Es hora de que la ciencia acabe con los matones en sus propias filas

A principios de este año, uno de los científicos más destacados del mundo, Eric Lander, tuvo que renunciar a su cargo como asesor científico del presidente Joe Biden y director de la Oficina de Política Científica y Tecnológica de la Casa Blanca. Se vio obligado a renunciar debido a la evidencia de que había intimidado a los miembros del personal y creado un ambiente de trabajo hostil. Lander, un líder en el exitoso esfuerzo por secuenciar el genoma humano, había dirigido el prestigioso Instituto Broad de Harvard y el MIT antes de ser elegido para el puesto en la Casa Blanca. Ahora se une a las filas de otros científicos destacados que han sido sancionados por comportamientos que van desde la falta de respeto y la intimidación hasta el acoso sexual ilegal.

Los casos más publicitados han involucrado violaciones del Título IX. (Este es el estatuto federal de derechos civiles que prohíbe el acoso sexual en los programas educativos que reciben fondos federales). En 2015, el astrónomo Geoffrey Marcy renunció a la Universidad de California, Berkeley, luego de que una investigación del Título IX lo declarara culpable de acoso sexual, incluido besar y estudiantes a tientas. En 2018, el biólogo evolutivo Francisco Ayala, ex presidente y presidente de la junta de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia, renunció a UC Irvine después de que una investigación descubrió que había violado las políticas de la universidad sobre acoso sexual y discriminación sexual, incluso después de repetidas advertencias. En 2019, el geólogo David Marchant, que tenía un glaciar que tenía su nombre, fue despedido de la Universidad de Boston después de que una investigación concluyera que había hecho repetidamente comentarios sexuales y usado insultos despectivos basados ​​​​en el sexo contra un ex estudiante de posgrado. (La estudiante también alegó que Marchant la empujó por una pendiente rocosa, aunque la investigación no lo confirmó). En una primicia histórica, en 2021 la Academia Nacional de Ciencias expulsó tanto a Marcy como a Ayala de sus filas. Se cambió el nombre del glaciar de Marchant.

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Pero no todos los casos caen bajo el Título IX. Como muestra el caso de Lander, hay muchas formas de mal comportamiento en la ciencia que no alcanzan el nivel de ilegalidad, y tal vez por eso los colegas suelen mirar hacia otro lado.

¿Por qué? Las razones son complejas y probablemente incluyan algo de sexismo absoluto y una gran cantidad de prejuicios implícitos. Pero hay otro problema en la cultura científica que rara vez se aborda: la aceptación de la mala conducta personal a la luz de los altos logros profesionales.

Muchos académicos parecen creer que a las personas brillantes se les debe perdonar cierto grado de mal comportamiento. Esto puede desviarse hacia un complejo de superioridad intelectual. Arthur T. Hadley, presidente de la Universidad de Yale de 1899 a 1921, ofreció este punto de vista en un influyente texto de 1925 que argumentaba que la inteligencia debería ser “un factor determinante” para decidir sobre la conducta personal permitida. Cuanto mayor sea su capacidad intelectual, mayor será su derecho a hacer lo que le plazca.

Hadley es mayormente olvidado, pero su actitud persiste. Ayuda a explicar por qué los académicos a menudo se unen a los matones con argumentos sobre cuán exitosos son como geólogos, biólogos, antropólogos o incluso teóricos literarios. Este es un error lógico: confunde la grandeza intelectual con la decencia humana, que son, claramente, dos cosas diferentes. También puede ayudar a explicar un patrón común en estos casos: que algunas personas cercanas al culpable insistan en que nunca presenciaron nada parecido al presunto comportamiento. En el caso de Marchant, un colega geólogo que había trabajado con él durante 11 años insistió en que las acusaciones eran “inconsistentes” con sus experiencias. Pero Marchant puede haberse comportado bien con aquellos a los que respetaba, mientras se comportaba mal con personas de menor estatura profesional.

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Llámelo el efecto Raskolnikov por el estudiante de derecho en el libro de Fyodor Dostoyevsky. Crimen y castigo, quien justificó el robo y el asesinato porque creía que los crímenes le permitirían superar su pobreza y desarrollar su excepcional potencial intelectual. La intimidación no es un asesinato, pero la mentalidad que motivó a Raskolnikov a menudo sustenta otras formas de comportamiento antisocial, y las encuestas muestran que este tipo de abuso personal en la ciencia está muy extendido.

Es un importante paso adelante cuando la comunidad de investigación responsabiliza a sus miembros más destacados por sus acciones. No es injusto, inapropiado o una reacción exagerada. Ya es hora.

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