En Washington, la política gira en torno a Joe Manchin. A él le gusta de esa manera.

WASHINGTON – Si los demócratas eliminan el obstruccionismo, hay un senador que tendría un impacto enorme en la cámara 50-50 en temas que podrían remodelar el futuro de la nación: infraestructura, inmigración, leyes de armas y derechos de voto. Ese senador es Joe Manchin III de West Virginia.

También hay un senador cuya oposición a eliminar el obstruccionismo es una razón importante por la que puede que nunca suceda. Ese senador también es el Sr. Manchin.

“Debería querer deshacerse del obstruccionismo porque de repente se convierte en la persona más poderosa en este lugar; es el 50º voto en todo”, dijo el senador Chris Coons, demócrata de Delaware, esbozando, aunque sin abrazar, el argumento.

El Sr. Manchin, sin embargo, no lo ve de esa manera. Para exasperación de los demócratas, deleite de los republicanos y desconcierto de los políticos que no pueden entender por qué él no querría ejercer más poder, Manchin no cede.

“Sesenta votos”, dijo en una entrevista la semana pasada en su oficina, refiriéndose al umbral requerido para avanzar en la mayoría de las leyes, y agregó que no consideraría suspender el obstruccionismo para ciertos proyectos de ley, ya que algunos de sus colegas han flotado: “Usted”. están comprometidos o no “.

Pero con 18 personas muertas después de dos tiroteos masivos en una semana, un desafío migratorio cada vez mayor en la frontera y los republicanos que intentan restringir la votación en casi todos los estados donde tienen el poder, los liberales creen que este momento clama por un tipo diferente de compromiso. En un momento en que tienen el control total del Congreso y se enfrentan a crisis superpuestas, muchos demócratas sienten un imperativo moral y político para actuar, al diablo con el proceso.

Eso coloca a Manchin, de 73 años, en el centro de los debates políticos más importantes en Washington, y ha preparado el escenario para una colisión entre un partido ansioso por usar sus mayorías para aprobar una legislación radical y un retroceso político decidido a restaurar el bipartidismo a un cámara que está tan polarizada como el país.

Manchin cree que poner fin al obstruccionismo legislativo destruiría efectivamente el Senado. Recordó a su predecesor, Robert C. Byrd, diciéndole que la cámara había sido diseñada para forzar el consenso.

Manchin ha expresado su voluntad de apoyar un “filibustero parlante”, en el que los legisladores tienen que mantener la palabra, quizás durante muchas horas, para bloquear una votación. Pero no ha cedido en deshacerse de él por completo y en una variedad de temas, incluidos los derechos de voto y el control de armas, su advertencia se trata menos de un fin político en particular y más de asegurarse de que la legislación tenga el apoyo de ambas partes.

En términos más generales, la resistencia de Manchin a poner fin al obstruccionismo ha planteado preguntas fundamentales sobre qué versión del Congreso sería más disfuncional: un organismo bloqueado por el estancamiento o uno que puede aprobar legislación solo eliminando pautas de larga data para que pueda aprobar los votos de la línea del partido. ?

“No se puede hacer que el lugar funcione si no se aprueba nada significativo”, dijo el Representante Ro Khanna, un destacado progresista de California.

A Manchin le preocupa que el beneficio a corto plazo de deshacerse del obstruccionismo sea contraproducente para los demócratas a largo plazo.

“Me preocupa que la Cámara impulse una agenda que sería difícil para nosotros mantener la mayoría”, dijo Manchin sobre la legislación progresista que los demócratas de la Cámara están apilando en la puerta del Senado. En cuanto a la presión de la izquierda, dijo burlonamente: “¿Qué van a hacer, van a ir a West Virginia y hacer campaña en mi contra? Por favor, eso me ayudaría más que nada “.

Para un número creciente de sus colegas demócratas, y no solo los liberales, es ingenuo seguir poniendo esperanza en la historia, y cree, como dijo el Sr. Manchin sobre la legislación sobre armas, que los republicanos pueden decir: “Escuchen, es hora de que hagamos lo razonable y sensato”.

Por supuesto, pocos en un Senado que depende de Manchin para una votación número 50 dirán abiertamente que su colega se está entregando a la fantasía.

