo abrirse camino hacia la canasta, y siguió sus tiros fallidos maniobrando para anotar sobre jugadores más grandes. También fue un destacado reboteador y pasador.

Baylor fue elegido para el equipo de la NBA durante los primeros 50 años de la liga. Fue seleccionado diez veces al Juego de Estrellas del primer equipo de la NBA y promedió más de 30 puntos por partido durante tres temporadas consecutivas a principios de la década de 1960.

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Estableció un récord de la liga al anotar 64 puntos contra los Boston Celtics en noviembre de 1959, luego anotó 71 contra los Knicks en noviembre de 1960, solo para ver a Chamberlain anotar 100 puntos para los Philadelphia Warriors contra los Knicks en marzo de 1962.

Baylor se unió a West y luego a Chamberlain para convertir a los Lakers en un equipo glamoroso. Jugó en ocho series finales de la NBA, pero los Lakers perdieron siete veces ante los Celtics en la era de Bill Russell y luego ante los Knicks en un memorable Juego 7 en el Madison Square Garden en 1970.

Fue elegido miembro del Salón de la Fama del Baloncesto en 1977.

Pero Baylor tuvo poco éxito cuando se dedicó a los puestos de entrenador y de dirección. Entrenó a tres equipos perdedores con el New Orleans Jazz (ahora Utah Jazz) en la década de 1970 y luego pasó 22 temporadas en su mayoría frustrantes como gerente general de Los Angeles Clippers.

En los días en que la cobertura televisiva de la NBA era limitada, Baylor nunca había visto un juego profesional antes de jugar en uno.

“Nunca había visto a nadie hacer mis movimientos”, le dijo a Terry Pluto en la historia oral de la NBA “Tall Tales” (1992). “Empieza con el talento; tienes que poder saltar. Pero más que eso, las cosas que hice fueron espontáneas. Tuve el balón, reaccioné a la defensa ”.

Y tenía un movimiento facial nervioso que a veces hacía que los defensores pensaran que se dirigía en una dirección solo para encontrarlo en la otra dirección.

Como dijo el centro Johnny Kerr, “No sabías si era una mentira o lo que estaba pasando”.

Los Minneapolis Lakers seleccionaron a Baylor como la primera selección general de la liga en el draft de 1958. Los llevó a la serie final de la NBA de 1959, donde promedió casi 25 puntos por partido en una causa perdedora, los Lakers fueron barridos por los Celtics. Fue nombrado novato del año.

Los Lakers se mudaron a Los Ángeles en 1960, el año en que West llegó para brindar un juego externo que combinara con las habilidades de Baylor.

Baylor finalmente se vio obstaculizado por una cirugía de rodilla que disminuyó su elasticidad, pero siguió siendo una fuerza ofensiva. Se retiró después de que sus lesiones lo limitaran a dos juegos en 1970-71 y solo nueve al comienzo de la temporada 1971-72, cuando los Lakers derrotaron a los Knicks por el campeonato.

“Ganar ese campeonato se vio empañado para mí por la triste y conspicua ausencia de Elgin Baylor”, recordó West en sus memorias “West by West” (2011), escrito con Jonathan Coleman. “El tipo que compartió toda la sangre, el sudor y las lágrimas no estaba allí para darse cuenta de lo que se sentía”.

Baylor promedió 27.4 puntos y 13.5 rebotes en su carrera y jugó en 11 Juegos de Estrellas.

Fue despedido como entrenador del Jazz en 1979. Se convirtió en el jefe de operaciones de baloncesto de los Clippers, esencialmente su gerente general, en 1986.

Los Clippers llegaron a los playoffs solo cuatro veces durante el mandato de Baylor, que terminó antes de que comenzara la temporada 2008-09. Los Clippers dijeron que había renunciado, pero presentó una demanda en marzo de 2009 contra el propietario de los Clippers, Donald T. Sterling, y la NBA, sosteniendo que había sido despedido como resultado de la discriminación racial y de edad.

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La demanda sostenía que Sterling había descrito a Baylor como “una muestra” y que había querido que el equipo estuviera compuesto por “chicos negros pobres del sur” con un entrenador en jefe blanco. La NBA era responsable, según la demanda, porque los oficiales de la liga sabían de una gran disparidad salarial entre otros gerentes generales y Baylor, un afroamericano.

Un jurado decidió a favor de los Clippers y concluyó que Baylor había perdido su trabajo debido a las malas actuaciones del equipo.

Pero en abril de 2014, la NBA impuso una prohibición de por vida a Sterling poco después de que una grabación obtenida por TMZ lo sorprendiera haciendo comentarios racistas en una conversación con una conocida. El equipo fue vendido al empresario Steve Ballmer en agosto de 2014.

A Baylor le sobreviven su esposa, Elaine; una hija, Krystal; dos hijos de un matrimonio anterior, Alan y Alison; y una hermana, Gladys Baylor Barrett.

Mucho después de que terminaron los días de jugador de Baylor, su reputación perduró.

Tom Heinsohn, el delantero del Salón de la Fama de los equipos Celtic que superaron a los Lakers de Baylor, se maravilló de sus hazañas.

“Elgin Baylor como delantero supera a Bird, Julius Erving y todos los demás”, le dijo Heinsohn a Roland Lazenby en su biografía “Jerry West” (2009), refiriéndose a Larry Bird de los Celtics. “Tuvo el juego total: defensa, ataque, todo, rebotes, pasar el balón”. (Heinsohn murió en noviembre a los 86 años).

Bill Sharman, el escolta de los Celtics que entrenó a Baylor en su breve temporada final, fue aún más conciso y le dijo a Los Angeles Times en ese entonces, “Elgin Baylor es el mejor esquinero que jamás haya jugado baloncesto profesional”.

Alex Traub contribuyó con el reportaje.

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