En el monte. La sombra del Everest, un boom empresarial estropeado por COVID-19

El 1 de septiembre de 2019, cuatro meses antes de que los investigadores en China identificaran un nuevo coronavirus, KC Krishna abrió su primer negocio en el corazón de Namche Bazaar, el centro turístico del monte Nepal. Región del Everest.

Krishna se había mudado a la ciudad en auge por trabajo 12 años antes. Pasó más de una década administrando otro albergue antes de abrir el suyo, Thawa Lodge & Bakery Cafe, junto con Sherpa Bar & Steak House en el piso de abajo. Finalmente, parecía dispuesto a sacar provecho de la avalancha de turistas posmilenial a la montaña más alta de la Tierra: un auge que no parecía tener motivos para dudar que continuaría.

“Si el negocio va bien”, recuerda Krishna que pensó, “mi futuro, el futuro de mis hijos, el futuro de mi esposa, todo será mejor”.

Menos de dos años después, Krishna, al igual que muchos otros propietarios de nuevos negocios en la región, se encuentra enterrado en una deuda tan alta como los picos cercanos. Con ingresos prácticamente nulos y ningún alivio a la vista, no sabe si su negocio podrá sobrevivir a una tercera temporada turística consecutiva arruinada por COVID-19.

monte Everest visto desde la caminata hasta el campamento base del Everest.

(Ben Weissenbach / Para The Times)

La cobertura reciente de los medios de comunicación de la región de Solukhumbu se ha centrado en la cuestionable decisión del gobierno de Nepal de permitir que los escaladores regresen al monte. Everest y la infusión de dólares turísticos que traerá. Pero para la mayoría de los lugareños, muchos de los cuales obtuvieron préstamos con altos intereses para construir negocios en los años previos a la pandemia, esto será demasiado poco y demasiado tarde.

Los escaladores suelen representar menos del 1% de los visitantes de la región. Los excursionistas constituyen el resto, y han permanecido casi completamente ausentes esta temporada. En 2019, 7.993 personas ingresaron al Parque Nacional Sagarmatha a fines de marzo. Este año, el número fue 255.

Desde la semana pasada, el goteo de excursionistas se ha secado por completo. Junto con la vecina India, Nepal ahora está experimentando un preocupante aumento de coronavirus. El Ministerio de Salud informó el viernes 9.196 nuevos casos confirmados, frente a los 298 del mes anterior. Las muertes por COVID-19 también están aumentando. Ahora que el 44% de las pruebas dan positivo, el gobierno impuso restricciones de bloqueo y suspendió los vuelos nacionales e internacionales.

Si bien hasta ahora no se han confirmado muertes por COVID-19 en Solukhumbu, la sequía turística inducida por la pandemia está afectando a todos en la región, que ha experimentado una transformación radical en las últimas tres décadas, desde un economía agropastoral a una basada en el turismo.

monte El Everest es la atracción principal, pero la región también alberga leopardos de las nieves, pandas rojos y tahrs del Himalaya. Los visitantes caminan a lo largo de ríos alimentados por glaciares y ascienden a través de bosques de rododendros hasta un mundo de prados alpinos, monasterios budistas tibetanos e imponentes picos nevados. Tres de las seis montañas más altas de la Tierra se encuentran en el Parque Nacional Sagarmatha.

La ausencia de excursionistas es especialmente difícil para los propietarios de nuevos negocios que tienen préstamos que pagar y carecen de vínculos con las expediciones al Everest. No solo los escaladores que pagan el Everest son menos de 400 por año, sino que los líderes de expedición, que cobran a los clientes entre $ 30,000 y $ 160,000 cada uno, tienden a regresar año tras año a los negocios más elegantes y establecidos.

“Dan negocio a sólo tres logias”, dijo Mingma Sherpa, presidente de Namche Bazaar’s Lodge and Hotel Assn. “Tenemos 53 albergues. Los excursionistas van a todos los albergues. Necesitamos a los excursionistas “.

Algunos dueños de negocios de fuera de la ciudad ya han reducido sus pérdidas y han regresado a las comunidades agrícolas.

“No pudieron pagar el alquiler, vendieron todo en la tienda y regresaron”, dijo Fura Chetten Sherpa, un funcionario del gobierno local.