“El enfoque de Joe, creo, es el bipartidismo, y estoy de acuerdo con el punto de partida”, dijo el senador Richard J. Durbin de Illinois, antes de reducir el boom: “No nos iban a dar ni un solo voto”, dijo sobre el proyecto de ley de estímulo.

Un ex mariscal de campo de la escuela secundaria que, según sus amigos, todavía disfruta de estar en el centro de la acción, Manchin es una especie de unicornio en el Congreso de hoy. Como demócrata a favor del carbón y en contra del aborto, refleja una era menos homogeneizada en la que el regionalismo era tan significativo como el partidismo y los senadores eran actores más individuales que votos predecibles para su caucus.

Dos veces elegido gobernador antes de reclamar el escaño de Byrd, es el único legislador que se interpone en el camino de una delegación del Congreso totalmente republicana en Virginia Occidental, un estado que el ex presidente Donald J. Trump superó por casi 40 puntos el año pasado. Y es un improbable creador de la mayoría del Senado Demócrata.

“Realmente somos la carpa grande”, dijo la senadora Debbie Stabenow de Michigan, antes de agregar a sabiendas: “Ahora es mucho trabajo cuando tienes una carpa grande, ¿verdad? Pero esa es la forma en que tenemos una mayoría “.

Si bien no está en sintonía con su partido nacional en algunos temas, y algunos sectores de la izquierda lo consideran poco mejor que un republicano, su política es más compleja, incluso confusa, de lo que parece a primera vista.

Proporcionó el voto decisivo sobre dos de las mayores prioridades liberales de esta era: bloquear la derogación de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio en 2017 y la aprobación del proyecto de ley de estímulo de casi 2 billones de dólares este mes, mientras que también votó dos veces para condenar a un presidente acusado que es muy popular en su estado natal.

Y si bien puede admirar la dedicación de Byrd a la tradición del Senado, Manchin no ha emulado a su predecesor al aprovechar su poder para concentrarse sin descanso en dirigir proyectos de gasto de regreso a Virginia Occidental.

Cuando Manchin se resistía a una sola enmienda que retrasaba la aprobación del proyecto de ley de estímulo, los ayudantes de la Casa Blanca estaban perplejos porque su precio por apoyar la medida no era dinero adicional para su empobrecido estado natal. Su principal solicitud, dijeron los funcionarios de West Wing, era recortar el gasto y considerar los aportes republicanos que podrían haber hecho que el proyecto de ley pareciera más moderado.

Manchin dijo que el presidente Biden le advirtió en una llamada telefónica que la izquierda progresista en la Cámara podría oponerse si se aprobaba el proyecto de ley. recortado significativamente. “Dije, ‘Sr. Presidente, todo lo que estamos tratando de hacer es poner algunas barreras en esto ‘”, recordó.

Estaba menos contento con el esfuerzo de la vicepresidenta Kamala Harris para impulsarlo en la legislación haciendo una aparición en un afiliado de televisión en West Virginia para promover el proyecto de ley sin advertirlo. El clip se volvió viral y, dijo Manchin, provocó conversaciones de limpieza con Biden y el jefe de gabinete de la Casa Blanca, Ron Klain.

En cuanto a cualquier presión que pueda sentir sobre el obstruccionismo, Manchin dijo que le había recordado al senador Chuck Schumer, el líder de la mayoría, lo esencial que era para proporcionar a los demócratas una mayoría.

Dijo que le había dicho al Sr. Schumer: “Sé una cosa, Chuck, no tendrías este problema si no estuviera aquí”.

La resistencia de Manchin a eliminar el obstruccionismo ha provocado la ira de muchos demócratas de la Cámara de Representantes, en particular de aquellos que lo ven priorizando efectivamente el bipartidismo sobre los derechos de voto de los negros.

No es el único impedimento para el tipo de agenda liberal expansiva que prefieren muchos demócratas del Congreso o incluso el único que todavía defiende el obstruccionismo. Otros demócratas del Senado, incluida Kyrsten Sinema de Arizona, también comparten su desgana.

Sin embargo, nadie está tan ansioso como el Sr. Manchin por restaurar una época pasada de colegialidad. Y quizás, más concretamente, nadie está tan feliz como él de hablar sobre la necesidad de hacerlo mientras navega representando a un estado que alguna vez fue fuertemente demócrata y que se había pasado al Partido Republicano incluso antes de que Trump llegara a la escena.

