Esta polilla es enorme en Australia

Los niños y el personal de Mount Cotton State School, una escuela primaria cerca de una selva tropical en Queensland, Australia, han visto canguros, koalas y serpientes a lo largo de los años.

Pero recientemente, los constructores que estaban agregando nuevas aulas a la escuela hicieron un descubrimiento que se destacó incluso entre la fauna famosa y diversa de Australia, un continente donde los mamíferos espinosos ponen huevos, las aves no voladoras patean con garras como dagas y los ornitorrincos brillan en la oscuridad. Los constructores encontraron una polilla de madera gigante, que puede tener una envergadura de hasta nueve pulgadas.

La polilla, de aspecto borroso y moteado de color gris, con un parecido pasajero a un animal de peluche muy querido, fue encontrada en el costado del nuevo edificio.

“Fue un hallazgo asombroso”, dijo Meagan Steward, directora de la escuela, en una entrevista con ABC Radio Brisbane que se transmitió el domingo. “Esta polilla era algo que no habíamos visto antes”.

Los niños estaban encantados, dijo, y escribieron historias de ficción basadas en la polilla, incluida una sobre un insecto gigante que se come a una de las maestras.

La polilla gris de la madera, o Endoxyla cinereus, se encuentra en Australia y pasa la mayor parte de su vida como larva dentro de los eucaliptos, alimentándose del tejido. Como larvas, viven durante tres años, según el Museo de Queensland.

Pero como adultos, viven solo alrededor de una semana y mueren poco después de poner huevos y aparearse. Por lo tanto, rara vez se ven, dijo Christine Lambkin, curadora de entomología en el Museo de Queensland, quien coleccionó polillas cuando era niña y estimó que puede haber alrededor de una docena de avistamientos de polillas en un año.

“Tuve que disecarlo y quitarle el contenido abdominal, rellenarlo con algodón y coserlo para que pudiera ponerlo en mi colección y no se pudriera”, recordó. (La Sra. Steward, la directora, dijo que la polilla encontrada en la escuela fue devuelta al bosque).

Las polillas adultas no comen. No tienen órganos de alimentación funcionales y, en cambio, obtienen su energía de las reservas de grasa que acumularon durante la etapa de larva, según una hoja informativa del museo sobre la polilla.

A veces pueden ser visibles a través de las farolas, según la hoja informativa: “Por lo general, se produce una gran emoción cuando una de estas enormes criaturas entra en las luces de la casa”.

Por lo general, descansan sobre los troncos grises de los árboles de goma, donde doblan sus alas estrechas a lo largo de su cuerpo, camuflándolos de los depredadores.

Las hembras de la especie son especialmente grandes: los machos son solo la mitad del tamaño de las hembras.

Una hembra puede pesar hasta 30 gramos, aproximadamente una onza, que es más que algunos ratones pequeños o musarañas, dijo Floyd W. Shockley, entomólogo del Museo Nacional de Historia Natural en Washington.

Si bien la polilla gigante de la madera tiene una envergadura impresionante, no tiene la más ancha, dijo.

La polilla bruja blanca, que se encuentra en México y América del Sur, lo hace, con una envergadura de hasta 12 pulgadas.

El gran tórax de la polilla gigante de la madera, aproximadamente del ancho de un dedo, es lo que la convierte en la polilla más pesada, dijo el Dr. Shockley. Una hembra puede llevar hasta 20.000 huevos en su abdomen.

El Dr. Shockley dijo que estaba fascinado por el animal porque pasa la mayor parte de su vida como “inmaduro” en lugar de como adulto, en contraste con los humanos y otros animales; Dijo que también estaba impresionado por el estado de las larvas de las polillas de la madera como fuente de alimento para algunos australianos indígenas.

“Puede comerlos crudos o cocinarlos”, dijo el Dr. Shockley. “Básicamente se ha dicho que el sabor es algo parecido a las almendras”.

El descubrimiento de la polilla en la escuela podría ayudar a los entomólogos a recopilar más datos sobre la distribución de la especie, lo que sigue siendo un misterio, dijo.

“Creo que cualquier entomólogo estaría realmente emocionado al encontrar estas cosas”, dijo el Dr. Shockley. “Soy una persona escarabajo, y esto aún sería muy emocionante para mí”.

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