Una vista desde la ladera de una montaña más alta a un pequeño pueblo en un valle debajo

El pueblo de Lobuche, a 16,210 pies de altura, a cinco millas del campamento base del Everest.

(Ben Weissenbach / Para The Times)

Otros dueños de negocios están demasiado metidos como para detenerse ahora.

“Pedimos prestado para todo”, recordó Krishna, quien estima que sus préstamos comerciales totalizaron $ 100,000, casi cien veces el ingreso per cápita de Nepal en 2019. “Spoon. Lámina. Mesa. Silla. Maquina de cafe. Todo.”

Si bien Krishna pidió prestado más que la mayoría, los grandes préstamos son estándar para los propietarios de nuevos negocios en la región, quienes deben cubrir los altísimos costos de transporte de suministros, materiales de construcción y trabajadores de la construcción a áreas remotas.

Namche Bazaar es una caminata de cinco a siete días desde la carretera más cercana; las mercancías se entregan por avión desde Katmandú a Lukla, luego en helicóptero o porteador desde Lukla a Namche. La tarifa de envío de una botella de Coca-Cola de 2 litros ronda los $ 2.60, más de lo que muchos nepalíes ganan en un día. Y Namche Bazaar es más accesible que la mayoría de las aldeas del alto Khumbu. Estos costos hacen que iniciar un negocio en la región sea un compromiso abrumador.

No obstante, invertir en la industria turística de la región del Everest parecía una apuesta segura antes de la pandemia. El número de visitantes anuales al Parque Nacional Sagarmatha aumentó de unos 5.000 en 1981 a 32.000 en 2010 y a 58.000 en 2018. Para el otoño de 2019, Namche Bazaar, una ciudad de menos de 2.000 residentes, albergaba 53 albergues con un capacidad total de 2.300 camas. Y aún así, esto no siempre fue suficiente.

“Algunos de los excursionistas tuvieron que estrellarse en las panaderías”, dijo el propietario de un albergue, recordando un día particularmente ajetreado en 2019 cuando los turistas fueron empujados a la siguiente aldea.

“’Agregue algunas habitaciones más’”, recuerda Krishna que un amigo le aconsejó justo antes de que ocurriera la pandemia.

Además del crecimiento ya explosivo del turismo, el gobierno de Nepal lanzó Visit Nepal 2020, una campaña para atraer a 2 millones de turistas para dar inicio a la nueva década. En preparación, se renovaron las cabañas, los supermercados se abastecieron de productos perecederos y los pastores compraron comida adicional para sus animales de carga.

“Todos se prepararon para Visit Nepal 2020”, recordó Lhakpa Geljen Sherpa, propietario fundador de Mountain Sherpa Gear, una marca local de equipos de trekking y montañismo que comenzó en 2009. La compañía aumentó su inventario para 2020 y ahora está luchando para pagar préstamos y alquiler en medio de una Reducción del 90% en ventas.

“Aquí siempre invertimos, invertimos, invertimos”, dijo Lhakpa Geljen, reflexionando sobre el período de especulación agresiva que precedió a la pandemia. “Si la gente de aquí construye un albergue exitoso, lo hace a continuación, a continuación, a continuación. Siempre invirtiendo ”.

Dos personas con yaks cerca de un pequeño pueblo de montaña.

La sequía turística en la región del Everest ha deprimido la demanda de productos locales, afectando a los agricultores, pastores y todos los demás en la economía monetaria.

(Ben Weissenbach / Para The Times)

La sequía turística ha deprimido la demanda de productos locales, afectando a los agricultores, pastores y todos los demás en la economía monetaria, que ya ha absorbido todo Khumbu. El otoño pasado, la cosecha de papa fue aproximadamente un 40% más baja de lo habitual y aún así se vendieron con grandes descuentos. Los precios de otros cultivos se han reducido casi a la mitad.

Hace solo unas décadas, los lugareños sobrevivían cultivando papas, pastoreando yaks e intercambiando bienes con el Tíbet; sin embargo, hoy en día muchos dependen no solo del turismo, sino también de los controles de familiares en el extranjero. Los pagos de remesas han caído vertiginosamente durante la pandemia debido al cierre de fronteras, eliminando la forma más probable de ayuda.