Cruzó el pasillo el año pasado para respaldar a su aliado republicano más cercano, la senadora Susan Collins de Maine, y ya es coanfitrión de almuerzos bipartidistas con ella. Está planeando la restauración pospandémica de sus fiestas de pizza y cerveza en el barco que llama hogar mientras está en Washington. (Se llama “Almost Heaven”, la letra de apertura de la oda de John Denver a Virginia Occidental).

Aunque algunos de sus colegas disfrutan de los programas de noticias por cable en horario de máxima audiencia cargados de ideología, Manchin prefiere otra institución de Washington que también floreció en tiempos menos polarizados: el programa matutino del domingo.

A la manera de muchos exgobernadores que se exasperan con el paso glacial de Washington, a veces apenas puede contener su impaciencia. En repetidas ocasiones ha reflexionado sobre dejar el Senado y tratar de recuperar su antiguo trabajo en Charleston.

Pero quienes conocen bien al Sr.Manchin creen que le gusta la atención que recibe en la capital, al igual que lo hizo como comunicador en Farmington, WV, donde creció cerca de Nick Saban, el legendario entrenador de fútbol de la Universidad. de Alabama y amigo de toda la vida del Sr. Manchin.

“Estás en la silla caliente cuando eres un mariscal de campo, pero es bastante satisfactorio cuando progresas”, dijo Nick Casey, un aliado de Manchin y ex presidente del Partido Demócrata de Virginia Occidental. Casey dijo que el senador, que sufrió una lesión que acortó sus días como jugador, era “el mejor mariscal de campo que nunca llegó a comenzar en la Universidad de West Virginia, solo pregúntele”.

Steve Williams, el alcalde de Huntington, WV, quien sirvió con el Sr. Manchin en la legislatura estatal, dijo: “Esto es lo más cerca que ha estado de cómo podría ser como gobernador, realmente impulsando la agenda, uniendo a la gente”.

Es la última parte que más anima al senador. Bromeando felizmente con los reporteros mientras se posiciona como una voz solitaria, aunque bien cubierta, por cortesía, cambia las preguntas de la política al proceso.

“¿Por qué no le preguntas a la gente cuándo fue la última vez que se tomaron el tiempo para hablar con algunas de las personas de este lado?” Manchin le dijo a un reportero de Espanol esta semana. “Trate de convencerlos o trabaje con ellos. ¿Has cenado con ellos? ¿Has almorzado con ellos? ¿Has tomado una taza de café con ellos? Intenta algo.”

Sin embargo, varios senadores demócratas anti-filibusteros están más centrados en lo que podría presagiar el apoyo de Manchin al “filibustero parlante”.

“Creo que eso nos da mucho espacio para la discusión”, dijo la senadora Elizabeth Warren de Massachusetts, adoptando una perspectiva del vaso medio lleno.

Lo que sí parece claro es que el señor Manchin no va a cambiar de partido.

“No creo que eso vaya a suceder, aunque lo recibiríamos con los brazos abiertos”, dijo Collins, quien en el pasado ha intentado persuadir a su amiga para que se una a los republicanos.

No es difícil ver por qué el Sr. Manchin permanece en el partido de sus antepasados. Católico de ascendencia italiana, buscó el escritorio de John F.Kennedy cuando llegó al Senado, muestra una foto del presidente asesinado en el vestíbulo de su oficina y puede recordar haber escuchado ese acento de Massachusetts en su cocina cuando los hermanos de Kennedy llegaron a la casa de sus padres. durante las primarias de Virginia Occidental en 1960.

“Joe me recuerda mucho a los viejos demócratas conservadores de Texas”, dijo el senador John Cornyn, republicano de Texas. “Nacieron demócratas. Van a morir demócratas ”.

En cuanto al obstruccionismo, Coons, quien juró junto a Manchin en 2010, dijo que los liberales no deberían hacerse ilusiones.

Al recordar una conversación con alguien que conoce bien al Sr. Manchin, el Sr. Coons dijo que esta persona le dijo: “Si el fantasma de Robert Byrd volviera a la vida y dijera que el futuro de Virginia Occidental está en juego, él podría … pensar en ello. . “

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