Los lugareños ahora enfrentan decisiones dolorosas en sus intentos por mantenerse a flote. Krishna, que normalmente contrataría a seis trabajadores, ahora está luchando por pagar la mitad del salario a uno. Su panadería carece de panadero; si un caminante callejero viene a por un pastel de manzana, Krishna camina por la calle y compra en otro café.

“En este momento, todo se va a acreditar”, dijo Krishna, quien confía en la buena fe de los tenderos locales para obtener alimentos.

“Es una situación difícil para todos y cada uno de los que están aquí en este momento”, dijo Menuka Basnet, quien junto con su padre maneja el supermercado al otro lado de la calle. “Vendemos por tan poco. Si vendemos a precios bajos, pedirán precios más bajos. Tenemos que ver si podemos dar o no. A veces podemos y a veces no podemos “.

Basnet y su padre cerraron su tienda durante 12 meses después de la pandemia, y cuando volvieron a abrir, la mayor parte de su inventario había pasado o se acercaba a la fecha de caducidad. Una lata de Pringles, que normalmente se vendería por $ 2.55 a $ 3.43, en cambio se vendió por 86 centavos, menos de lo que habían pagado por ella.

“Teníamos algunos ahorros, pero los gastamos”, dijo Basnet. “No hay dinero para el alquiler. Ahora estamos vendiendo productos a bajo precio para poder comprar productos nuevos. Esa es la única salida “.

Los habitantes del Everest no son ajenos a las dificultades y las crisis. El terremoto de Gorkha de 2015, que mató a casi 9.000 nepalíes y dejó a cientos de miles de personas sin hogar, afectó especialmente a esta región. Pero según el funcionario del gobierno Fura Chetten, las consecuencias económicas de la pandemia superarán a las del terremoto, que dañó o destruyó la mayoría de las casas en su distrito.

Una colección de carpas y equipos de montañismo en el helado Himalaya

Campamento base del Everest, a 17,600 pies de altura.

(Ben Weissenbach / Para The Times)

“Después del terremoto, el turismo continuó”, explicó. “Pero en COVID, todo está bloqueado. Incluso si quieres venir, no puedes hacerlo “.

Otros, mientras tanto, se han visto obligados a permanecer en la región en contra de sus deseos. Kaji Bista administra 8,000 Inn, un albergue a pocas millas del campamento base del Everest, pero su familia y su hogar están en Katmandú. En años normales, no pasaba más de la mitad de su tiempo en el albergue, pero como ya no puede pagar su personal habitual, ahora dedica cinco de cada seis meses a mantener el albergue él mismo. Bista teme los efectos negativos para la salud de pasar casi todo el año por encima de los 16,500 pies, donde los niveles de oxígeno son aproximadamente la mitad que al nivel del mar.

“Si nos quedamos mucho tiempo, cualquier momento puede ser el problema”, dice Bista, que tiene 50 años y sufre de ácido úrico alto. “Tengo miedo por esto. Cuando vaya a Katmandú, quiero revisar mi cuerpo. Pero se necesita mucho dinero “.

Pasar tanto tiempo lejos de la familia también tiene un impacto emocional en Bista.

“Tengo cuatro hijos”, dijo. “Ahora son grandes. Pero no puedo tomarlos en mis manos, porque siempre estoy aquí. Yo también tengo esposa. No podemos permanecer juntos. No podemos compartirnos. A veces, cuando veo a otras personas con niños pequeños, pienso: ‘¿Por qué no puedo quedarme con mi familia?’ ”.

Hasta ahora, Bista se las arregla, “apenas”, para pagar la educación de sus hijos, pero no le queda dinero para sí mismo. “No puedo comprar una cama”, dijo Bista. Cuando regresa a la casa de su familia, duerme en el suelo.

Durante las últimas dos semanas, el alarmante aumento de casos de COVID-19 en Nepal ha frustrado las esperanzas de que el turismo se recupere en la segunda mitad de la temporada. Los lugareños no esperan ayuda del gobierno, que hasta ahora prácticamente no ha proporcionado ningún alivio. Es probable que nada cambie hasta que los excursionistas regresen, y en cuanto a cuándo podría suceder eso, los lugareños solo tienen conjeturas y oraciones.

“Rezo a Dios todo el tiempo”, dijo Krishna. “Le digo a Dios, ‘Por favor. Pierde el coronavirus ‘. Y un día, vendrá mucha gente. Espero que.”

Weissenbach es corresponsal especial.

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